Магия как ей овладеть в домашних условиях

Добавлено: 30.09.2018, 23:11 / Просмотров: 51172

Закрыть ... [X]

Давыдов Сергей Александрович: другие произведения.

Журнал "Самиздат": [Регистрация]   [Найти]  [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Аннотация:
    Нет, это не то, что можно подумать. Будет скорее фэнтези-детектив, возможно - с элементами ужастика. Ну, и комедии тоже... Аннотация: выпускник магической школы отправлен на практику в захолустье. Тишь, благодать, и уйма свободного времени... Одна проблема: фамильяр мага вызывает слишком много внимания. От 01.06.2013. ДОБИЛ. (Конец).
  24.01.2013.-01.06.2013г.       - Какой аппетитный паренёк... - прошипела тёмная фигура, склонившаяся над Магчи. Манящий голос умолк, и мальчик очнулся от транса, но попытка бегства ничего не дала - под алыми огнями глаз монстра, чьи очертания расплывались в ночной тьме, он не мог сдвинуться с места. Ноги безвольно разъехались, сын плотника упал, и к нему протянулась рука исчадия преисподней. Острый коготь прикоснулся к коже... но в этот момент яркая белая вспышка отбросила чудовище.    - Мы ещё увидимся, Магчи!.. - проревела тварь... и он проснулся.    Худощавый юноша с белыми волосами потряс головой, вставая с постели, и подошёл к умывальнику. Плеснул немного холодной воды себе в лицо, смывая остатки кошмара. В последние годы он перестал сниться, но, видимо, волнение перед экзаменом разбередило старые раны...    Парень плеснул ещё воды и вытерся полотенцем. Затем уселся на пол возле кровати и сосредоточился, фокусируя разум и отбрасывая лишнее.    Через десять минут он уже шёл по коридорам общежития Школы, не выказывая ни тени неуверенности или сомнений, как и следует истинному демонологу - пусть пока что и лишь Ассистенту. Впрочем, если вспомнить, что Магчи достиг звания и позиции Ассистента на третий год обучения вместо шестого-седьмого, как большинство тех, кто сумел этого достичь, никто не сомневался, что получение звания полноценного мага для него - лишь вопрос времени. С этим неохотно соглашались даже его недоброжелатели, каковых, к слову, в Школе было большинство. Необщительность парня и его погружённость в учёбу, близкая к фанатизму, не прибавляли ему друзей, равно как и низкое происхождение. Хотя последнее и не имело среди магов большого значения, но нежелание тратить время на что-то кроме учёбы, а так же популярность среди учителей, быстро приклеило ему эпитет "выскочка". Впрочем, его это ничуть не волновало, да и большинство учеников быстро научились игнорировать парня, что вполне устраивало обе стороны.    Уверенно и довольно быстро Магчи вышел с территории общежития и направился к полигону - вернее, к заклинательному залу, где и должен был пройти сегодняшний экзамен. Последнее испытание способностей молодого демонолога, после которого он получит личный знак вместе с правом официально называться магом, и направление на несколько лет работы на благо Лангринии.    - Как я погляжу, у тебя всё такая же напыщенная рожа, как обычно, Сарай! - окликнул его Джай Лизо, ученик того же факультета и один из тех, кто так и не научился игнорировать Магчи. Последний мысленно вздохнул, но сохранил ровное выражение лица. Джай тоже был незнатным, сыном кузнеца, но вместо старательного изучения магии предпочёл быть мальчиком на побегушках у знатного мальчишки лет на пять младше его. - Ну, по крайней мере вскоре ты перестанешь раздражать ей достойных учеников Школы... Останешься ли жив или нет.    Магчи прибавил шаг и вошёл на территорию полигона, оставив позади не имеющего пропуска Джая и стараясь не позволить его последним словам повлиять на себя. Но тот факт, что смертность среди демонологов была самой высокой, и даже лучшие специалисты Школы не могли дать гарантий, чем закончится финальный экзамен, оставался правдой. Парень глубоко вздохнул... и понял, что совсем не боится. Осталось сделать последний шаг, и навсегда распрощаться с тем напуганым мальчишкой, который едва не стал обедом демона...    - Пусть они трепещут - негромко произнёс Магчи девиз своего факультета и сделал шаг в заклинательную палату.       Четыре магистра демонологии. Двое полноценных медиков. Три жреца, по одному от каждого цвета. Двое магистров элементалистики и один - алхимии. И всё это - для того, чтобы один ассистент-демонолог мог сдать экзамен... Для любого, знающего значимость магов и ценность их времени, но не знающего тонкостей правил безопасности Школы, это могло бы показаться перебором. Однако у всего есть причины... И главной причиной подобной концентрации магов в одном месте была полная непредсказуемость церемонии. В отличие от алхимиков, спиритистов и магов жизни, заводивших фамильяров в районе пятого года обучения, демонологи призывали своих в качестве выпускного экзамена; разными были не только принципы, но и степень риска. Маги жизни просто связывали себя с определённым животным; их метод был самым простым и безопасным. Алхимики создавали своих гомункулусов и химер, а затем пользовались методом, схожим с методом магов жизни. Это, соответственно, требовало намного больших познаний, но риск был ненамного выше, разве что алхимик - идиот... Но таким просто не доверили бы секрета создания живых существ. Спиритистам требовалось скорее упорство, и их риски были, пожалуй, наименьшими, разве что требовали заметной магической силы, отсутствующей у новичков. И лишь демонологи не просто подвергались очень реальной опасности, но и подвергали ей окружающих. В отличие от прочих, они призывали не друзей и спутников души, а слуг. Рабов, если уж совсем начистоту. Часть демонов шла на это добровольно, поскольку мелкий бес, пробыв несколько десятков лет в услужении демонолога ощутимой силы, и сам становился заметно сильнее, и именно их, демоническую мелюзгу, как правило и призывали начинающие демонологи. Однако - не только их... В принципе, на зов мог откликнуться любой демон, и хотя могущественные владыки Потустороннего и заняты были более важными вещами, подобающими их статусу, порой особо самоуверенные демоны среднего ранга рисковали подставиться под удар магистров ради того, чтобы попытаться выпить силы талантливого, но неопытного новичка. И изредка им это даже удавалось.    Но это ещё полбеды - хуже, когда кто-то из владык решал развлечься коротким визитом в плотский мир, сочетаемым с неплохой закуской. Вот тогда присутствующим приходилось напрягать все силы для того, чтобы обойтись минимумом жертв...    Так что, учитывая постоянную нехватку магов и средства, уходящие на их обучение, подобная подстраховка была совсем нелишней.    Изредка возникали робкие разговоры о том, что без подобного экзамена можно и обойтись, однако всегда разбивались о несокрушимые традиции и неоспоримую полезность - и, что, возможно, даже важнее, статусность - фамильяра для любого мага.    Магчи поклонился каждому из присутствующих; Алиму Лориани, его личному куратору, поклон был чуть более низким. Парень искренне уважал старика, тот, в свою очередь, был благорасположен к своему Ассистенту и недавно намекнул, что уже приглядел для Магчи неплохое местечко дальнейшей службы, прямо по его талантам и нуждам.    - Действуй, парень, я в тебя верю - спокойно произнёс Лориани.    Сейчас от будущего мага требовалось не просто успешно провести ритуал призыва и связать явившегося демона своей волей, но провести его полную версию, по всем старым традициям. Длительно, кроваво, утомительно, и не сказать, чтобы особенно надёжно, но зато прекрасно демонстрирует знание студентом всех тонкостей своего ремесла... Что ещё нужно для экзамена? К тому же если он не сорвёт сложный ритуал, то не сорвёт и более простой, когда вокруг не будет магистров, способных помочь, и рассчитывать нужно будет только на себя.    Честно сказать, Магчи мог сдать выпускной экзамен ещё два года назад; куратор предлагал ему это, оценив знания и способности парня. Однако в этом случае ему пришлось бы покинуть Школу и её библиотеку, так что он предпочёл отказаться от этой чести ради более углублённого изучения целительства и алхимии. Пожалуй, сейчас он мог бы претендовать на звание не только демонолога, но и медика, так что когда Лориани отмечал у него задатки будущего архимага, это было простой констатацией фактов, а не комплиментом.    Зацикленность парня на учёбе, близкая к одержимости, объяснялась несколькими факторами, но главным был страх. Изначально это был Страх, страх с большой буквы, и пусть за годы учёбы Магчи и сумел перековать его в мотивацию и целеустремлённость, сон этой ночью показал, что ещё не все раны зажили. Он проходил практические занятия, так что уже сталкивался с демонами, но тот, неизвестный, пугал его куда больше, чем мелкие бесы, прекрасно изученные по учебникам и лично. Неизвестность всегда страшит, да и последнее обещание демона, которое он прокричал, прежде чем оказался изгнан...    В любом случае, всё, что делал Магчи, в конечном итоге сводилось к одному - он хотел быть уверен, что сможет себя защитить. Себя и окружающих. Потому и выбрал он демонологию профильной дисциплиной, и потому же изучал целительство и алхимию - первое для защиты, остальное для нейтрализации последствий.    Заклинательная палата была по большей части пуста; здесь находилось лишь самое необходимое, что Магчи не мог принести с собой - жертвенное животное и три громоздких бронзовых курильницы. Прочее - инструменты, благовония, амулеты и остальные предметы, необходимые или просто полезные в его деле, парень должен был использовать свои. Школа снабжала своих учеников необходимым, но эти предметы были низкого качества, и большинство студентов при первой же возможности заменяли их на более достойные - покупая, либо изготавливая самостоятельно. Магчи относился к последней категории.    Костяная чаша, медное блюдо и обсидиановый нож появились из сумки и заняли свои места перед молодым Ассистентом. За ними последовали свечи, две кисти, и три печати - из камня, металла и дерева. Затем - ещё два ножа, бронзовый и серебряный. И, наконец, связка разнообразных мелких амулетов и талисманов, большинство из которых обладало скорее символическим значением, чем магической силой, но все они могли пригодиться при определённых обстоятельствах.    Убедившись, что всё на месте и в исправном состоянии, парень приступил к следующему шагу - кривым бронзовым ножом он принялся вырезать в земле заклинательного зала сложный узор, выверяя каждую линию. Пожалуй, это был самый сложный и важный этап предстоящего действа.    Наконец, и это было закончено; пришло время обсидианового ножа, острого как скальпель и прочного, как алмаз. И чёрного петуха, подозрительно косящего глазом из угла на происходящее. Ухватив птицу одной рукой, Магчи быстрым движением отрезал ей голову.    Кровь потекла по вырезаным в земле линиям. Очистив каменный нож и вложив его в ножны, студент взял нож серебряный и уколол себя в палец, а затем уронил пять капель крови в пять малых печатей, вырезаных вокруг большого узора. Кровь, смешанная с магией, служила маяком и сближала планы бытия; окружённый талисманами Ассистент стал нараспев произносить слова призыва.    Реальность вздрогнула. С волной мелкой ряби пространство пропускало нечто через себя.    - Отклик почти на уровне высшего - сообщил один из магистров, наблюдающих за происходящим. - Хотя, к счастью, и не один из них. Определённо, ваш Ассистент многообещающ... Посмотрим, как он справится с тем, что призвал.    Магчи заметил, что что-то пошло не так, ещё до того, как результат призыва стал виден взглядом, и немедленно начал действовать, усиливая чары круга сдерживания. Однако, хотя он и поднял "запас прочности" с двухкратного стандартного до пятикратного, к тому, что он увидел по завершении призыва, Магчи был не готов... Ритуал и круг, предназначенные для призыва низшего демона, изначально не были рассчитаны на сдерживание двух демонов среднего ранга. Демоны страсти и гордыни, как машинально отметил парень, готовясь к тому, чтобы продержаться до вмешательства магистров.    Перегруженый круг заискрил; сдерживающие чары, не выдерживающие нагрузки, стремительно рассыпались.    "Обереги должны продержаться секунду-другую" - отстранённо подумал Магчи. - "Затем ещё пару секунд - личная защита. Лишь бы они не действовали вместе..."    К счастью, этого не произошло. Как обычно и бывает, когда два демона, особенно различных аспектов, оказываются в одном месте, пришельцы из инобытия, даже не успев окончательно воплотиться, сцепились друг с другом.    Однако, что странно, первым атаковал демон страсти, и атаковал столь свирепо и эффективно, что Магчи на миг усомнился в правильности определения аспекта. Демон гордыни попытался огрызнуться в ответ, однако тут же последовала повторная, ещё более мощная атака; байраха, так и не принявшего окончательную форму, окутало облако зелёного свечения, и он быстро расплылся, дематериализуясь.    Избавившись от соперника, второй демон не спешил нападать на призывателя, хотя круг сдерживания и разрушился окончательно, не выдержав скоротечной схватки. Вместо этого он спокойно принял стабильную форму. В принципе, у демонов отсутствует понятие пола, но Магчи решил, что раз уж демон решил выглядеть как женщина, - и, можно отметить, весьма привлекательная - то удобнее будет воспринимать его как "её".    Демон не проявляла агрессии, лишь рассматривала призывателя, довольно улыбаясь, и магистры не спешили вмешиваться. Учитывая, что их вмешательство означало бы в лучшем случае срыв экзамена, это было к лучшему, но Магчи всё же не мог избавиться от неуверенности - такого хода экзамена он не ожидал. В норме он должен был заклеймить призванного мелкого демона, сдерживаемого кругом, печатями запрета и приказа, и сформировать контракт фамильяра; однако сейчас всё было не так. Перед ним был не мелкий бес, надёжно удерживаемый кругом, а фактически свободный демон среднего ранга, только что без заметных усилий справившийся с другим, формально того же ранга, но стоящим в иерархии демонов несколько выше. Однако тянуть тоже не было смысла...    Парень глубоко вздохнул и стал медленно переливать Силу из ограждающих оберегов в печать Запрета. Учитывая, что он только что наблюдал, небольшой порцией энергии, которой обычному бесу хватило бы на неделю, эту... красотку долго сдерживать не удастся. И это при условии, что печать вообще удастся поставить...    Демон усмехнулась и протянула руку, словно для поцелуя. Сложно сказать, что она пыталась сделать, но это было возможностью... Магчи со всей возможной стремительностью нанес удар, впечатывая Печать в кисть руки демона. Знаки, начертаные на костяном штампе, налились светом и отпечатались на белой коже, связывая призванную набором запретов. Не вечных - противодействие запретам ослабляет их, истощая вложеную в Знаки магию - но Магчи надеялся, что их хватит хотя бы на несколько минут, а там уж можно будет попытаться изгнать демона, или... Или.    Ассистент принял решение. Экзамен нужно сдать, это в первую очередь... Оставшиеся две печати приложились к коже замершей демоницы, а затем Магчи провёл окровавленным пальцем по её губам. Демоница облизнулась - её язык оказался алым и заострённым - и улыбнулась, бросив на парня многообещающий взгляд, но, как ни странно, не пыталась бороться с печатями.    - Ты... Нетипичная - пробормотал Магчи. - Назови своё имя.    Печать Приказа на её коже вспыхнула, заставляя выполнить сказанное демонологом... и угасла, рассыпавшись искрами и исчезнув.    - Я могу его назвать, но ты уверен, что хочешь его знать? - усмехнулась демоница. Как известно, знание истинного имени даёт власть над его обладателем, но... Если обладатель имени намного сильнее, то доминирующей стороной становится как раз он. Или она... Возможно, сила этой демоницы и не была неодолима, но первое, чему учат будущих демонологов - не рисковать понапрасну. "Может, вам ваши душонки и не нужны," - как говорил инструктор - "но вас тут кормят, содержат и учат не для того, чтобы из вас в итоге получилась закуска для демонов".    - Пожалуй, что нет... - пробормотал парень.    - Но ты можешь звать меня Шан - сообщила демоница, оказавшись рядом с Магчи и прижавшись упругой грудью к его руке. Парень отдёрнулся. - Я помогу тебе обрести силу и блаженство...    - Чтобы выпить меня? - фыркнул Ассистент.    - Разумеется - не стала спорить демоница. - Но фрукт вкусен в пору зрелости, так что я приложу все усилия, чтобы помочь тебе развить твой потенциал до максимума. Пока что с моей стороны тебе ничего не угрожает...    Она снова прижалась к парню, он снова отстранился.    - Прекрати это - приказал Магчи.    - Не хочу. Но ты можешь попытаться заставить меня...    Возможности заставить у студента не было - пока не было, поправил он себя, стоит восстановить силы, влитые в печати, и ситуация изменится - так что Магчи просто снова отстранился. И снова. И попытался расцепить обьятие, однако демоница оказалась слишком сильна. Явные неприязнь и сдерживаемое отвращение её ничуть не смущали.    - Контракт заключён - с опозданием, но всё же послышался голос одного из присматривающих за экзаменом магистров. - Магчи, выйди из заклинательной палаты. Твой фамильяр пусть подождёт там.    - Ты слышала - произнёс Ассистент, наконец сумев освободиться.    - Пожалуй, я не буду злить старичков - усмехнулась демоница. - Иди, мой сладкий, я буду ждать тебя с нетерпением...    Она облизнулась и погладила себя, сжав рукой одну из грудей. Магчи стиснул челюсти и направился к выходу из заклинательной палаты.       - Поздравляю - произнёс Лориани. - Ты достойно справился с первым шагом...    - С первым шагом? - нахмурился Магчи. - Экзамен ещё не окончен?    - Экзамен-то, технически, окончен, - усмехнулся куратор - но теперь тебе нужно научиться жить с таким фамильяром. Аспект страсти... С ними, пожалуй, сложнее всего.    Остальные Магистры демонологии согласно кивнули.    - "Технически"? - уточнил парень самое важное в настоящий момент. Лориани кивнул.    - Ты не знаешь Имя своего фамильяра, и её сила слишком велика, чтобы ты мог её эффективно контролировать. Что делают в таких случаях, ну-ка?    Магистр ожидающе взглянул на почти-мага.    - Если призванный фамилиар слишком силён для полноценного контроля Имени, Магистры запечатывают часть силы призванного, накладывая ограничитель, либо куратор призывающего узнаёт Имя, обеспечивая контроль, а призвавший проходит дополнительный курс обучения - заученно произнёс парень. - Также коллегия магистров может признать призвавшего непрошедшим экзамен и разорвать контракт, буде таковой был уже заключён.    - Что выбираешь? - поинтересовался Лориани. Магчи помедлил; все варианты были не слишком хороши. Понятное дело, признать экзамен провалившимся он даже не думал, а вот два других варианта... Перспектива задержаться в Школе выглядела довольно соблазнительной, но тогда, во-первых, будет потеряно место, которое присмотрел ему куратор - а оснований сомневаться в том, что он старался подобрать что получше, у парня не было - а во-вторых и в-третьих, передать Имя... Как бы сейчас Магчи не доверял своему куратору, в будущем всё может измениться, а вот знание Имени его фамильяра и власть над ним, которую это даёт, останется у Лориани навсегда. С другой стороны, контроль не самой слабой демоницы - это нагрузка, а магистр и так был изрядно загружен, и ученику не хотелось добавлять ему работы.    - Ограничитель - произнёс Магчи.       Неделю спустя выделенный Школой для доставки мага-выпускника на место службы экипаж въехал в ворота города, в котором бывшему сыну плотника предстояло жить и работать ближайшие семь лет - до продления срока или назначения в новое место службы. Новый городской маг прекрасно поддерживал самоконтроль, но внутри у него кипели усталость и раздражение, лишь самую малость смягчаемые облегчением от того, что они наконец-то почти на месте.    Лишь через пару дней в пути парень смог в полной мере осознать, о чём его предупреждал куратор. Да, демоница при каждой возможности бесстыже домогалась его и возницу - последнего, впрочем, эпизодически, особенно после того, как Магчи воспользовался печатью Запрета - но к этому демонолог был готов и стоически терпел, осознавая, что аспект Страсти не предполагает иного поведения. Сложности начались, когда они остановились в попутном городке для пополнения запасов.    Одна из отличительных характеристик демонов аспекта Страсти - они самые человекоподобные из всех. Не только с первого взгляда, даже при тщательном разглядывании обычным взглядом их сложно отличить от человека. И это оказалось очень важной деталью.    Когда по городу идёт демонолог с фамильяром, скажем, аспекта Ярости - люди опасливо расступаются. Возможно, плюют вслед. Может быть, даже хватаются за оружие. Но, проклятье, не собираются толпой, не давая пройти, и не устраивают семейных скандалов! Не капают слюной на тротуар! И, ещё раз проклятье, достаточно держать фамильяра на коротком поводке, чтобы избежать инцидентов...    И, самое главное, в этом случае не нужно доказывать, что это действительно твой фамильяр...    Возбуждение, которое вызывала полуобнажённая и ведущая себя откровенно провоцирующе красотка, перекрывало даже страх и уважение к одеянию и официальному знаку мага. Магчи снова вздохнул и скривился, вспомнив всё пережитое.    А ещё рядом с Шан ему было сложно заснуть. И, признаться по чести, сдерживаться, видя и ощущая рядом столь впечатляющую фигуру тоже было сложно, даже невзирая на всю неприязнь к демонам и осознание того, что, по сути, это лишь фантом. Парень дал себе обещание первым делом, как закончит с формальностями, посетить местный бордель.    Экипаж, меж тем, катил уже по главной улице города, ровной как стрела и вымощенной камнем. Последнее, впрочем, было неудивительно, учитывая горы рядом; собственно, основным местом службы Магчи и числился гарнизон крепости, запирающий единственный перевал в здешних местах. Основным - поскольку было и вторичное. Магов на всю империю не хватало, так что совмещение должностей было обычным делом; как и предшественнику Магчи, помимо гарнизона ему предстояло работать ещё и на городскую стражу.    - На редкость удачое место - сообщил ему куратор после экзамена. - Тихий городок на задворках Империи, где ничего никогда не происходит. Всей работы - еженедельные инспекции в гарнизоне, да мелкие услуги страже время от времени, и куча свободного времени, в которое сможешь продолжить учиться. А жалование и срок службы идёт от обоих. Лучшему ученику - лучшее, цени...    - Приехали, господин маг - сообщил возница. - Ратуша...    Последняя фраза была излишней; Магчи и сам прекрасно видел висящую на аж трёхэтажном каменном доме вывеску со скрещёнными пером и мечом.    - Жди здесь - коротко произнёс он.    - Куда ж я денусь, ваше благородие - пожал плечами возница.    Маг предпочёл бы и демоницу оставить здесь, вместе с прочим имуществом, но в последнее время он так часто пользовался печатями Запрета и Приказа, что сейчас был просто не в состоянии добавить ещё одну. Правда, сохранялся ещё один инструмент контроля, печать Наказания, но пока что парню не удавалось подобрать ощущения, которые демоница не воспринимала бы как новую форму удовольствия. Пусть набор базовых печатей контракта и не позволял ей причинять вреда окружающим, кроме как защищая себя или хозяина, но даже если она не найдёт способа обойти запрет, можно гарантировать проблемы, если оставить её без присмотра... Тяжело вздохнув, Магчи вышел из экипажа.    Бургомистр оказался столь похожим на мэра его родного городка, что Магчи невольно встряхнул головой: невысокий, толстенький лысеющий человечек с запачкаными чернилами руками в богатой, но неряшливой одежде. И с хитрыми глазами бывалого купца и столоначальника.    - Добро пожаловать в наш город, господин маг - с точно отмереной долей почтения в голосе произнёс он. С бургомистром, как сразу отметил маг, следовало держаться настороже, и это подчёркивал тот факт, что тот был первым за последние дни мужчиной, не реагировавшим на его фамильяра. Ну, почти не реагировавшим; бургомистр время от времени бросал косые взгляды на спутницу мага, но и только. - Мы и жильё вам уже подготовили, комната в рабочем квартале, большая, просторная...    - Вы хотели сказать "дом в центре" - холодно произнёс Магчи. Необходимо сразу поставить себя, к тому же он не любил пройдох, а малый кодекс "Права и обязанности" помнил чуть ли не наизусть.    - Разумеется, разумеется - часто закивал бургомистр. - Я и сказал, большой, просторный дом...    Висящий над входной дверью колокольчик прозвенел, и в кабинет городского главы вошёл дородный мужчина в кольчуге, с мечом у пояса и в сером плаще; под мышкой он держал шлем.    - О, а вот и сударь Ралани пожаловал - радостно сообщил бургомистр. - Наш доблестный капитан стражи - добавил он, определённо для Магчи.    - Какой мужчина - томно протянула демоница, проведя пальчиком по плечу стражника; тот крякнул и окинул её оценивающим взглядом, а затем разочарованно скривился; Магчи в первый миг недоумевающе нахмурился, но затем заметил цепочку амулета на шее стражника и ограждающие от зла и мороков знаки на его доспехе.    - Значит, вы, сударь, и есть наш новый маг? - пробасил стражник и протянул руку для пожатия.    - Совершенно верно, капитан - согласился Магчи и встретил руку своей. В принципе, факта нормальной реакции на его фамильяра магу оказалось достаточно, чтобы ощутить к стражнику некую симпатию. - Маг Магчи Сарай, демонолог.    Рукопожатие оказалось болезненно крепким, но, похоже, глава стражи сделал это не со зла или желания продемонстрировать превосходство, а просто по привычке. Выработанной, впрочем, скорее всего как раз необходимостью регулярно демонстрировать, кто во главе стаи.    - Между прочим, - продолжил Магчи, разомкнув рукопожатие и стараясь не демонстрировать, что его руке порядком досталось - так что случилось с моим предшественником? Мне толком ничего не объяснили, но я понял, что он не перевёлся в другое место службы.    - Да помер он - пожал плечами капитан.    - Умер? - насторожился маг. - От чего?    - С требухой что-то - отозвался стражник. - Пил он многовато, а на выпивку не слишком крепок был. Да и весёлых травок не сторонился.    Магчи скривился. По его убеждению, подобная смерть была крайне недостойной не только для уважаемого мага, но и вообще для любого вменяемого человека.    - Если у вас есть какие-то вопросы, я готов на них ответить, но сейчас несколько занят - сообщил бургомистр. - Городские дела, понимаете ли...    - В таком случае не буду вас отвлекать. Просто передайте мне ключ от дома и выделите слугу, который укажет к нему путь.    - Не надо слуги - пробасил капитан. - Если вы, сударь, не возражаете, я сам вас провожу. Заодно и побеседуем...    - Буду признателен - вежливо согласился демонолог. - И, если вы не против, я сразу хотел бы попросить вас указать и лучший здешний бордель...    Стражник широко ухмыльнулся и кивнул.       Определённо, после этой просьбы отношение капитана Ралани к новенькому магу потеплело.    - Бордель - это дело хорошее - заметил он, выйдя вместе с магом из кабинета бургомистра. - Свою нечисть, значит, не пользуешь?    - Демон - коротко ответил Магчи. Это можно было понять, как попытку поправить термин, однако капитан понял его правильно и одобрительно кивнул.    - Вот и верно, нечего с нечистью путаться, когда бабы без внимания тоскуют... Ежели меч совать, куда ни попадя, так он и заржаветь может.    - Да уж... - пробормотал демонолог.       - Городок у нас, сам видишь, маленький, серьёзных головорезов я давно вычистил, а новые, пока я здесь капитан, не заведутся - рассказывал стражник по дороге. Он предложил пройтись пешком, так что экипаж с вещами и фамильяром неспеша катил следом за ними. - А по мелочи - как везде. Воровство, контрабанда, притоны, ведьмы... В общем, маг нам не то, чтобы особо нужен, но и нельзя сказать, что совсем ни к чему. От стражи основная работа - давать заключения по подозрениям в колдовстве, да иногда в патрулях участвовать.    - А что насчёт гарнизона? - поинтересовался Магчи.    - А там и того проще - отозвался капитан. - Сейчас вот устроишься, доложишься командору, а там только обновлять охранные чары каждую неделю. Чтобы крагов укорачивать... на голову, много не нужно.    Магчи кивнул.    - И что, крысы не пытаются ничего устроить? - поинтересовался он.    - Не-е - ухмыльнулся капитан. - У командора Лариго они и пискнуть лишний раз боятся. Как тридцать лет назад устроили им резню, так с тех пор он регулярными зачистками поддерживает мир да покой... Он - снаружи, я - внутри.    - Это хорошо - снова кивнул Магчи.    - А вот и твой дом - сообщил капитан, указывая на небольшой, но о двух этажах, каменный домик, который можно было бы назвать уютным, если бы иллюзия не мерцала, временами обнажая реальные, поросшие местами мхом каменные стены с облезшей штукатуркой. Маг мысленно вздохнул: похоже, здесь придётся поработать.    - Жди здесь - сообщил он вознице, затем повернулся к своему спутнику. - Вы... ты обещал мне показать бордель.    Стражник кивнул.    - Тут рядом.    Искомое заведение, "Дом гетер", действительно оказалось всего через несколько домов от выделенного городской администрацией места проживания.    - Приветствую вас, капитан - поклонилась им женщина, похожая скорее на немолодую, но всё ещё хорошо выглядящую аристократку, чем на содержательницу борделя. - Прошу, представьте мне своего спутника.    - Здравствуйте, госпожа Спарк - поклонился в ответ капитан. - Это господин Магчи Сарай, новый городской маг.    Следуя примеру спутника, Магчи тоже слегка поклонился.    - Маг? - заинтересовалась хозяйка. - Прошу прощения, сударь, но какого направления?    - Я специализируюсь на демонологии, - отозвался парень - однако изучал также целительство и алхимию, и имею право практиковать как целитель.    - Как удачно! Сударь, я хотела бы попросить вас об услуге... не безвозмездно, разумеется.    Судя по реакции капитана, госпожа Спарк определённо была в городе уважаемым человеком, да и дополнительный заработок не повредит... Магчи кивнул.    - Думаю, я знаю, о чём вы, и готов к сотрудничеству. Но, если это не спешно, сперва я всё же хотел бы отдохнуть и расслабиться с дороги.    - Разумеется - кивнула хозяйка.    "Дом гетер" не зря носил своё название; здесь и впрямь работали не шлюхи, а специально обученые "девушки для удовольствия", и достаточно высокого класса... хотя Магчи, в общем-то, было не с чем сравнивать. Не то, чтобы это был его первый визит в подобное заведение, но было их всего парочка, не больше.    Своего фамильяра демонолог оставил в пустой комнате рядом со спальней, в которой уединился с гетерой, в сдерживающем круге. Впрочем, ей и так было хорошо - атмосфера подобного места для демона страсти словно вино.    Когда молодой маг вышел из комнаты, игнорировать замершую в непристойной позе демоницу он мог уже совершено спокойно и уверенно - запасы желания были истрачены без остатка. Освобождать фамильяра, впрочем, он не спешил, спустившись на первый этаж, где сидела на диване, куря ароматические травы, хозяйка заведения.    - Ну, госпожа Спарк, теперь я готов и к решению деловых вопросов - произнёс Магчи. Хозяйка кивнула и без слов прошла за занавес в заднюю часть дома; маг последовал за ней.    Как он и подозревал, хозяйка привела его к двери небольшой каморки, покрытой ограждающими от демонов и духов болезней знаками.    - Вы хотите, чтобы я осмотрел больную и выяснил, не заразна ли она? - осведомился Магчи. Госпожа Спарк кивнула. - Хорошо, но сперва расскажите мне обстоятельства и симптомы. Подробно.    Хозяйка снова кивнула.    - Эту девочку зовут Нелла. Неделю назад скончалась её близкая подруга, Саина; перед этим она была истощённой и усталой, затем два дня не появлялась на работе, а когда её прошли проведать, она была уже мертва. Наш целитель нашёл лишь истощение, но на всякий случай осмотрел всех девочек и ничего не нашёл. А несколько дней назад и Нелле стало нездоровиться; как и у Саины, беспричинное истощение и усталость. Целитель снова ничего не обнаружил, но вы же понимаете - в нашем городе неоткуда взяться настоящему профессионалу, тем более, разбирающемуся в редких болезнях...    Магчи согласно кивнул.    - И вы решили изолировать её и поискать специалиста. Совершенно правильная реакция. И то, что не стали предавать это огласке, правильно не только с вашей позиции как хозяйки этого заведения, но и в целом... Хорошо. Скажите кому-нибудь принести из экипажа сумку с моим именем.    - Сейчас будет - отозвалась хозяйка, не сдвинувшись с места. Ничего удивительного - крепкие ребята, способные бережно донести до экипажа слишком много выпившего в приятной компании клиента, или помочь отыскать куда-то запростившийся кошелёк, не видны, но всегда находятся рядом.    - У вас славное заведение, госпожа Спарк - заметил маг.    Сумка, в которой находились некоторые рабочие инструменты, оказалась в руках хозяина не позже чем через минуту, и Магчи перекинул её через плечо, а затем надел медицинские перчатки, покрытые укрепляющими и обеззараживающими знаками. И кое-какими ещё впридачу.    Влив в знаки немного силы, маг - сейчас не демонолог, а целитель - открыл дверь.    Такая же маленькая, как и можно подумать, каморка. На двери, у окошечка, через которое подавали еду, полочка; на ней тарелка с нетронутой пищей. Кровать. На кровати - девушка. Когда-то она была привлекательной, но сейчас страшная худоба, мешки под глазами и мертвенный цвет кожи мало что оставили от прежней красоты. Девушка не шевелилась, и даже движения груди под прикрывающим её одеяльцем было не заметно.    - Проклятье... - пробормотал Магчи. Повернулся к двери. - Принесите крепкого спиртного и мясного бульона! И побыстрее!    Когда он работал, парень был готов приказывать и вышестоящим, если в данной ситуации это было правильно; в принципе, подобная уверенность среди демонологов лишь приветствовалась, хотя и не помогала заводить друзей.    - Сделаем - отозвалась хозяйка из-за двери, и маг приступил к работе. Стянув с бессознательной девушки, близкой к смерти, одеяло, он расстегнул на ней сорочку, достал из сумки особые чернильницу и перо, а затем с их помощью начал чертить на коже пациентки вязь знаков. Символы должны были, в первую очередь, не дать телу перестать работать, а во-вторых, если всё же случится сбой, удержать душу в теле, не давая живому стать мёртвым. Затем маг добавил в перчатки ещё энергии и принялся на ощупь искать узелки проклятья, опутывающего девушку липкой паутиной, один за другим выжигая их.    Принесли спиртное; растворив в нём какой-то порошок, маг влил жидкость в рот девушке и продолжил работу. Узелок за узелком, узелок за узелком... Всё. Теперь - вызванные проклятьем повреждения...    В отличие от ядов, поражающих, как правило, один какой-то орган, проклятья в большинстве своём воздействуют не только на весь организм, "Ка", но и на энергетическую систему, "Се", а в некоторых случаях - и на сам дух. И сейчас Магчи кропотливо выискивал повреждения; наиболее тяжёлыми, которых нашлось немало, занимался сразу, остальные записывал. Нудная и тяжёлая работа, которую к тому же вряд ли оплатят в полной мере; зато неплохая практика.    Однако тяжёлых повреждений было слишком много; Магчи ощутил, что выбивается из сил. В общем-то, он имел полное право остановить лечение - в конце концов, его наняли только для осмотра, и он даже не получил аванс. Однако и профессиональная этика целителя, и просто привычка доводить начатое хотя бы до приблизительного завершения были против; парень помедлил, колеблясь. В конце концов вздохнул и вышел из комнаты.    - Я ещё не закончил - сообщил он продолжающей терпеливо ждать у входа хозяйке. - Сейчас вернусь.    Магчи поднялся на второй этаж, к запертой в ограждающем круге демонице, и стёр ногой часть узора, освобождая её; затем повёл с собой обратно к жертве проклятья.    Демоны - не только сильнейшие в среднем фамильяры; у них есть ещё одно полезное, но в то же время опасное свойство: с ними возможен энергетический обмен. Теоретически он возможен с любым фамильяром, но на практике имеет смысл только с демонами, как с энергетическими существами; Се обычных фамильяров содержит, как правило, слишком мало энергии и слишком неохотно её отдаёт, не говоря уж о том, что это может и убить фамильяра. Резервы же демонов, попросту не имеющих Ка, намного выше, и они могут потерять большую их часть без вреда для себя. Обычно, впрочем, всё обстоит наоборот; демонический фамильяр понемногу поглощает энергию хозяина, что и является платой за контракт. Для обитателей инобытия энергия живых существ полезна, легко усваивается и помогает развиваться; в плане личного роста демону полезнее "выпить" одного смертного мага, чем десяток своих собратьев, даже если энергорезервы каждого из них будут в разы выше. "Всё дело в чистоте", как говорил Магчи его куратор.    Смертные - нейтральные существа, в то время как демоны жёстко привязаны к Аспектам, и это играет огромное значение. Ярость, гнев, страх, похоть, голод, боль... Всё это окрашивает и замутняет силу демонов, замыкая её саму на себя - к примеру, если демон поглощает демона аспекта Ярости, то это в первую очередь увеличивает его ярость, и лишь жалкие крохи энергии остаются доступны для "свободного применения". Энергия же смертных лишена такого недостатка...    Сами смертные не связаны Аспектами и могут использовать полученную от своих фамильяров силу свободно, но в то же время Аспект всё равно оказывает на них влияние. К счастью, в отличие от демонов, аспектная "муть", "окрас" силы не накапливается и постепенно рассеивается, но злоупотребления с излишним использованием энергии демонов опасны, и временами приводят к деформации личности и безумию. Некоторые магистры даже теоретизировали, что длительное злоупотребление демонической энергией способно привести к полной трансформации в демона.    Сейчас Магчи требовалось немного энергии - ровно столько, чтобы стабилизировать состояние пациентки, после чего её можно будет передать местному целителю.    - Наши отношения начинают развиваться - заметила демоница, когда Магчи прикоснулся к ней, впитывая энергию. - Но почему бы тебе не попробовать меня в полной мере?    Маг проигнорировал её, продолжая свою работу.    - Понимаю - кивнула демоница. - Сейчас ты удовлетворён. Но я буду ждать...       Вскоре работа была закончена.    - В настоящий момент она вне опасности - сообщил Магчи. - Это была не болезнь, а проклятье. Само проклятье и его самые тяжёлые последствия я снял; вот рекомендации для целителя. Однако чтобы закончить это, я бы хотел осмотреть комнаты этой девушки и её усопшей подруги.    - Зачем? - поинтересовалась хозяйка. - Если это не болезнь?    - Необходимо найти и обезвредить источник проклятья, если вы не хотите, чтобы его подцепил ещё кто-то.    - Идёмте, я покажу.    Магчи начал с комнаты скончавшейся, воспользовавшись самым простым способом.    - Шан, ищи источник проклятья - скомандовал он. Демоница замерла на месте, принюхиваясь, а затем уверенно направилась к шкафчику рядом с зеркалом.    - У вас есть ключ? - обратился демонолог к госпоже Спарк. Она молча протянула требуемое; Магчи отпер полку и осторожно провёл над ней руками в перчатках. Покалывание в пальцах указывало на небольшую деревянную шкатулку; маг открыл её и хмыкнул. Кольца, серьги, браслет...    - Шан, что скажешь? - спросил он, осторожно доставая из шкатулки пару серёг с янтарём.    - На них нет следов страсти - отозвалась демоница. - Лишь алчность, гнев и злоба.    - Понятно... - пробормотал маг. - Заряд энергии был по большей части истрачен, но устроить неприятности ещё для одного человека проклятье было вполне способно. Возможно, вам следует побеседовать с капитаном Ралани.    - Непременно - кивнула хозяйка. - Сколько я вам должна?    К некоторому удивлению Магчи, выслушав сумму, хозяйка лишь кивнула; подготовленные им аргументы и уступки не понадобились. Следующие слова госпожи Спарк, впрочем, всё прояснили.    - Однако я хотела бы иметь возможность и в дальнейшем прибегать к вашим услугам. Что скажете?    - Не вижу причин возражать.    - Прекрасно. В таком случае не могли бы вы продолжить лечение бедняжки Неллы? Я хотела бы, чтобы она как можно скорее встала на ноги... Да, и об оплате за визит не беспокойтесь, считайте это моим небольшим подарком.    Магчи мысленно хмыкнул. Цепкая содержательница борделя хочет, чтобы её работница как можно быстрее начала отрабатывать потраченое на неё, а заодно наладить хорошие отношения с целителем, который к тому же сотрудник стражи и гарнизона... Что ж, с её стороны это неплохое вложение, а для него - подработка и возможность отходить от эффекта, производимого его фамильяром.    - Буду рад продолжить сотрудничество - кивнул он. - Да, не подскажете, где здесь можно найти лавку кожевенника?       Следующим пунктом назначения значилось основное место службы, однако маршрут экипажа был непрямым - сперва кожевенник, затем харчевня, и только затем - городские ворота. Впрочем, в гарнизоне Магчи не задержался; во время короткой встречи с комендантом крепости они лишь представились друг другу, Магчи продемонстрировал свои документы и сообщил, по какому адресу остановился, после чего командор его отпустил, сообщив, что будет вызывать по мере возникновения надобности в услугах магического характера. Подобное вполне устраивало молодого мага, и он распрощался с основным начальством вполне довольным жизнью.    Его хорошее настроение не слишком омрачило даже неважное состояние выделенного дома; снова заперев демоницу в круг, Магчи энергично принялся за уборку и прочие дела, сделав себе мысленную пометку нанять слугу.    Понятное дело, прибираться во всём доме он не стал, оставив это будущему слуге; пока что ограничился спальней и кухней, причём в последней лишь зарядил очищающие знаки на здоровенном кувшине с водой да кривовато вырезаные на деревянном ящике охлаждающие.    Закончив с этим, он достал купленные у кожевенника предметы, острый нож и чернила.    - У меня для тебя кое-что есть - произнёс маг, обращаясь к своему фамильяру. - Вот, надень.    Он протянул ей покупку.    - Ошейник? - раздражённо произнесла демоница, принимая "подарок". - Подумать только, какая убогая фантазия у моего хозяина... Ни украшений, ни даже шипов!    - Главное, он демонстрирует твой статус - сухо сообщил демонолог. - И позволяет держать на коротком поводке... В прямом смысле.    На ошейник и поводок, приобретённые у кожевенника, Магчи нанёс знаки связывания и тишины. Хотел ещё и отвращения внимания, но из-за отсутствия опыта вырезания знаков в коже ранее упомянутые цепочки символов оказались слишком крупными - хорошо ещё, ничего не запорол - так что места не хватило. Впрочем, он планировал заказать ещё один ошейник, сразу с полным набором знаков. И с шипами, раз уж они ей так нравятся.    День да ночь, сутки прочь. Магчи завтракал остатками купленных в дороге продуктов - не забыть купить ещё... - когда зазвенел дверной колокольчик. Подняв со стола последний сиротливый кусок хлеба с сыром, парень подошёл к двери.    За дверью обнаружился мальчишка в серых полотняных штанах и ярко-жёлтой куртке, на которой красовалась блестящая медная бляха с надписью "Курьер".    - Господин Магчи Сарай? - деловым тоном осведомился он. Магчи кивнул. - Капитан Ралани просит вас прибыть в штаб стражи.    - Сейчас буду - кивнул маг. Где находится штаб, капитан показал ещё вчера.    Получив ответ, мальчишка поклонился... его глаза расширились, и он покраснел. Проследив за направлением его взгляда, Магчи мысленно сругнулся: в запылённом, но всё же исправно выполняющем свою работу зеркале на дальней стене отражалась обнажённая демоница, призывно улыбающаяся мальчишке.    - Знаешь, кто я? - вздохнул Магчи. Мальчишка-посыльный кивнул, ухитряясь при этом не отрывать взгляда от демоницы, которая принялась оглаживать себя.    - Новый городской маг - сообщил он. - Демонолог и целитель.    - Быстро новости расходятся... - пробормотал себе под нос Магчи. - Верно. Ошейник видишь?    Он ткнул пальцем в сторону зеркала. Посыльный снова кивнул, покраснел ещё сильнее, и сделал шаг назад, а затем пустился наутёк с такой скоростью, словно в него вселился дух оленя. Или благословил кто-то из белых богов.    - Может, ещё и намордник купить?.. - вздохнул Магчи.       - Здравствуйте, капитан - произнёс маг; к счастью, на этот раз стражник не стремился пожать ему руку. - Для чего вы меня вызывали?    - Дело в вашей вчерашней помощи госпоже Спарк - отозвался капитан. - У нас есть подозреваемый, но есть несколько вопросов к вам. Для начала, вы сможете определить, имел ли он дело с этим проклятьем?    - Я - нет - отрицательно покачал головой Магчи. - Слишком много времени прошло. Мой фамильяр - возможно... но тоже ничего не могу гарантировать.    - Скверно - поморщился Ралани. - А найти несущие проклятье предметы в его доме?    - А вот это - легко.    - И то хлеб... - хмыкнул капитан. - Ну что, пошли. Нужно поспешить, а то эта гнида может избавиться от горячего...       Несмотря на спешку, двинулись они снова пешком и без сопровождения, если не считать Шан: капитан объяснил это тем, что не хочет привлекать внимания.    - Нам с госпожой Спарк сразу всё стало понятно, чьих рук это дело - рассказывал он по пути. - Купец, глистов ему полное брюхо, Коськин, извращенец старый. Он от Саины добивался... кое-чего, но у госпожи Спарк гетеры, а не шлюхи подзаборные, так что она ему отказала. У купца спесь взыграла, чуть до скандала не дошло. В итоге вроде как мирно разошлись, но этот козёл старый заявил, что или будет по его, или никак. Серьги те, на которых было проклятье, он покупал, я уже выяснил.    - Быстро вы... - покачав головой, с уважением заметил Магчи.    - Это мой город - пожал плечами капитан. - Я тут каждую собаку знаю. И никакой гниде не позволю...    Он не закончил фразу, но в этом и не было нужды.    - Просто стой и молчи - проинструктировал стражник парня, когда они приблизились к усадьбе купца. - И тварь свою спрячь пока куда-нибудь...    Магчи сделал бы это с удовольствием, однако возможности для этого не было. К сожалению, не взять демоницу с собой возможности не было тоже - обыскивать весь дом при помощи одних перчаток просто нереально, тем более что дом у купца был немаленький - двухэтажный, в форме квадрата со стороной длиной в пару сотен шагов. А ещё и подвалы, небось... В общем, без способностей демоницы к поиску было не обойтись.    В итоге Магчи просто встал с ней немного в стороне от ворот, вне поля зрения охранника. Долго ждать не пришлось: перекинувшись с ним несколькими фразами, капитан махнул Магчи рукой, приглашая проходить в дом.    У калитки, через которую они с капитаном и вошли, демонолог обнаружил на земле бессознательного охранника.    - Не хотел пускать - сообщил Ралани. - Забудь.    Он направился в дом; кто-то - похоже, слуга - попытался было встать на пути капитана, но грозного взгляда и руки, положеной на рукоять сабли оказалось достаточно, чтобы помеха исчезла.       Примерное местонахождение искомого демоница нашла довольно быстро, а вот точное место, где находился тайник, нашлось не сразу, даже несмотря на опыт капитана в таких делах. В любом случае, почти всю работу проделали он и демоница; Магчи лишь подтвердил, что покрытый знаками человеческий череп - именно тот инструмент, которым проклятье было нанесено на серьги. В тайнике нашлись также несколько флаконов с некими жидкостями и порошками; Шан сообщила, что ощущает исходящие от них эманации злобы и ненависти, смешанных с удовлетворением, так что маг предположил, что это яды, причём которыми уже пользовались.    - Хана гниде - хмыкнул капитан и достал из-под рубахи один из нескольких амулетов, висящих на его шее; насколько Магчи мог судить по тому, что смог рассмотреть, сигнальный.    Догадка оказалась верной; вскоре в дом прибыла стража. Часть осталась охранять дом, быстро собрав всех слуг в одно помещение, с остальными быстро переговорил капитан, и они куда-то ушли.    - Вот так вот... - довольно заметил Ралани. - С такими уликами никто в его защиту вякнуть не посмеет. Да и зелья эти... Сможешь определить, что это такое?    Магчи кивнул.    - Реагенты кое-какие понадобятся, но в целом - не проблема.    - Вот и хорошо. Главное, симптомы действия опиши - есть у меня подозрение, что это яды, и уже применявшиеся...    Магчи снова кивнул.    - Сделаю. Однако я ожидал, что еду в тихий городок, где ничего не происходит...    - Так оно так и есть - хмыкнул капитан. - Не приехал бы ты, ничего бы и не произошло...       Капитан был в твёрдой уверенности, что раскрыто как минимум одно убийство, и пребывал в благодушном настроении; тем более, что имущество убийцы планировалось конфисковать. В пользу города, но большая часть из конфискованного должна была пойти страже.    - Между прочим, капитан - обратился к нему Магчи - возможно, вы сможете мне помочь?..    - Обращайся на ты - благодушно заметил капитан. Вообще-то формально социальный статус мага чуть выше, чем главы городской стражи где-то в захолустье, но капитан определённо был далеко не последним человеком в этом городе, так что Магчи счёл, что лучше проявить вежливость. - Что такое?    - Я хочу нанять слугу - пояснил демонолог - но из-за моей фамильяра подойдёт не любой. Возможно, вы сможете что-то подсказать, кого-то порекомендовать?..    - Хмм... - протянул стражник. - А пожалуй, что и смогу. Пришлю к тебе человека.    Магчи кивнул.    - Благодарю.       Купить продукты и реагенты, проверить свою вчерашнюю пациентку и назначить уход за ней, заказать кожевеннику новый ошейник, купить кухонную утварь... Вроде не так много дел, но времени всё это заняло неожиданно много - в основном из-за спутницы, продолжавшей привлекать нездоровое внимание. Ошейник с поводком помогали не слишком - как бы не привлекали дополнительное внимание... В итоге Магчи даже не успел посетить кузнеца.    Возле дома его терпеливо ждал пожилой мужчина в одежде из кожи и грубой ткани; на его шее висел солдатский амулет из зубов крагов. По отсутствию реакции на демоницу Магчи предположил, что это и есть присланный капитаном кандидат в слуги.    Предположение оказалось верным. Мужчина, бывший солдат, получил в своё время несколько тяжёлых ранений, вследствие которых потерял возможность бегать и всякий интерес к женщинам; из-за первого его списали из армии, из-за второго капитан прислал к магу.    Экс-солдат умел шить, готовить, и немного плотничать, так что Магчи быстро принял его на работу, поручив прибраться в доме и что-нибудь приготовить. Хромота ничуть не влияла на энергичность, с которой слуга - его звали Мартин - взялся за дело. Магчи, в свою очередь, занялся обустройством небольшой алхимической лаборатории; он даже успел провести анализ одного из веществ, найденных в доме купца. Как и ожидалось, это оказался сильнодействующий яд.    Мартин готовил без изысков, но вполне прилично и сытно к тому же; на взгляд Магчи, в Школе кормили хуже - по крайней мере, на первых курсах. В любом случае, пока что он был слугой вполне доволен.    В отличие от Шан, убедившийся, что пожилой слуга её полностью игнорирует. Впрочем, она просто переключилась на основной объект интереса, так что Магчи не только снова запер её в круг, но и активировал знак тишины на ошейнике, так что теперь демоница обиженно дулась в углу.       На следующий день, закончив анализы, Магчи отправился в штаб стражи на доклад.    - Ясно - кивнул капитан, прочитав записи. - Ещё три убийства на его совести, судя по симптомам... Да, сударь, удачно вы к нам прибыли.    - Купца уже арестовали? - поинтересовался Магчи.    - А то ж. Пытался бежать, кто-то предупредил об обыске, но от меня так легко не уйдёшь... Правда, покончил с собой, зараза, так что если были ещё какие-то тайники, придётся искать. Да и откуда у него всё это не узнали    - Это плохо - согласился Магчи. - Между прочим, что-то от меня на улице люди шарахаться стали... Это не из-за этого дела?    - Не - ухмыльнулся капитан - это из-за другого. О тебе слухи пошли, что ты извращенец и оргии дома устраиваешь.    - Посыльный... - прошипел Магчи.    - Да не переживай - махнул рукой капитан. - Обо всех новоприбывших дурацкие слухи сперва расходятся. Потом всё осядет. Хотя, признаться, и не помню, чтобы так, как о тебе расходилось... Ну, с твоим фамильяром оно и немудрено.    Он ухмыльнулся.    - Но бабу снять тебе будет проблемно... Придётся навещать заведение госпожи Спарк.    - Это само собой - согласился маг. - Тем более, что она меня наняла выходить проклятую и присмотреть за остальными. И обещала скидку...    - Быстро обустраиваешься - с одобрением заметил капитан. - Ты не из купеческих будешь? Я-то сам из свободных крестьян...    Магчи отрицательно мотнул головой.    - Нет, я из семьи плотников и столяров. Сейчас бы пилил-строгал, да судьба по своему решила...    - Хмм, такой сильный дар, что кто-то из магов заметил? - заинтересовался капитан. - Помнится, у нас в соседней деревне как-то было такое, повезло мальцу...    - Мне тоже... повезло - хмыкнул Магчи. - Только в другом. Повезло, что жив остался... Дети с действительно сильным даром в крестьянских семьях обычно долго не живут. Деревенские обереги, сам понимаешь, многого не стоят, а для демонов ребёнок с даром - что цветок для бабочки, обед, который издалека чуют. Потому и мало среди магов крестьянских детей - не доживают...       В общем-то, овладеть магией на простейшем уровне - к примеру, включить-выключить простенький амулет - может любой; в армии даже обучают этому тех, кто раньше не умел. Однако в Школу принимают либо тех, кто готов много платить, либо тех, у кого действительно имеются хорошие способности. Предпочтение, в общем-то, отдаётся последним, однако обычно дети с сильным магическим даром выживают лишь в богатых семьях, так что в большинстве случаев впридачу к таланту идут и деньги.    Впрочем, из детей купцов маги обычно получались лучше, чем из детей аристократов - купцы вкладывают деньги в обучение своих отпрысков в рассчёте на будущее, так что заставляют их отрабатывать вложенное старательной учёбой, в то время как для дворян обучение магии - скорее знак статуса, чем что-то действительно полезное, или, тем паче, необходимое. Вдобавок математика, можно сказать, у купцов в крови.    Что же до детей знати... Сказать, что такое происходит часто, было бы несправедливо, но временами они, даже пройдя полное восьмилетнее обучение, уступали в знаниях и умениях некоторым офицерам армии, для которых существуют свои курсы основ магии. Некоторые из офицеров не только способны эффективно управляться со сложными амулетами, включая зарядку и настройку, но и владеют основами составления чар. Разумеется, это ещё не делает человека магом, - как говорят Магистры, "полноценный маг - это тот, кто может самостоятельно построить механизм и достаточно долго крутить нужные колёса" - но отдельные выпускники Школы из знати не умели и этого, оставаясь хорошо если на уровне ведьм-самоучек.    - Между прочим, капитан... - задумчиво произнёс Магчи. - Насчёт источника ядов и черепа... Вы будете устраивать рейд по местным ведьмам? Я мог бы проверить их мастерские...    - Нет нужды - хмыкнул Ралани. - Сами придут и во всём сознаются... Хотя я сомневаюсь, что это кто-то из городских - кишка тонка, да и нет у нас таких мастеров.    - Да, - кивнул маг - яды сложные, и работа над черепом была довольно тонкой.    - Во-во - кивнул капитан. - А наши ведьмы могут разве что снотворное сварганить или понос вызывать. Это, правда, умеют неплохо...    Он скривился, и Магчи решил, что капитан говорит по личному опыту.       Закончив дела служебные, Магчи принялся за дела личные. Для начала - докупить оборудование и материалы для лаборатории; поручать это слуге Магчи не решился. Тем более, что стоит познакомиться с местными ведьмами-алхимиками...    Люди продолжали разбегаться от Магчи, но его это, в общем-то, не беспокоило; собственно, такое положение устраивало его больше чем то, что было вчера. Единственным недостатком была сложность поиска нужных лавок, но Шан была вполне способна отловить случайного прохожего, чтобы расспросить о направлениях, когда в этом была нужда.    "Официальных" ведьм в городе было две; вернее, двое - оба оказались мужчинами. И оба явно нервничали при общении с Магчи; он решил, что капитан всё же ошибается и ведьмы причастны к делишкам покойного купца.    По крайней мере, они не пытались надуть молодого мага, лишь старались как можно быстрее от него отделаться, продав требуемое - даже почти не торговались.    Разумеется, всего, что Магчи хотел бы приобрести, у них не было, но он и не рассчитывал на изобилие в провинциальном городе - да и финансы его не позволяли серьёзных трат на редкие ценные ингридиенты. По крайней мере, удалось закупить необходимый минимум, и то хорошо...    Осталось побеседовать с кузнецом по поводу изготовления кое-какого лабораторного оборудования, вроде перегонного куба, так что парень направился по указаниям, полученным от ведьмы.    - Сударь Сарай! - неожиданно послышалось сзади. - Сударь!    Магчи обернулся - и обнаружил перед собой знакомую жёлтую куртку.    - Что на этот раз, цыплёнок? - недовольно спросил он. Пусть результат распространившихся слухов его и не беспокоил, но всё же симпатии к виновнику их распространения он не испытывал.    - Вас вызывает командор Лариго - с явной опаской сообщил мальчишка и незамедлительно попытался скрыться, однако тут же замер в руках демоницы, подчинившейся жесту хозяина.    - Сперва покажи дорогу к кузне - произнёс Магчи.    - Так мастер Дакарис как раз в гарнизоне - сообщил мальчишка, замерев в хватке демоницы, быстро превращающейся в страстные объятья.    - Шан! - резко скомандовал Магчи, и демоница неохотно выпустила свою жертву. Посыльный выглядел пьяным, и его желание удирать определённо испарилось. Демоница не упустила возможности выкачать из него немного энергии; не настолько много, чтобы причинить вред - этого не позволяли наложеные на неё печати - но достаточно, чтобы вызвать усталость и апатию. Учитывая, что Магчи пока не придумал, как следует наказывать фамильяра, он решил проигнорировать инцидент, в надежде, что это послужит мальчишке уроком.       Гарнизон находился всего в получасе неспешной ходьбы от города, и парень решил пройтись пешком, не тратяся на возчика. Тем более, в последнее время он ощущал недостаточность физических упражнений; магия магией, но стоит поддерживать себя в форме хотя бы по минимуму. В принципе, Се и Ка людей взаимосвязаны, так что хороший маг не может быть в совсем уж плохой форме, но это действует и в обратную сторону - укрепляя тело, укрепляешь и дух.    В небольшом, но не таком уж скромном кабинете начальника гарнизона кроме него самого находилась ещё одна персона. И это был не человек.    Магчи ни разу не видел дрэйков вживую, но читал о них достаточно. Довольно немногочисленная раса, проживающая в основном у окраин империи, они напоминают гуманоидных ящеров; из-за их яростного свободолюбия и бедности занимаемых ими земель - в основном, в горных районах - империя никогда не пыталась их насильственно ассимилировать, но некоторые поселения дрэйков вошли в состав империи добровольно. Наделены гораздо более развитой, чем у людей, Се, но большинство, за редкими исключениями, совершенно неспособны направлять энергию; в качестве компенсации обладают повышенными регенерацией, живучестью и физической силой, но несколько меньшим по сравнению с людьми сроком жизни.    - Здравствуйте, командор - произнёс Магчи, вспомнив всё это и окинув дрэйка заинтересованным взглядом. - Для чего вы меня вызывали? И кто ваш гость?    - И вы здравствуйте - отозвался сидящий за письменным столом командир гарнизона. - Это Ларт Дакарис, городской кузнец, Медленно живущий.    Дрейк коротко кивнул парню, он ответил тем же. Кузнец был одет в обычную одежду горожанина, и ничто не выдавало его значимости, однако Магчи помнил значение произнесённого командором термина. "Медленно живущими" дрэйки называли своих изредка рождающихся сородичей, обладающих способностями к направлению энергии, многократно увеличенным сроком жизни и повышенным интеллектом; их очень уважали и почти поклонялись. Внешне "медленно живущие" ничем не отличались от "быстро живущего" большинства, разве что бывали несколько упитаннее - в немалой мере из-за приношений сородичей - но зачастую наносили себе на кожу рисунки; впрочем, видимая поверхность кожи стоящего перед Магчи дрэйка была чиста.    Как припомнил парень, преимущества "медленно живущих" тоже имели свои цену; за возможность управлять энергией они платили потерей свойственной остальным дрейкам силы, скорости и живучести, а также были бесплодны. Сам термин "медленно живущие" восходил к верованиям дрейков, что всем отмерена одинаковая мера жизни, просто кто-то проживает её быстрее, а кто-то медленнее.    - Его сородичи - продолжил командор - недавно столкнулись с группой контрабандистов из людей. Банду мы обезвредили, но хотели бы, чтобы вы провели экспертизу захваченого у них товара.    Лариго кивнул в сторону стоящего на его столе ящика. Магчи натянул перчатки, приблизился к ящику и снял крышку.    - Хмм... - пробормотал он, осторожно извлекая из ящика одну из заполняющих его фигурок. Внимательно осмотрел её, нахмурился, и достал из своей сумки очки. Снова осмотрел фигурку, надев их; затем поставил её на стол и взял другую, хмурясь ещё больше.    - В чём дело? - следом за ним нахмурился и командор, подняв со стола фигурку, напоминающую когтистую жабу. - Что это такое?    - Все эти фигурки - различные бытовые амулеты, не нуждающиеся в регулярной подпитке. - отозвался Магчи. - От насекомых, от крыс, от сырости, и тому подобное. Однако они все запрещены к производству и продаже на территории империи.    - Почему? - спросил Лариго, вертя фигурку в пальцах.    - Это работа крагов, основано на вселении в предмет мелких демонов. От них берётся энергия, но демон может в любой момент вырваться, и даже в случае мелкого ослабленного демона последствия будут неприятными. Больше того... Насколько я могу судить, данные амулеты намеренно сделаны так, чтобы демоны могли освободиться. Похоже на диверсию.    Лицо командора налилось кровью; он сжал фигурку в руке.    - Командор, успокойтесь!.. - только и успел произнести Магчи, когда фигурка хрустнула и треснула. В следующий миг осколки кости разлетелись в стороны, а из фигурки выбралось... нечто. Заключённый в амулете демон под воздействием притока ярости командора материализовался и прыгнул тому в лицо.    К чести военного, тот среагировал мгновенно, отдёрнувшись и выхватывая саблю, однако жабоподобный демон оттолкнулся от стены и снова бросился на Лариго. Командор взмахнул саблей, однако не попал по юркому маленькому демону, и тот вцепился в руку человека. Командор посерел и осел.    Из ящика послышался хруст; на оставшейся на столе фигурке зазмеилась тонкая трещина.    - Шан, уничтожь мелочь! - резко скомандовал Магчи и бросил дрэйку пару амулетов личной защиты из стандартного комплекта демонолога. - Держите защиту!    Прежде чем он закончил фразу, демоница метнулась к начальнику гарнизона, срывая с его руки вгрызающегося в плоть демонёнка, и прихватив заодно разваливающийся амулет со стола; до хруста сжав и то, и другое, она бросила сочащиеся чёрным дымом комки в рот.    Магчи же, захлопнув крышку ящика, стремительно чертил на ней угольком из сумки знаки сковывания. Один... влить энергию... другой... влить энергию... повторить... Звуки в ящике постепенно стихали, но Магчи не остановился, пока не опоясал контейнер двойным кольцом знаков. Затем поспешил к командору.    Тот был в сознании, но не мог двигаться; когти и зубы демона несли на себе быстродействующий паралитический яд и одновременно проклятье с аналогичной функцией. Вдобавок мелкая тварь успела основательно погрызть и разодрать руку Лариго.    - Командор, я займусь вашей раной - сообщил Магчи - но постарайтесь успокоиться. Ваши негативные эмоции питают демонов. Дакарис, поддерживайте печать на ящике, пока я занимаюсь командором.    Дрэйк кивнул и осторожно прикоснулся к знакам на дереве ящика; Магчи же принялся за работу.    - Тихий провинциальный городок. Ничего не происходит и море свободного времени... - ворчал себе под нос маг, споро ограничивая распространение яда и нейтрализуя проклятье. Понятное дело, куратор не мог всего этого знать и хотел как лучше, но всё же... С другой стороны, Магчи получил возможность заниматься тем, чем и хотел - защищать людей от демонов.    - Между прочим, - осведомился он - этот ящик был единственным или есть ещё?    - Было ещё два - ответил кузнец. Его голос оказался столь же человечески-нормальным, как и одежда. - Посланцы принесли этот в качестве образца.    - Вашим родичам стоит как можно скорее избавиться от этой дряни - посоветовал Магчи. - Вы уже видели, это бомбы замедленного действия...    Медленно живущий кивнул.    - Они не смогут обезвредить амулеты, но смогут спрятать их где-нибудь в безопасном месте.    - Пусть зароют где-нибудь - посоветовал Магчи - только по одному. Если будут все вместе, то демонята после материализации перегрызут друг дружку и вместо нескольких относительно безвредных может возникнуть один достаточно опасный.    - "Относительно безвредных"? - переспросил дрэйк, бросив взгляд на руку командора. Демонолог кивнул.    - Эта мелюзга не опаснее ядовитой змеи, много вреда наделать не сможет. Просто безмозглая тварь, даже неспособная толком использовать магию, и через час-другой мир всё равно выдавил бы её обратно в Иное. А вот следующая ступень развития вела бы себя умнее. Скорее всего, она сбежала бы от угрозы и её пришлось бы долго ловить, а за это время пострадало бы куда больше народа. Да и ликвидировать было бы существенно сложнее...    - Ненамного - возразила демоница. - Я бы всё равно легко справилась.    - Ты - возможно - не стал спорить Магчи. Как бы Шан его не раздражала, он признавал, что даже с ограничителем она намного сильнее низших демонов. И очень полезна, когда нужно действовать.    Правда, не факт, что это компенсирует доставляемые ей неудобства... В конце концов, подобные инциденты случаются лишь изредка, а раздражает она постоянно. Магчи мысленно скривился, не позволяя, впрочем, эмоциям всплыть и проявиться на лице.    - Позвольте поинтересоваться - это ваш фамильяр? - осведомился дрэйк. Маг кивнул.    - Несмотря на внешний вид.    - Аспект страсти?.. - неуверенно предположил Дакарис. Дрэйки никогда не были сведущи в демонологии, так что даже факт верного определения Аспекта был достаточно удивителен; зато они общепризнанно лучшие кузнецы и ювелиры в мире. Оружие и доспехи высших офицеров всё, как одно, работы Медленно живущих дрэйков. Собственно, они настолько хороши, что зачастую не они платят за разрешение открыть в городе свою лавку, а им доплачивают из городского бюджета - это окупается покупателями, которых они привлекают из окрестных городов и возможностью реквизировать их продукцию в случае проблем - например, внезапного нападения на город.    Магчи снова кивнул.    - Так, командор, сейчас будет немного жечь, потерпите...    Лариго, оправившийся от паралича, фыркнул.    - Я не ребёнок. Рука будет работать?    - Завтра будет как новая - заверил Магчи. - Лучше, чем вчера. Приступаю...    Он активировал чары, выводящие яд, а затем - регенерирующие плоть. Раны выглядели неприятно, но повреждения были не особенно тяжёлыми; нарастить плоть намного проще, чем полностью нейтрализовать проклятье и яд. Единственно, оба процесса, и вывод яда, и сверхбыстрое заращивание ран, были весьма неприятны и даже болезненны; несмотря на свои слова, командор вздрогнул. Впрочем, тут же снова замер, демонстрируя выдержку профессионального солдата.    - Вот так - сообщил Магчи. - Но вам следует поесть и отдохнуть, исцеление берёт основные ресурсы из Ка пациента, и их нужно восстанавливать.       Ящик демонолог забрал - в конце концов, обезвреживать подобные вещи его профессиональная обязанность - заставив демоницу его нести. Вернее, везти на одолженной в гарнизоне тележке; из-за нанесённых на дерево знаков прикасаться к контейнеру напрямую она не могла. Дрэйк шёл рядом - ему было по пути, а дело к командору уже закончено.    - Сударь Дакарис - обратился к нему Магчи - у меня есть работа для кузнеца, но я не уверен, стоит ли отвлекать вас из-за таких мелочей от наверняка более важных работ.    - Не беспокойтесь по этому поводу - отозвался тот. - Я всегда готов помочь сотрудникам гарнизона и стражи. Тем более, вы помогли командору и мне. Что вам требуется?    - Вот. - Магчи протянул список. - Стандартное лабораторное оборудование.    - Сделаю - кивнул дрэйк. - Стеклянная посуда вам тоже нужна?    На этот раз кивнул маг.    - А вы и стеклодув?    - Нет, но мы с ним хорошо знакомы и сотрудничаем временами. Так что можете сразу дать и заказ для него, я передам.    - Эмм... Я не уверен, что смогу заказать всё сразу - осторожно заметил Магчи. - Я только приехал и несколько стеснён в средствах...    - Не беспокойтесь по этому поводу - повторил дрэйк. - Я предоставлю скидку и рассрочку. К тому же, уверен, если это понадобится, командор Лариго выделит вам кредит на рабочие нужды.    - В таком случае, благодарю - кивнул Магчи.       Доставив ящик с опасными амулетами в дом, парень задумался. Самым простым способом обезвреживания было бы скормить их Шан, но... Во-первых, это будет расшатывать её ограничитель, а во-вторых, влияние Аспектов поглощённых демонов может сделать её ещё более невыносимой. Магчи решил, что оно того не стоит.    Альтернативой было изгнание или рассеивание демонов по одному. Если бы в доме была энерголовушка или аккумулятор, то можно было бы даже получить некоторую пользу, но увы - ничем подобным Магчи пока не располагал. Возможно, через какое-то время... Но пока что приходилось работать с тем, что есть, так что...    Подготовить круг сдерживания, перенести в него ящик. Подготовить круг изгнания, перенести в него один амулет, изгнать. Перенести второй, изгнать. Подновить знаки. Продолжить. Рутина, нудная и утомительная... До вечера Магчи даже не успел нейтрализовать все амулеты.    Тех нескольких демонов, что успели освободиться, он после некоторого колебания всё же отдал своему фамильяру. "Лёгкая закуска", как она заявила... Магчи следил за тем, как она "перекусывает", нахмурившись. Даже сейчас, с вязью заклинания-ограничителя на её теле, позволяющей демонологу контролировать её Истинное Имя, демоница была пугающе сильна. При удачном для неё раскладе, пожалуй, она смогла бы перебить весь персонал гарнизона, не поднимая шума. Магчи не понимал, почему капитан Ралани и командор Лариго так спокойно относятся к угрозе со стороны крагов и решил, что это необходимо прояснить. Хотя сами по себе краги и слабы даже при их традиционном многократном численном превосходстве, но они сумели весьма неплохо продвинуться в практической демонологии, чему в немалой степени способствовала как раз их способность быстро размножаться, даже в тех условиях, в которых человеку и выжить-то сложно. Многочисленные жертвы позволяют призывать довольно сильных демонов, а контроль крагам особо и не нужен - достаточно натравить призванного на врагов. Хмм... Нет, понятно, что командор рассчитывает на тяжёлые тактические амулеты в стенах крепости; у Магчи не было возможности осмотреть укрепления, но он не сомневался, что крепость снабжена эффективным оружием для отражения атаки извне, в том числе демонов. А для того, чтобы устроить скрытное проникновение, нужен больший контроль, нежели тот, что доступен крысам - они в лучшем случае способны заставить демона различать врагов и союзников, и то относительно. Тем более, что предпочитают демонов аспектов Ярости. Но всё же... История, которую Магчи пусть не слишком углублённо, но всё же изучал, показывает, что крысы вполне способны учиться и применять хитрости. Вполне возможно, что и эти амулеты - часть какого-то плана...    Парень хмыкнул и иронично усмехнулся над собой. "Всё же я ещё слишком молод и импульсивен" - самокритично подумал он. - "Уже какие-то коварные планы и заговоры начинают мерещиться... Хотя разузнать всё подробнее всё-таки будет нелишним".    - Ужин готов! - сообщил слуга, и Магчи отправился в столовую, заперев фамильяра в круге.    - А баба ваша как же? - удивился слуга.    - Она уже поужинала - хмыкнул парень. - И она не баба.    - Прошу прощения, - поправился слуга - госпожа.    - И не госпожа - вздохнул Магчи. - Она мой фамильяр. Демон.    - О как... - хмыкнул слуга. - То-то я смотрю - не бывает таких красивых баб...       Магчи едва успел закончить с остатком амулетов и сесть за стол завтракать, когда в дверь позвонили.    - Посыльный от стражи - сообщил слуга.    - Опять этот цыплёнок?.. - вздохнул маг, ковыряя ложкой суп. Аппетит... не то, чтобы совсем пропал, но отступил.       - В общем, дело такое - сообщил капитан. - Те амулеты, с которыми ты вчера имел дело, могли разойтись по городу, так что мы сообщили горожанам, что они могут быть опасны и чтобы приносили к нам. Так что тебе придётся поработать.    - А паники не поднимется? - поинтересовался Магчи. Ралани отрицательно мотнул головой.    - Нет. Подробно мы не объясняли, так что паниковать не будут, но нести должны бы.    - Тогда пускай уж несут к моему дому - вздохнул демонолог. - Там у меня всё равно уже подготовлено для обезвреживания, а здесь у вас и условий для работы нет, и неизвестно, придёт ли кто-то, так что торчать смысла нет.    - Тоже верно - согласился стражник. - Скажу выписывать бумажку о приёмке и отправлять к тебе.    Магчи кивнул.    - Это всё? Я собирался осмотреть пациентку...    - Пока всё - кивнул капитан. - Иди, раз так. Не будем беспокоить госпожу Спарк...       Несмотря на множественные повреждения Ка и Се, работница борделя поправлялась достаточно быстро - всё же Магчи был неплохим медиком. Во всяком случае, его учителя были бы довольны, и, главное, хозяйка борделя была довольна. Она даже осведомилась о возможности косметических процедур; маг ответил, что хотя его знания лежат в другой области, базовые процедуры вроде разглаживания морщин или очищения кожи он выполнить вполне в состоянии.    Когда Магчи вернулся домой, выяснилось, что за время его отсутствия доставили два амулета; оба оказались безвредными, причём один и вовсе пустышкой, не имеющей никакой силы. Начало вечереть, однако надежды на спокойное завершение дня оказались бесцеремонно разбиты.    - Посыльный из гарнизона - сообщил Мартин, отправившийся проверить, что это там грубо стучит в дверь, даже не воспользовавшись колокольчиком. - Вас срочно вызывают.    - Держи - вздохнул Магчи, протягивая слуге защитный амулет. - Пользоваться умеешь?    Тот кивнул.    - Если снова принесут статуэтки, активируй амулет и отнеси их в ящик в моей лаборатории.    Магчи не думал, что задержится в гарнизоне, но - предусмотрительность и осторожность превыше всего... А ящик, благодаря вложенной в знаки на нём самим демонологом и Медленно живущим энергии, мог бы, пожалуй, какое-то время сдерживать даже демона среднего ранга, не то что мелюзгу из амулетов.       Во дворе крепости Магчи встретил отряд вооружённых солдат, готовый к выходу, и вышеупомянутый дрэйк.    - Сударь Сарай? - обратился к магу один из солдат. Вернее, младший офицер; Магчи кивнул.    - Верно. Что происходит?    - По приказу командора мы выступаем расследовать нападение на деревню дрэйков и оказать посильную помощь. Господин Дакарис расскажет лучше.    Дрэйк кивнул.    - Мои соплеменники, доставившие амулеты, вернувшись домой, обнаружили пустой посёлок и следы схватки - сообщил он. - Один из них остался, надеясь отыскать кого-то, а второй поспешил обратно в город, чтобы сообщить мне. Я попросил помощи у командора согласно нашему договору. Подозреваю, что это связано с последним происшествием, так что командор согласился, что ваше участие в расследовании будет очень уместно - бросать обычных солдат против демонов было бы слишком опасно.    - Понятно... - пробормотал Магчи, задумавшись, сколько дрэйк заплатил командору за то, чтобы тот присоединил к отряду единственного городского мага. Впрочем, жаловаться он не собирался даже мысленно - в конце концов, это ещё одна возможность наладить хорошие отношения со значимыми городскими фигурами. Что же до опасности - вряд ли она действительно существенна, тем более, что для этого и нужны фамильяры...       Из-за которой Магчи был вынужден плестись в хвосте отряда, чтобы солдаты думали о деле, а не о прелестях полуобнажённой демоницы. Время от времени, впрочем, они всё равно оборачивались, получая затрещины и матюки от лейтенанта. Мага это не беспокоило; он беседовал с дрэйком, непринуждённо удерживая пытающуюся подобраться поближе к солдатам демоницу на поводке. Проводником отряда был дрэйк, сообщивший о нападении на их посёлок; как пояснил кузнец, сам он - старый городской житель, и город покидает очень редко, а в посёлке не был много лет. Обычно сородичи сами приходят к нему, за советом или помощью. А так же через него определённо шла информация в обе стороны... Дрэйкам - чего можно ожидать от Империи, командору - кого видели в горах и какие передвижения крагов были замечены. Взаимовыгодно...    Беседа двух конкретных представителей своих народов была такой же - взаимовыгодным обменом информации. Дакарис расспрашивал Магчи о Школе и о применённых им заклинаниях - в основном целительских, дрэйк, как выяснилось, знал несколько аналогичных заклинаний, но менее эффективных, и не разбирался в теории построения чар - а демонолог интересовался текущей ситуацией в городе и вокруг него, а также заклинаниями, применяемыми Медленно живущим. Хотя последний был практиком и его репертуар - довольно ограниченным, состоя из готовых заклинаний, передающихся по наследству, как у ведьм, никогда не знаешь, где найдёшь что-то интересное или полезное... Да и просто любопытно, в конце концов.    - Если что, воин из меня неважный - предупредил Дакарис. - Пригодных для сражения заклинаний у меня всего несколько штук в амулете, да и резерв, признаться, не ахти... Защиту смогу поднять, огнём ударить, ну или чужие амулеты зарядить... На большее не рассчитывайте.    - Надеюсь, обойдётся без стычек, - заметил Магчи - но для того я здесь и есть.    "Вернее, мы" - мысленно поправился он, бросив взгляд на своего фамильяра. Хотя боевую практику проходят все маги, включая чистых целителей, как оно повернётся в реальном бою - трудно сказать, а подконтрольный демон - серьёзный аргумент... Пусть много времени на подготовку заклинаний и не нужно - самые актуальные уже прописаны в амулетах и записной книжке - но Шан, в отличие от обычного мелкого беса, способна не только помочь выиграть немного времени, но и разметать не слишком подготовленный отряд.    Тем для разговоров оказалось меньше, чем пути, так что уже пару часов отряд шёл молча; даже матюки лейтенанта в конце концов прекратились. Дорога - вернее, тропа - поднималась, опускалась и петляла, временами пропадая совсем, однако проводник шёл уверенно, словно по широкой дороге.    К слову, Быстро живущий был одет совсем иначе, нежели его городской родич. Обуви он не носил совсем, даже сандалий вроде тех, что красовались на когтистых ногах кузнеца, а из одежды на нём была похожая на юбку широкая полоса ткани, стянутая поясом - расходящаяся по сторонам от хвоста - и нечто, смахивающее на одеяло с дырой для хвоста, которое дрэйк носил на теле. Для человека подобное было бы некомфортно, но дрейки, несмотря на схожесть с ящерами, были малочувствительны к холоду; одно из преимуществ развитой Се.    И именно развитая энергосистема была одной из причин, по которым Магчи - и наверняка командор тоже - считал текущую "экспедицию" важной. Хотя дрэйки и не могут толком использовать свою энергию, демоны на это вполне способны, и потому жервоприношение дрэйков более эффективно, чем людей или тем более крагов. Крысам очень редко удаётся захватить столь ценные жертвы, но с ними они способны призвать нечто действительно опасное... А потому нельзя давать им такой возможности.    В узких расщелинах, наподобие той, что сейчас была перед группой, дрэйк-проводник выходил вперёд, проверяя наличие засады. Сейчас он снова вернулся, ничего не сказав, и повёл людей дальше. Что-то показалось Магчи странным; Шан оживилась, а Дакарис насторожённо поворачивал голову из стороны в сторону.    - Вам не нравятся подобные места? - поинтересовался Магчи.    - Неуютно - признался дрэйк. - Одна из причин, почему я переселился в город. Горы слишком подавляют, и никогда не знаешь, откуда ждать опасности... Во владениях Империи куда спокойней.    - Когда нет войны... - пробормотал маг, и кузнец кивнул.    Именно в этот момент громыхнуло, и что-то врезалось в Магчи, сбивая с ног; он упал набок, сумев не расшибиться о камень - на его мантию было нанесено несколько заклинаний, в том числе и защищающее от ушибов и ссадин - и ощутил, что его что-то прижимает к земле. Вернее, кто-то... Шан лежала на нём, и её спина напоминала ежа - в ней торчало несколько десятков недлинных шипов-дротиков.    Активировав амулет защитного купола, парень вывернулся из-под своего фамильяра и быстро оценил ситуацию. Пара отколовшихся от окрестных скал валунов перекрыли вход и выход в ущелье, а с неба ливнем падал поток дротиков; краги основательно подготовились к встрече гостей...    Один из солдат лежал на земле с торчащими из его тела несколькими дротиками; хотя они были лёгкими и небольшими, но краги практически всегда использовали быстродействующие яды. На глазах мага ещё один солдат повалился на землю; лейтенант и Медленно живущий успели поднять магические щиты, но внезапная атака успела найти свои жертвы. Если бы в первую секунду краги не сконцентрировали атаку на самой опасной цели, маге, и если бы Шан не успела его прикрыть, всё могло бы быть ещё хуже, но и так ситуация была неприятной. Без помощи Дакариса лейтенант, чьё имя Магчи не удосужился узнать, не смог бы поддерживать столь широкую защиту дольше нескольких секунд; а из ноги дрейка торчал дротик, и долго ждать, пока яд подействует, не приходится. Скверно...    "Но именно для этого я здесь и есть" - подумал Магчи, извлекая из сумки записную книжку. Одним из развлечений по пути на место службы было написание заклинаний на самые разные случаи жизни; некоторые из них были чисто гипотетическими, когда фантазия молодого мага разыгрывалась, и он был уверен, что в реальной жизни применения для них не найдётся. И вот поди ж ты...    Быстро отыскав нужную страницу, маг вырвал листок и за уголок поднял его в воздух перед собой. Бумага вспыхнула; огонь ударил во все стороны, разрастаясь и превращаясь в шипящую и потрескивающую стену пламени, бегущего по голому камню. Солдаты вздрогнули, когда волна дошла до них, кто-то вскрикнул, но все остались на месте. Огонь же добрался до стен ущелья и стремительно побежал по ним вверх; когда колдовское пламя перевалило через гребни, сверху послышались визги боли. Поток дротиков стемительно поредел - а затем и вовсе прекратился.    - Шан, добей уцелевших крагов из этой засады - скомандовал Магчи, отключая защиту, а сам поспешил к солдатам.    С ликвидацией непосредственной угрозы Медленно живущий сам поторопился заняться своей раной, так что Магчи взялся за более тяжело пострадавших. Тем более, его готовые чары вывода яда были оптимизированы для людей...    - Что это была за магия? - поинтересовался Медленно живущий, тоже занимающийся своей и своего соплеменника ранами. - Никого из нас не обожгло... Какой-то призрачный огонь?    - Нет - отозвался Магчи. - Иллюзия первого класса, фантазм.    - Фантазм?    - Совершенно верно. Иллюзия, способная убивать. Специализированая, отнимает меньше сил, и рассчитана на особенности мозга крагов, так что не вредит остальным.    Недостатком этого заклинания было то, что от него сравнительно легко защититься, но этого Магчи уточнять не стал.    Вернулась Шан, просто спрыгнув со скалы. От дротиков она уже избавилась... как и от оставшихся крагов. И, судя по её довольной улыбке, недобитков до её появления оставалось ещё порядочно.    Проводник что-то произнёс.    - Манас просит вас спросить вашего фамильяра, сколько шаманов там было - перевёл Дакарис. Магчи бросил на демоницу вопросительный взгляд.    - Ни одного - пожала та плечами.    Дрэйк снова что-то произнёс, Дакарис перевёл.    - Он говорит, что это плохо, и нужно поспешить.    - Шан, займись расчисткой пути - скомандовал Магчи и обратился к дрэйкам. - Почему? Хотя... Если есть тщательно подготовленная засада, но при ней нет ни одного шамана, значит, все шаманы заняты чем-то важным. И что это может быть, особенно если они захватили пленников?.. Проклятье... Вы правы, нужно спешить. Хотя шансов успеть мало...    Ничего удивительного, что крысы, сумевшие каким-то образом захватить сразу много пленников, решили поспешить их использовать, пока кто-то не попытался их отбить - а этого следовало ожидать, такое не может остаться незамеченным. Магчи передёрнуло; он вспомнил обычаи крагов, изучаемые в Школе демонологами. Перед жертвоприношением краги одурманивают пленников и отрубают им конечности, которые идут в праздничный котёл - после того, как из тела извлечена вся энергия, мясо становится несъедобным, иначе съедали бы всё. А из костей мастерят... всякое.    Маг встряхнулся.    - Готово, вы вне опасности - сообщил он солдатам и повернулся в сторону завала. Шан не пользовалась магией, только кулаками, но камень быстро превращался в крошку. Странно, но Магчи вообще не видел ни разу, чтобы она применяла явную магию.    - Как у вас? - осведомился он у кузнеца.    - Я тоже закончил - сообщил тот.    - Двигаемся! - произнёс лейтенант. - Слышали магов? Нужно поторопиться!       Группа прибавила шагу, но теперь все были настороже, подозрительно и с опаской осматривая окрестности. Впрочем, столь удобных для засады мест больше не было, и вскоре группа оказалась в пустой деревне.    Пятна крови, разграбленные дома... Даже совершенно неопытный в таких делах человек мог с определённостью сказать, что здесь было сражение. Один из домиков, поменьше, даже был разрушен... и, похоже, изнутри.    - Здесь был склад? - поинтересовался Магчи, натягивая перчатки. Проводник кивнул.    Магчи определённо ощущал следы присутствия демонов; судя по всему, отобранные у контрабандистов амулеты разом выпустили заключённых в них демонов, и не ожидавшим такого дрейкам пришлось тяжко. А затем дело довершили краги, скорее всего, и поспособствовавшие прорыву демонов... Мелких мерзавцев не следует недооценивать.    Их кто-то окликнул; из одного из домов вышел дрейк. Похоже, тот, что остался здесь...    Дрейки о чём-то заговорили между собой; Дакарис кивнул.    - Он говорит, что смог выследить крагов - сообщил Медленно живущий. - И ждал нас здесь, чтобы показать путь.    Уставшие ноги Магчи требовали отдыха, но он кивнул, понимая срочность ситуации. Шансов застать дрейков живыми немного, но постараться необходимо.    Хотя официально лидером группы был лейтенант, но после инцидента в ущелье все, включая его, смотрели на мага с уважением, так что сейчас его кивок оказался сродни приказу. Группа двинулась за новым проводником.       На этот раз дорога была намного более сложной и труднопроходимой. До деревни они двигались по относительно нахоженому пути, довольно часто использующемуся дрейками, схожими габаритами с людьми; сейчас же они шли "крысиными тропами", причём зачастую приходилось делать крюки, обходя участки, где могли пролезть субтильные краги, но не дрейки или люди, тем более в доспехах и с оружием.    Магчи испытывал даже не двойственные - многослойные чувства. Неожиданное удовлетворение от того, что его "баловства" по написанию заклинаний против крагов пригодились, и сожаление, что заклинание фантазма пламени, оказавшееся столь эффективным, было всего в одном экземпляре. Удовлетворение от того, что его фамильяр сильнее, чем у большинства молодых магов, что может сыграть важную роль, но в то же время раздражение, которое она вызывала в целом. Свойственное молодости волнение от предстоящего предвкушения и возможности добыть славу и авторитет, но и опасения из-за явной опасности дела... Сложная смесь чувств и переживаний.    Магчи мысленно перебирал в уме остальные подготовленные в записной книжке и амулетах заклинания, и просмотрел их ещё раз, чтобы не искать, что где, в нужный момент. Атакующие, защитные, связывающие, целительские... И заклинания против демонов. Может статься, что они не успеют, и придётся отбиваться от намного более опасных противников, нежели крысы... Парня наполнила странная смесь страха и предвкушения. Хотелось чего-то... значительного. Проявиться. Доказать, что он может.    Демонолог с трудом сосредоточился, постаравшись отбросить лишнее, и только тут заметил, что Шан идёт совсем рядом, почти прижимаясь к нему. Магчи рефлекторно прикоснулся к одному из противодемонических амулетов - и ощутил, что тот едва заметно потеплел.    - Шан! - резко произнёс он. - Не смей на меня воздействовать!    - Я не причиняю никакого вреда - заметила она. - Просто помогаю понять, чего ты хочешь.    - Не смей - повторил демонолог.    - Ну накажи меня - усмехнулась демоница.    - Накажу, будь уверена - кивнул Магчи. Какой-то миг он обдумывал воспользоваться печатью Запрета, но затем всё же решил, что это было бы неразумным расходованием сил перед очень вероятным боем.    - Жду с нетерпением... - томно произнесла демоница, и кто-то из солдат крякнул.    Тем временем проводник подал знак прекратить разговоры и соблюдать тишину; отряд определённо приближался к цели. Возле одной из скал, обросшей каким-то кустарником, дрейк дал знак тихо ждать его и исчез, определённо на разведку.    Вскоре он вернулся; Дакарис, лейтенант и Магчи собрались вместе, чтобы выслушать известия и обсудить план дальнейших действий.    Новости были скверными. По словам разведчика, переведённым Дакарисом, впереди была тьма-тьмущая крагов; дрейк не смог пробраться достаточно далеко, чтобы узнать что-то подробнее, но заметил отсветы костров и слышал то, что сами крысюки считают праздничными музыкой и песнями. Он даже смог определить, основываясь на услышанном, что пока ещё идёт, можно сказать, вступительная часть действа, и основное жертвоприношение ещё не начато, а так же что на месте не меньше десятка шаманов, не считая их учеников.    "Скверно..." - подумал Магчи, услышав это. - "Хорошо, что мы успели прежде, чем оказалось слишком поздно, но нас слишком мало... При всей слабости крысиных колдунов, десяток шаманов не только сможет защититься от фантазма, но и нейтрализовать мои заклинания. К тому же, обнаружив нас, они просто поспешат совершить призыв - у них наверняка всё подготовлено, да и не нужно с их методами много времени. А в то время как я завязну в противоборстве с шаманами, воины крагов задавят нас массой..."    Он скривился, едва успев вернуть себе ровное выражение лица, прежде чем кто-то заметил неподобающую эмоцию.    - У вас есть идеи? - осведомился он.    - Я рассчитывал на вас - признался Дакарис. Лейтенант кивнул следом за ним; Магчи вздохнул.    - Я не архимаг - заметил он. - И даже не магистр. Ладно бы ещё здесь не было столько шаманов...    К тому же он уже истратил самое эффективное заклинание. Огонь, которым вспыхнул листок с заклинанием фантазма пламени, был реальным - побочный эффект применения мощной магии с бумаги, и одновременно катализатор иллюзии.    - Возможно, их и нет - предположил лейтенант. - Во всяком случае, много.    - Возможно - согласился Магчи. - Но я бы на это не рассчитывал, учитывая обстоятельства. К тому же если они вдруг объявятся, когда мы этого не ожидали, мы покойники. Узнать бы наверняка... Шан, ты сможешь незаметно глянуть?    - Нет - отказалась демоница. - Я слишком заметна... - она выпятила грудь - для шаманов.    - Ничего не делать тоже нельзя... - пробормотал демонолог. - Если они успеют призвать демонов, те почти наверняка нас найдут.    Он хмуро посмотрел на своего фамильяра.    - Ты знаешь, что можно сделать - заметила та, проводя руками по изгибам своего тела.    Магчи на несколько секунд закрыл глаза и вздохнул. Он действительно видел один метод, дающий некоторый шанс, но не опаснее ли он, чем сама ситуация?.. Даже со всеми страховками, которые он успел продумать?.. Риск - дело, возможно, и благородное, но в большинстве случаев - неразумное...    Он потёр пальцами виски. Ладно... Если нет лодки, остаётся попытаться выгрести на доске, пока не поднялась буря.    - Дакарис, мне потребуется ваша помощь - сообщил маг. - Если что-то пойдёт не так, активируйте заклинание на этом амулете.    Он извлёк из-за пазухи металлический диск со сложным заклинанием, состоящим из множества мелких, почти неразличимых глазом, знаков.    - Если я не приду в себя, то активируйте браслеты на ногах моего фамильяра, а затем на руках. Если и это не поможет, попытайтесь сбежать...    "Хотя это и вряд ли получится" - подумал маг.    Дрейк кивнул.    - Сделаю, но как определить, что что-то не так?    - Если я или мой демон будем вести себя странно. Я не могу сказать, как именно.    Дакарис снова кивнул, и Магчи, убедившись, что он всё понял, поспешил приняться за работу. Прежде всего он быстро, но аккуратно очертил вокруг нетерпеливо облизывающей губы Шан три концентрических круга и заполнил промежутки между ними знаками; затем повторил то же вокруг себя, с другими комбинациями знаков.    Первый слой ограничителя... убран. На миг Шан словно стала больше размером, оставаясь той же; её окутала лёгкая дымка, марево дрожащего воздуха. Взгляды солдат словно магнитом притянуло к полуобнажённой демонице, ставшей каким-то образом ещё более привлекательной, хотя в ней вроде бы ничего и не изменилось.    Магчи ощутил прилив сил. Как просто... Всё совсем не так страшно, как казалось. Он едва не рассмеялся; чего бы он ни ожидал, какого-либо напряжения или давления воли - ничего этого не было. Он переоценил Шан, или недооценил свои силы?.. Возможно. И приятно осознавать, что ты сильнее, чем думал...    В любом случае, этого недостаточно. Да и хочется снова испытать свои силы, проверить предел возможностей...    Маг помедлил, на миг ощутив некоторую неуверенность, но затем отбросил её, как следует демонологу, и снял вторую печать.    Он едва не упал; словно между ног врезали... молотом удовольствия. И не только между ног; тело горело, но не болью, а удовольствием и ощущением силы. Проклятье, давно нужно было это сделать... Да и уложить Шан в постель на самом деле вполне неплохая идея. Может, она и демон, но какая фигура... Хмм, почему бы не сделать это прямо сейчас? В конце концов, может статься, что их всех здесь убьют.    Магчи расхохотался. Убьют? Ни в коем разе. Для этого он ещё слишком молод и слишком мало испытал - в мире море неизведанных удовольствий... Он мечтательно улыбнулся.    А крысы... Это всего лишь крысы.    Он поднял взгляд на Шан, мельком заметив, что солдаты смотрят на неё остекленевшими глазами - слабаки, неспособные контролировать свои желания... - и тут его словно обдало ледяной водой. Дакарис активировал страховочный амулет, и Магчи снова обрёл ясность ума... хотя долго эффект не продлится.    - Именем твоим приказываю: прекрати воздействовать на присутствующих здесь своим Аспектом и убей крагов, находящихся поблизости, начав с шаманов, а затем вернись в круг! - поспешил приказать Магчи. Несмотря на страховку, только что испытанные ощущения были столь... приятны...    Он потряс головой, собирая волю в кулак, и добавил:    - Дакарис, активируйте внешнее кольцо в её круге.    Дрейк помедлил секунду, окинув мага оценивающим взглядом, затем кивнул; демоница разочарованно фыркнула - и исчезла. Её давление на разум ослабло, но не исчезло полностью; в отличие от остальных присутстствующих, Магчи, как мастер фамильяра, находился с ней в прямой связи, и сейчас, когда печати ограничителя были сняты, сила демоницы протекала бы через эту связь, даже если бы она этого не хотела. А она определённо... хотела...    Магчи снова встряхнул головой, напрягая волю; он ощутил, что по его лбу стекает пот. Пожалуй, это даже хуже, чем он ожидал... Бороться приходится не с внешним давлением, но с внутренним - с собственным желанием вновь ощутить то блаженство и свободу.    Лёгкая пульсация удовольствия дала знать, что демоница только что выпила чью-то энергию. И снова... Каждая пульсация вызывала смесь удовольствия со страхом новой потери контроля над собой, но всё что Магчи мог сделать - держаться. Другого выхода из ситуации он не видел...    Сразу несколько пульсаций, едва не заставивших Магчи потерять контроль, перемежались более мелкими, почти неощутимыми на общем фоне. Похоже, демоница заодно с шаманами истребляла и простых крагов, бросившихся им на подмогу. Удобный момент, чтобы ударить остальными силами, но Магчи боялся шагнуть за пределы хоть как-то сдерживающего круга. Хотя, возможно...    - Пусть солдаты подойдут ближе - обратился он к Дакарису, не желая шуметь. Тот передал приказ; опасливо поглядывающие на мага солдаты собрались вокруг него, и Магчи достал из сумки амулет с вторичными заклинаниями магии жизни. Мощный магический стимулятор под названием "Марш героев"... Последняя версия заклинания позволяла использовать его без стадии подготовки, прямо на поле боя, но отнимала много сил и действовала не слишком долго. В обычных условиях его применение невыгодно, но сейчас... Сейчас Магчи в первую очередь хотел избавиться от излишка переполняющей его энергии - и избавиться с пользой.    Это действительно принесло некоторое облегчение. Небольшое - основная проблема была не в переизбытке энергии, а в её Аспектной загрязнённости - но достаточно, чтобы Магчи ощутил возможность перейти к действию.    - Мы должны ударить, пока мой фамильяр отвлекает на себя основные силы - произнёс он. - Я придал вам сил, и мы с сударем Дакарисом поддержим магией. Но нельзя терять времени.    - Так точно - кивнул лейтенант. - Вперёд, пёсья кровь! Настрогаем крысятины!    Помимо увеличения силы, реакции, координации и выносливости, "Марш героев" ещё и убирал страх, так что солдаты решительно двинулись вперёд... но тут на просвет между скал, где скрывался отряд, повалили краги. Видимо, удирающие от устроенной Шан бойни... но обдумывать это не было времени.    - За Империю! - выкрикнул лейтенант, и солдаты единым рёвом поддержали его, выстраивая оборонительную линию. Первый ряд солдат заученно припал на колено, прикрываясь щитами и выставляя копья; второй ряд сделал то же, перекрыв проход стеной щитов и копий.    Первая волна крагов, не ожидавшая увидеть на своём пути такое препятствие и подталкиваемая сзади, с разбега нанизалась на копья, разом ставшие похожими на шампуры для шашлыков. Однако следующие ряды крысюков это не остановило; субтильные, не больше метра ростом, существа, ухитрялись проскальзывать между немногочисленных копий и пытаться достать скрывающихся за ними людей своим грубым оружием или хотя бы надавить, сломав построение и позволив добраться до врага соседям.    Солдаты заучеными движениями размыкали на миг стену щитов, чтобы нанести удар мечом и снова закрыть щель; однако наступление впавших в боевое безумие крагов, которых, несмотря на убитых, становилось лишь больше, грозило буквально засыпать людей холмом трупов.    Впрочем, на подобный случай у имперцев было припасено кое-что. Магчи активировал заклинания на щитах солдат.    Одно из нескольких вспомогательных заклинаний на снаряжении имперцев, при активации солдатом оно должно было слегка отталкивать противника, стоящего перед щитом; однако когда профессиональный маг, всё ещё переполненный энергией, продолжающей поступать от фамильяра, активировал разом полтора десятка... В куче из мёртвых и живых крагов словно что-то взорвалось. Тела, части тел, потоки крови - всю это мощным ударом отлетело от стены щитов, вперёд и в небо, вновь падая на камни дождём крови и плоти. Хотя атака и не была скоординирована с солдатами, но лейтенант кивнул, выкрикнул команду, и строй, продолжая поддерживать щиты, сделал шаг назад.    Краги на миг замерли, а затем дружно принялись бросать в солдат - и магов за их рядами - всё, что могло нанести хоть какой-то урон. Дротики, камни, даже части тел своих сородичей... Положение щитов незамедлительно изменилось; теперь лишь первый ряд прикрывался ими спереди, второй прикрывал сверху. К сожалению, камней и прочего мусора в округе было более чем достаточно, и это снова угрожало если и не достать солдат напрямую, то похоронить их под курганом. Магчи раскрыл записную книжку; творящаяся бойня вызывала у него чувство удовлетворения... проклятье. Опять... Нужно поспешить, пока он сам не превратился в угрозу как для крагов, так и для людей.    В этот момент очередной снаряд, брошеный крагами... разбился о щит. И из осколков, сердито жужжа, вылетел рой злобных чёрных насекомых. Злобных и ядовитых...    Магчи стремительно перелистнул записную книжку, вырывая и активируя заклинание ветра, но секунды оказалось достаточно; один из солдат упал, разрывая линию щитов, а следом за ним и второй. Быстро живущие дрейки оттащили пострадавших в сторону, Дакарис принялся что-то делать с ними, а оставшиеся в строю имперцы моментально перестроились, но из рядов крагов вылетело ещё два кувшина с чёрными осами.    На этот раз лейтенант успел "поймать" их своим амулетом, выиграв секунду времени, прежде чем насекомые обогнули невидимую преграду между ними и людьми. Готового заклинания порыва ветра у Магчи не оставалось, поэтому он активировал "Столб огня" из амулета, но изжарить разом всех насекомых не удалось. Магчи мысленно ругал себя за то, что не изучил как следует методы ведения боевых действий крагов, однако, как тут же выяснилось, лейтенант был готов к такому повороту. Он извлёк откуда-то металлическую флягу-спрэй, и обрызгал ос, себя, и солдат; насекомые незамедлительно разлетелись в стороны - те, которые не упали на землю.    Однако потеря двух солдат ослабила формацию, и краги поспешили этим воспользоваться, снова бросившись в ближний бой - и на этот раз это были более крупные представители крысиного племени, вооружённые настоящим металлическим оружием, а не копьями из заострённых палок и каменными топорами. Похоже, до того сражение шло с "гражданскими", а теперь подтянулись воины крагов...    Несмотря на всё, имперцы, поддерживаемые "Маршем героев", продолжали успешно держать оборону - однако о наступлении не могло быть и речи. Впрочем, как рассудил Магчи, поддерживающий солдат одиночными заклинаниями в нужные моменты, с Шан, истребляющей шаманов, худшего всё равно удастся избежать... скорее всего. Вопрос скорее в том, как выбраться из этой заварушки... Но и по этой части у мага были идеи.    Внезапно через связь с фамильяром до него донеслось некое новое ощущение; Магчи не понял, что это, но в следующий миг откуда-то с расстояния донёсся нечеловеческий рёв. Проклятье... Ситуация из плохой стремительно превращается в отвратительную. Однако, если сейчас нанести удар... Магчи ощутил, как его губы растягиваются в ухмылке, и активировал амулет.    "Слепой ужас" не слишком эффективно действовал на крагов, впавших в боевую ярость, но сейчас, когда с имперцами сражались воины, большинство "гражданских" немного успокоились, и чары, в которые Магчи вложил изрядную порцию энергии, ударили с силой молота - или огромной волны. Хотя скорее, в волну превратился поток серых тел, внезапно хлынувший в противоположном направлении... И Магчи, активировав защитный амулет, бросился следом за ними.    Воздух наполняла дымка, быстро превращающаяся в плотный серый туман; противодемонический амулет Магчи нагрелся, обжигая тело, а краги начали падать. Маг поспешил заблокировать омерзительный запах одним из амулетов; защиту от остальных негативных эффектов дымки он активировал автоматически перед тем, как броситься вперёд. Миазм, материальное проявление негативной демонической ауры... Шаманы сумели-таки призвать кого-то. Похоже, демон болезней, у этого Аспекта наиболее плотные и быстродействующие миазмы. И это определённо не то, на что рассчитывал шаман - такой призыв опаснее для самих крагов - так что, определённо, призванный демон совсем не контролируется.    В густом тумане миазмов было плохо видно, но о крагах можно было не беспокоиться - незащищённое существо не сможет находиться в миазме такой плотности дольше нескольких секунд. Амулеты Магчи давали ему существенно больше времени, но и ему не стоило здесь задерживаться.    Он ориентировался в первую очередь по амулетам, примерно указывающим направление и дистанцию до находящихся поблизости демонов. Страх? Нет, страха маг не испытывал. Скорее, радостно-возбуждённое предвкушение.    Внезапно плотная завеса миазмов развеялась, словно сдутая неощутимым ветром, и Магчи обнаружил себя на ровной, как стол, каменной площадке диаметром в несколько десятков шагов. За пределами расчищенного пространства слегка колыхалась непроглядная серая стена, а в его центре находилась... находилось...    Шишка из комковатой серо-бурой массы. Её поверхность пузырилась и бурлила; из лопающихся пузырей вырывались серые струи миазмов, тут же уносящиеся за пределы расчищенного пространства, а из нижней части демона, словно выросшего из камня, тянулись извивающиеся щупальца, с десяток которых обвивались вокруг Шан. Демоница раз за разом разрывала щупальца, но они тут же истаивали, и на их месте возникали новые, не давая ей подобраться ближе к основному телу демона. Стоило Магчи оценить ситуацию, как демон атаковал и его.    Демонолог, не задумываясь, ударил по твари сразу двумя заклинаниями - сковывающим и разрушающим. Пук щупалец, копьями ударивший в мага, замедлился, а затем лопнул по все длине, рассеявшись миазмами; разрушение захватило и часть основного тела, образовав в нём выемку. Рана тут же начала затягиваться, однако Шан не замедлила воспользоваться моментом заторможенности противника, вызванным сковывающим заклятьем, а с другой стороны Магчи продолжил наступление новыми заклятьями. Под двойным напором разрываемое на части тело демона съёживалось и съёживалось, истаивая; казалось, победа уже в руках, когда вдруг камень треснул и жалкие остатки демона стремительно втянулись под землю. Миазмы начали стремительно рассеиваться; можно было бы подумать, что демон сбежал... но всё было не так просто. Устилающие камень тела крагов, ставшие видимыми, когда туман рассеялся, вдруг начали подниматься и двинулись на человека.    - Бесполезные марионетки... - хмыкнул маг. - Шан, займись ими.    Демоница с готовностью бросилась исполнять приказ, а демонолог занялся своей работой. Демону не уйти... Он ухмыльнулся и принялся рисовать на камне вокруг дыры, в которой спряталась мерзость Инобытия, узор, используя в качестве красителя щедро разлитую вокруг алую жидкость, местами под воздействием миазмов сменившую цвет на бурый, жёлтый или зелёный. Изгнать недобитка обратно в Иное было бы проще простого, но это не принесло бы удовлетворения; так что Магчи рисовал над скрывшимся в камне демоном заклинание расщепления. Современная магия не знает способа полностью уничтожить демона; однако "расщепление", применённое на ослабленного демона, повреждает и деградирует его энергетическую систему, превращая полноценных демонов в мелких бесов, а то и вовсе в "осколки", которые можно сравнить с одноклеточными мира демонов. Магчи стремительно выписывал знаки, подстраивая заклинание к ситуации - типу демона, Аспекту, положению в пространстве... Под звуки наносимых Шан ударов и разрывающейся плоти ряды символов занимали свои места, выстраиваясь в заклинание. Защищающий от миазмов амулет нагревался всё сильнее, и демоница не успевала уничтожать наступающих со всех сторон марионеток - их было слишком много, и одного удара, даже нанесённого ею, зачастую не хватало, чтобы успокоить контролируемые демоном тела, нечувствительные к боли и ранам. Однако длинное заклинание уже было закончено, и Магчи активировал его.    Столб миазмов ударил из щелей в земле; демонолог едва успел отпрянуть, чтобы не подвергать амулет излишней нагрузке. В следующий момент миазмы, всё ещё наполняющие воздух, принялись рассеиваться и исчезать, а марионетки-краги - снова падать, один за другим. Убедившись, что заклинание отработало, маг отвернулся.    Шан махнула руками и встряхнулась всем телом, стряхивая кровь; взгляд Магчи прикипел к ней, и демоница, игриво улыбнувшись, стряхнула с себя вместе с кровью и одежду. Покачивая бёдрами, она приблизилась к хозяину; Магчи протянул руку навстречу... и тут его снова "окатило холодной водой". Бросив взгляд в сторону, он заметил Дакариса, держащего в руках амулет; однако повторное применение за такой короткий срок дало ослабленный эффект, и Магчи прекрасно осознавал, что у него очень мало времени.    - Именем твоим приказываю: вернись в круг! - произнёс он и помчался обратно к подготовленным кругам. Сейчас, в момент прояснения разума, он ощущал онемение тела и расплывчатость в глазах; симптомы истощения Се, или магического переутомления. Хотя у него благодаря фамильяру ещё оставался изрядный запас сил, он приближался к пределу количества энергии, которое могла пропустить через себя его Се за такое короткое время. Продолжение применения магии в экстремальном режиме может привести к повреждению энергосистем организма, однако у Магчи не было выбора: единственный, кроме него, участник экспедиции, которого можно было назвать магом - Медленно живущий - не справился бы с тем, что было необходимо сделать.    Подбежав к тройному кругу, в котором, недовольно нахмурившись, стояла всё так же обнажённая демоница, Магчи активировал заклинания внутреннего кольца и браслетов на её ногах. На её теле вновь начали разгораться символы временно отключенной печати-ограничителя; набрав полную яркость, они резко угасли. Впрочем, это было всего лишь показателем успешной реактивации ограничителя, так что Магчи облегчённо вздохнул.    Однако это не решало всей проблемы. За время последних событий, хотя времени прошло и немного, он успел набраться слишком много Аспектной мути Шан, и даже с перекрытием канала поступления ситуация не улучшилась - просто перестала ухудшаться. От силы через пару минут действие заклинания Ясности ума прекратится, и произойдёт возвращение к прежнему состоянию... Даже сейчас Магчи ощущал страстное желание, и его взгляд постоянно сам собой возвращался к обнажённой фигуре демоницы. Со временем эффект Аспекта Страсти ослабнет, но этого времени нет... Даже несмотря на ликвидацию угрозы крагов.    - Лейтенант - обратился Магчи к солдату - у меня к вам просьба. Если можете, вырубите меня на несколько часов и дотащите до города в бессознательном состоянии. Это не причуда, но объяснять некогда... И если до города не приду в себя, отнесите в "Дом гетер".    - Но... - начал было лейтенант, но затем кивнул, и... Его движения маг не заметил.       Магчи вздохнул и откинулся на стуле. Рапорт для командора Лариго давался ему плохо. В основном потому, что описывать своё поведение было стыдно, а не описывать было нельзя - иначе не складывалась цельная картина произошедшего. Хотя часть истории, бессовестно искажённая слухами и с добавлением множества порождённых фантазией пересказчиков подробностей, уже ходила в городе, окончательно превращая репутацию мага в нечто несусветное, так что, казалось бы, хуже уже не будет, но всё же... Парень вздохнул. Часть из вгоняющих его в краску при одной мысли об этом подробностей, к сожалению, были правдой; к примеру, всеночный марафон в борделе госпожи Спарк... Хорошо хоть ни у самой владелицы, ни у её девочек не было претензий - каким-то образом маг сумел удержаться на грани допустимого, к тому же рассказ лейтенанта о "подвиге" мага определённо впечатлил госпожу Спарк и её работниц.    В любом случае, в ближайшие несколько дней Магчи не собирался выходить из дома, надеясь, что слухи улягутся хотя бы немного. К тому же в ближайшее время он всё равно не мог использовать магию во избежание негативных последствий...    - Обед готов, Мастер Сарай! - сообщил с кухни слуга. Магчи вздохнул и отложил бумаги.       В дверь позвонили снова как раз тогда, когда маг почти прикончил еду, но оставалось ещё достаточно, чтобы бросать недоеденое было обидно.    - Если это опять цыплёнок, - вздохнул Магчи, обращаясь к слуге - скажи ему, чтобы шёл к...    Парень остановился на полуслове. Вообще-то он хотел сказать "к демонам", но тут сообразил, что в этом случае посыльный пришёл как раз по адресу - ближайший демон находился именно в этом доме.    - ...назад к своему начальству - завершил он фразу иначе. - А я восстанавливаю подорванные сражением силы и сейчас недоступен.    Слуга кивнул и вышел; Магчи снова сосредоточился на тарелке, но не тут-то было. В столовую вошли трое; одним из них был всё тот же слуга, а вместе с ними - главы силовых структур и исполнительной власти города. Попросту говоря, командор Лариго и капитан Ралани.    - Здравствуйте, командор, капитан - произнёс Магчи. - Мой рапорт, к сожалению, ещё не готов...    - Плевать - отмахнулся Лариго. - Расскажи так. Всё равно на словах понятнее, чем на бумаге, получается.    - Как угодно - пожал плечами маг. - Присаживайтесь, к слову. Запеканку будете?    - Я уже ел - отказался военный, а вот стражник кивнул, и слуга поторопился наполнить его тарелку. Магчи задумался, пытаясь решить, с чего начать и как рассказывать.    - По дороге в деревню дрейков мы попали в засаду - начал он. - В ней участвовали только простые краги, и мы отбились без потерь.    На этом месте командор слегка хмыкнул; Магчи нахмурился, - мысленно - но продолжил.    - Когда добрались до деревни, она оказалась пуста, если не считать следов сражения. По впечатлению - демоны из амулетов ударили изнутри, затем краги довершили разгром, утащив пленных. Нас там ждал второй дрейк-проводник; он утверждал, что выследил, где сейчас находятся напавшие на деревню краги, и мы решили отправиться туда - было необходимо что-то предпринять, если не спасти похищенных, то как минимум предотвратить их использование для призыва сильных демонов. Это было бы проблемой...    Командор кивнул, и капитан тоже поддержал его кивком.    - Мы пошли дальше за проводником, пока он не сообщил, что краги впереди, но их слишком много, и они явно устроили праздник. Вполне очевидно, по какому поводу...    Капитан и командор снова кивнули.    - В общем, нужно было срочно что-то делать, так что я решил воспользоваться тем, что держал на крайний случай - снять печати со своего фамильяра. Даже если там собралось много шаманов, нападение сильного демона извне они не должны были выдержать...    - Печати? - перебил его командор. На этот раз кивнул Магчи.    - Она слишком сильна, так что большая часть её сил блокирована ограничивающими печатями - пояснил он. - Снимать их рискованно, но на тот момент это выглядело лучшим вариантом из возможных. Если бы мы попытались просто уйти, то после того, как краги призвали бы демонов, мы первыми оказались бы под ударом, как ближайшие люди. А использование Шан давало возможность предотвратить худший исход, а при удаче даже успешно выполнить дело. Тем более, с нами был Дакарис, который мог подстраховать... Собственно, благодаря ему всё и прошло относительно успешно.    Командор снова хмыкнул, и это начало беспокоить мага. Тем не менее, он продолжал.    - Сняв печати, я приказал фамильяру уничтожить шаманов, поскольку они представляли главную угрозу. Однако в результате в лагере крагов поднялась паника, и часть их стала убегать, наткнувшись на наш отряд. Я прибег к усиливающей магии, и некоторое время мы держали оборону, пока я не заметил, что кто-то из шаманов всё же успел призвать демона. К счастью, его миазмы ударили в первую очередь по крагам, но демона было необходимо нейтрализовать, так что я, как единственный специалист и единственный, у кого была достаточно надёжная защита от миазмов, поспешил на место. Мне удалось справиться, но в процессе я заработал магическое истощение и психическое отравление Аспектом фамильяра, так что снова запечатал фамильяра, и чтобы не сорваться, попросил лейтенанта меня вырубить. Вот и всё, в общем-то.    - Лейтенант Тарко рассказывал подробнее - заметил командор. - И... Внушительнее.    Магчи пожал плечами.    - Я не военный, да и вы просили рассказать на словах. К слову, вы бы не могли рассказать, что было в промежуток между тем, как лейтенант выполнил мою просьбу и возвращением в город?    - Тарко воспользовался амулетом экстренной связи и запросил подкрепление - сообщил командор. - Двух солдат он отправил отнести вас в город, остальные перетащили тех дрейков, что ещё были живы, в более безопасное место. Дакарис занялся пострадавшими, потом ему помог наш целитель.    - Так среди дрейков ещё остались живые? - поднял бровь демонолог.    - Немного, к сожалению - отозвался Лариго. - К моменту вашего прибытия они были ещё живы, но большую часть прикончили миазмы демона. Хотя если бы вы не покончили с ним так быстро и с вами не было бы Дакариса, не выжил бы никто.    - Понятно... - пробормотал Магчи. Значит, от вызванной Аспектом Шан неадекватности в конечном итоге даже была какая-то польза...    Тут он кое-что вспомнил.    - А что насчёт тех контрабандистов, которые и перевозили амулеты?    - Тел людей найдено не было - пожал плечами командор. - Даже описание внешности дать некому. Понятно, значит... Ну, орден не обещаю, но доложу наверх о том, что вам удалось сделать. Очень неплохое начало работы, поздравляю... И выздоравливайте.    К лёгкому недоумению мага - которое он постарался не демонстрировать - Лариго слегка поклонился и вышел. Магчи, признаться, ожидал... ну, если не разноса - всё же его подчинённость командору в мирное время была довольно-таки формальной, маги обладали рядом привилегий и изрядной самостоятельностью - то хотя бы выражения неудовольствия, однако, похоже, настрой Лариго был противоположным. Интересно, что такого ему рассказал лейтенант?..    - Не хочу показаться невежливым, капитан, но у тебя есть ко мне какое-то дело? - поинтересовался парень у Ралани, не спешащего уходить следом за командором.    - Есть кое-что - согласился стражник. - Прежде всего, госпожа Спарк просила поинтересоваться вашим здоровьем.    - Перешёл на "вы"? - хмыкнул Магчи. Кажется, капитан немного смутился.    - Ну, я передаю, как она говорила - отозвался он; подозрения мага о том, что лейтенант изрядно приукрасил историю, превратились в уверенность.    - Понятно - произнёс он. - Хотя я не могу сейчас использовать магию, но и без магии могу позаботиться о пациентке. Я пока не полноценный медик, но в знахарстве тоже разбираюсь, не только в целительстве...    - Удивляюсь вот... - пробормотал капитан. - Почему тебя послали в наше захолустье?    - Планировалось, что здесь у меня будет много свободного времени, в которое я смогу продолжать своё образование - вздохнул Магчи. - Не отвлекаясь на обстоятельства...    Ралани усмехнулся в кулак.    - Ну, обычно у нас действительно тихо...    - Между прочим, - вспомнил Магчи - что с Дакарисом? Я не успел спросить командора.    - Он тоже хотел тебя навестить, но сейчас занят какой-то срочной работой - сообщил капитан.    - То есть он сейчас в городе? - уточнил маг. Стражник кивнул. - Это хорошо... А то я уж было решил, что он останется помогать соплеменникам, и мне придётся невесть сколько ждать своего заказа.    - Ну, ладно... Выздоравливай. А насчёт слухов сильно не беспокойся, улягутся... Со временем. А я уж постараюсь что-то сделать...    - Рассчитываю на тебя - вздохнул Магчи. Даже при его в целом безразличном отношении к этому вопросу, шумиха вокруг его персоны оказалась слишком уж преувеличенной, а сплетни - неприлично раздутыми... И он не мог отрицать, что это его беспокоило.    Капитан кивнул, положил вилку в тарелку и ушёл.    - А ну брысь, шалопаи! - послышался его сердитый голос с улицы. - Ишь, нашли занятие!    Под вопросительным взглядом Магчи слуга тоже вышел из дома и быстро вернулся.    - Мальчишки - сообщил он. - Устроились на деревьях вокруг дома и подсматривают в окна.    Магчи снова вздохнул. Они определённо надеялись взглянуть на Шан...    Стоит заметить, что демонолог нашёл-таки способ наказать своего фамильяра. Демоница снова была заперта в тесном ограничивающем круге в дальней комнате, посажена на "голодный паёк" - Магчи до минимума снизил её энергетическую подпитку - и в довершение одета в асексуальную серую робу до пола, полностью скрывающую тело, за которой Магчи специально посылал слугу в город. Невозможность хоть как-то соблазнять окружающих определённо доставляла демону Страсти неудобства, близкие к страданию, так что демонолог счёл наказание достаточно действенным.       Увы, но за несколько дней слухи и не думали утихать - скорее, нарастали ещё сильнее. Самому магу было затруднительно узнать, что о нём рассказывают - кажется, в городе его, несмотря на затворничество, узнавала уже каждая собака - но слуга исправно снабжал свежими сплетнями. К примеру, Магчи выяснил, что он - незаконный сын императора, которого за разгульный образ жизни хотели казнить, но после того, как он героически предотвратил затеваемый неизвестными злоумышленниками прорыв демонов в столице, казнь заменили ссылкой в провинцию. Как можно понять, горожане не могли определиться, считать нового мага героем или развращённым засранцем. Причём если остальное менялось в самых широких пределах, версия о его родстве с императором оказалась очень популярной и набирала обороты... Магчи не был уверен, как отнеслась бы к этому его мать.    В любом случае, через несколько дней, убедившись, что восстановился достаточно, чтобы в случае чего отбиться от возмущённых горожан - одним из популярных слухов было, что он соблазняет замужних горожанок, втягивая их в участие в оргиях. И, как говорил слуга, усмехаясь в усы, мужчины завидовали, а женщины возмущались, что их не пытаются соблазнить - Магчи направился к кузнецу выяснить, как там его заказ.    В отличие от прошлого визита, в доме кузнеца что-то стучало, шипело и потрескивало; Магчи взялся за дверной молоток с долей насторожённости, однако после пары ударов ничего не произошло. Во всяком случае, ничего страшного; дверь открылась, и из дома появился Дакарис.    Магчи не разбирался в мимике и внешности дрейков, но кузнец выглядел уставшим; даже очень уставшим.    - Прошу прощения... - пробормотал Магчи. - Кажется, я отвлёк вас от важного дела.    - Не беспокойтесь, сударь - отозвался кузнец, и, кажется, зевнул. - Уфф... Не желаете отобедать?    Определённо заметив мелькнувшее на лице мага сомнение, он добавил:    - Ничего особенного, обычная еда из ближайшей харчевни. Для нас там готовят.    - Для нас? - переспросил Магчи. Медленно живущий кивнул.    - Я взял пару учеников, из выживших. Давно хотел, а им всё равно идти некуда...    - Понятно... - пробормотал маг. - Рад принять ваше предложение.       Учеников Дакарис к столу не приглашал; судя по звукам где-то в доме и во внутреннем дворе, они продолжали работать.    - Возможно, я ошибаюсь, - заметил Магчи, попробовав похлёбку с курицей и овощами, примерно такую же, какую готовил его слуга - но вы выглядите уставшим.    Дрейк, уплетавший пирог с грибами и мясом - перед магом тоже лежал кусок такого - кивнул.    - Работы много. О выживших позаботиться, ученикам основы вбить, работа в кузнице... Но не беспокойтесь, ваш заказ будет выполнен в самое ближайшее время.    - Да я, собственно, и хотел сказать, что у вас, небось, и так дел полно, так что с моим заказом можно особо не спешить - пожал плечами парень.    - Нет, нет - помотал головой кузнец - я взялся за заказ, так что закончу его в ближайшее время. Профессинальная честь...    - Как скажете - не стал спорить Магчи. Вопросы чести - вообще штука тонкая, в которую лучше не соваться лишний раз... Магам проще - вместо несистематизированых понятий о чести, в Школе давным-давно приняли кодекс "Права и обязанности" с приложением к нему "Профессиональная этика", где всё, имеющее значение, изложено чётко, чёрным по белому. "Права и обязанности" были даже старше законов Империи; собственно, последние были систематизированы под впечатлением и по образцу изобретения магов. Магистры даже как-то предлагали, в качестве жеста доброй воли, создать единый кодекс чести и свод обычаев аристократии, но большинство "высокорождённых" отказались... в не самых мягких выражениях. У этого конфликта были свои последствия, но это давняя история, и речь сейчас не о том.    Покончив с едой, дрейк ещё раз заверил Магчи, что его заказ будет закончен в ближайшее время, и, извинившись, заявил, что ему пора продолжать работу; на этом они и расстались. Маг направился к борделю - навестить пациентку.    Улочки города, по которым он шёл, были пустынными - кажется, люди спешили разойтись с его пути - но из щелей в ставнях за ним определённо наблюдали. Впрочем, интенсивость взглядов даже нескольких десятков обывателей определённо недотягивала до взгляда голодного демона, - или, если уж на то пошло, взгляда жаждущей демоницы - так что Магчи эффективно игнорировал внимание, лишь на всякий случай активировал слабенький всесторонний щит - на тот случай, если кому-то вздумается бросить камнем или, скажем, тухлым яйцом.    И это его спасло. Брошеный откуда-то из подворотни тяжёлый нож замедлился в защите и соскользнул в сторону, вместо виска угодив в плечо, где и застрял в укреплённой магией мантии. Как уже упоминалось, все маги проходят боевую практику, и в следующую секунду Магчи автоматически выполнил заученную последовательность действий: уход с линии атаки с одновременной активацией личной защиты, затем - удар по площади в направлении, с которого пришла атака. Это теоретически могло задеть посторонних людей, но... Как говорил инструктор по боевой подготовке, "Вы, щенки, не просто мясо, а ценное тяжёлое оружие, и приоритетом у вас должно быть собственное выживание. Пехотинца можно подготовить за несколько месяцев, а вас учат десять лет, и положить любой из вас, если не олух, способен как минимум сотню обычных пехотинцев, так что если для своего спасения вам придётся пожертвовать парой десятков солдат или тем более гражданских - это приемлемая цена, запомните это накрепко".    Чары умерщвления мышц накрыли переулок; Магчи какой-то миг помедлил, но затем осторожно направился в переулок. Нападавший должен быть ещё жив, хотя и неспособен двигаться - и в ближайшее время задохнётся; маг хотел узнать, кто и почему на него напал.    Вот и тело, лежит на спине; на вид - обычный горожанин. Магчи осмотрелся в поисках возможных сообщников нападавшего и воспользовался сканирующим заклинанием; никого. Приблизился, чтобы стабилизировать состояние несостоявшегося убийцы для допроса, и тут он стремительно вскочил и бросился на мага, целя ножом в горло. Лезвие с усилием, но пронзало защиту; магия нанесённого на нож заклинания оказалась немного, но сильнее усиленного щита Магчи. Ещё немного... И его защита с гулким хлопком, на миг оглушившим обоих участников схватки, лопнула.    Нападавший выронил раскалившийся нож; однако тут же ударил Магчи плечом, сбивая с ног, и принялся душить. Нож и то, что защитило убийцу от некроза явно не были единственными его активными амулетами; что-то мешало магу направлять энергию в его собственные амулеты. И убийца был физически сильнее...    Задыхаясь, Магчи запустил руку в сумку и на ощупь нашёл одноразовый инъектор, один из нескольких, подготовленных на всякий случай ввиду магической недееспособности, и больше от отчаянья воспользовался им; острая игла вошла в ногу убийцы. Внезапно тот затрясся и упал, содрогаясь; из его рта пошла пена, едва не попав на Магчи. Маг перевёл взгляд на инъектор и с растерянностью обнаружил, что это быстродействующее снотворное.    На этот раз, прежде чем осматривать так и не состоявшегося убийцу, он зафиксировал его на земле и обыскал; как и ожидалось, при нём обнаружилось два амулета, защитный и рассеивающий энергию. И, что примечательно, тоже основаных на демонах, но на этот раз - надёжно привязаных к материальной основе, насколько это вообще возможно с демонами.    Увы, но пока Магчи предпринимал меры предосторожности, не желая вновь подвергнуться нападению, - и, как знать, возможно и более успешному - сердце убийцы остановилось. Маг попытался его реанимировать, но нагрузка скоротечной схватки сказалась на его Се, всё ещё не до конца восстановившейся после последних событий, а навыков знахаря для этого было недостаточно. Неизвестный скончался, не приходя в сознание...       Вместе со стражей на место происшествия, где всё ещё оставался Магчи, охраняя труп - на всякий случай... - явился и капитан. Выслушав рассказ Магчи, он хмыкнул.    - Н-да... Везёт тебе на происшествия. Но я разберусь, кто это тут нападает на городского мага, да ещё и с нелегальными амулетами.    Последняя фраза звучала мрачно-уверенно.    - Труп положите на ледник - порекомендовал Магчи. - Я попытаюсь выяснить, отчего он умер.    - Слышали? - обратился Ралани к сопровождавшим его рядовым стражника.    - Так точно, сделаем! - отозвался пожилой стражник с эмблемой сержанта.    - А тебе, пожалуй, - задумчиво добавил капитан - одному ходить пока не стоит. Что с твоим фамильяром-то? Я так понял, та нечисть вполне способна позаботиться о ком-то вроде этой падали.    Он пнул труп ногой.    - Она наказана - отозвался демонолог. - Да и... Не ожидал, что город настолько "спокойный".    Кажется, капитан смущённо хмыкнул, отвернувшись. Но, скорее всего, показалось.       Сдав труп страже, маг смог наконец-то продолжить путь к борделю - сейчас чисто по делу. Пациентка близка к выздоровлению, но ещё несколько дней лечения, а затем с недельку отдыха ей необходимы, так что Магчи спешил выполнить свою работу, за которую ему неплохо платят.    Осмотрев девушку и назначив необходимые лекарства - общеукрепляющее, в основновном - Магчи собирался было раскланяться, но госпожа Спарк его остановила.    - Не спешите, сударь. Не желаете ли отобедать и побеседовать?    - Я недавно уже ел, но от чая не откажусь - согласился он.    Маг и хозяйка заведения устроились в небольшой уютной комнатке; резные деревянные панели были пропитаны слабым запахом благовоний. В другой ситуации можно было бы подумать, что госпожа Спарк пытается соблазнить юношу - и, несмотря на возраст, она вполне способна на это - но выражение на её лице было чисто деловым. Впрочем, вежливости и светских манер она не оставляла.    - Я слышала, битва с крагами и их демоном оказалась для вас тяжёлым испытанием - заметила она. - Надеюсь, вы не пострадали?    - Всего лишь небольшое переутомление - пожал плечами демонолог. - В ближайшие дни приду в норму. Но благодарю за беспокойство.    - Я обратила внимание, что вы сегодня пользовались только знахарскими методами...    - Я помню о вашей просьбе поставить пациентку на ноги как можно скорее, но она не нуждалась в целительском лечении. Однако действительно, сейчас мои магические способности в не лучшей форме, как я уже сказал, переутомление... К тому же по пути сюда на меня напали, как вы, скорее всего, уже знаете.    - Да, я слышала об этом прискорбном событии - кивнула хозяйка. - Но, уверена, это был лишь неприятный инцидент, не представляющий для мага ваших талантов никаких сложностей... К слову, о талантах и их применении. Возможно, у вас найдётся время, чтобы поработать с ещё одной пациенткой?    - У вас опять что-то случилось?    - Нет, на этот раз не у нас. Супруга одного уважаемого человека тяжело больна, а вы зарекомендовали себя как отличный целитель...    Подумав секунду, Магчи кивнул.    - Буду рад помочь уважаемому состоятельному человеку.    - Разумеется - с лёгкой улыбкой кивнула госпожа Спарк - я в вас не сомневалась.       Судя по ожидавшей мага карете, она действительно не сомневалась. Собственно, карету прислал "уважаемый состоятельный человек", но к тому времени, когда маг должен был навестить пациентку, так что хозяйка определённо была уверена в согласии целителя. Магчи это не понравилось, но, с другой стороны, было вполне логично ожидать, что он согласится - в конце концов, хотя его денежное содержание было вполне приличным, но денег много не бывает. Тем более, уж осмотреть-то пациентку перед тем как решать, браться ли за работу, отказываться нет причин.    Карета отвезла мага за город, к небольшому поместью у озера. Магчи заметил следы недавней вырубки, а также парочку свежевозведённых приземистых зданий, похожих на склады, но в целом это было заурядное провинциальное поместье; доводилось повидать как возле родной деревни, так и во время практик в Школе.    - Приехали, сударь - сообщил очевидное кучер. - Вас проведут к хозяину.    Дом внутри выглядел внушительнее, чем его окрестности, но с аляповатой безвкусностью, свойственной богатым провинциалам. Картины, статуи, гобелены - всё из того разряда, чем можно "удивить гостей" из числа таких же провинциалов, но над чем лишь презрительно усмехнутся настоящие аристократы не только из столицы, но и из центральных регионов. И хорошо, если не вслух...    Слуга подвёл гостя к массивным двустворчатым дверям из дуба, укреплённым магией и усиленным несколькими заклинаниями - пожалуй, первый предмет в доме, заслуживший искреннее одобрение мага - и потянул за свисающий рядом с дверью шнурок. Через пару секунд двери беззвучно распахнулись.    Почти обычный рабочий кабинет, обнаружившийся за дверями, Магчи в целом тоже одобрил, но его портили две вещи: жуткая в своей аляповатости гипсовая ваза в рост человека, "украшеная" налеплеными на ней разноцветными цветами, и хозяин кабинета - лысый толстяк в бордовом бархатном камзоле, с длинными напомажеными усами.    Однако было здесь и нечто, что, пожалуй, могло искупить всё прочее: на стене за спиной хозяина висел портрет. Женщина с изумрудными глазами и длинными волосами темнее ночи... Магчи замер, встретившись взглядом с глазами портрета. На лице женщины была лёгкая улыбка, но в глазах жила грусть. Где-то на краю зрения отразились тёмно-синее шёлковое платье, букет цветов, но внимание Магчи было приковано к лицу, к глазам...    - Поразительно... - вырвалось у него.    - Вам нравится? Работа самого маэстро Раглези - самодовольно заметил хозяин. - Я выписывал его из столицы и оплатил три месяца проживания. Но оно того стоило... Моя супруга удалась неплохо. Неплохое вложение денег, цены на работы Раглези продолжают расти.    Магчи бросил на хозяина шокированый взгляд. Вложение денег?.. Как можно это мерить деньгами?..    Нет, он прекрасно понимал, что практически всё имеет цену, и разумеется, даже прекраснейшие произведения искусства кто-то покупает и продаёт; это нормально. Но рассматривать этот портрет - портрет своей жены! - как средство вложения денег?..    Погодите, жены?    - Ваша супруга? - медленно переспросил Магчи.    - Совершенно верно - кивнул хозяин. - Именно она, к слову, и есть пациентка. Баронет Дюбва, рад знакомству.    Он протянул к магу руку; тот, помедлив, пожал её.    - Позвольте вопрос - произнёс он. Баронет, значит?.. Титул, который Империя довольно часто продавала богатым купцам. Похоже, это именно тот случай... - Как давно рисовался этот портрет?    - Год назад - с готовностью ответил баронет. То есть сейчас женщина с портрета должна выглядеть примерно так же... с поправкой на то, что живописец наверняка приукрасил её внешность.    - Что с ней?    - Понятия не имею - развёл руками хозяин. - Потому и пригласил вас... Городской целитель тоже не понимает, в чём дело.    - Но симптомы-то какие? - терпеливо поинтересовался Магчи. - На что она жалуется?    Получать нужные ответы от больных и их родственников зачастую бывает очень сложно; Магчи не раз сталкивался с этим на одной из многочисленных практик. Ему снова вспомнились слова инструктора, на этот раз - медика. "Почувствовали себя пастухами, пытающимися понять по блеянию барана, что у него болит?".    - Кошмары, в основном - пожал плечами хозяин. - Недосыпание, слабость, отстутствие аппетита... Целитель поставил диагноз "чёрная меланхолия", но даже я могу сказать, что он просто не понимал, в чём проблема.    Магчи нахмурился.    - В таком случае, полагаю, мне следует взглянуть самому.    - Разумеется - кивнул баронет. - Пойдёмте... Я провожу вас.    Маг поднялся следом за хозяином на второй этаж, к выходящему в сторону парка за домом балкону. Сквозь мозаику из разноцветных стёкол в двери Магчи увидел силуэт женщины, и его сердце вздрогнуло; однако в тот же момент он снова нахмурился. Услышав звук открывающейся двери, женщина испуганно дёрнулась.    Парень мгновенно перевёл взгляд с неё на хозяина и обратно, но нет; увидев входящих, дама успокоилась и кивнула входящим.    - Здравствуйте, баронет. Прошу, представьте мне вашего спутника.    - Разумеется, моя дорогая. Это сударь Магчи Сарай, новый городской маг и хороший целитель. Лиура ат Дюбва, урождённая Ниткина.    "Из крестьян?" - мысленно удивился Магчи, с готовностью целуя протянутую руку. Необходимый минимум манер в Школе тоже вбивали - маги достаточно часто вхожи в дома аристократов, тем более, целители.    Увы, но беглый взгляд на женщину и прикосновение к её руке принесли... сложные чувства. Похоже, живописец ничуть не приукрашивал свою натурщицу, лишь изобразил удачный миг; но... Сейчас её несомненная красота заметно поблекла. Косметика не могла полностью скрыть тёмные круги под глазами и общую усталость и истощённость госпожи Лиуры. Напоминает проклятье... Хотя и не такое сильное, как было у Неллы, "девушки" из борделя госпожи Спарк.    "Как же невовремя случилось это нападение..." - думал маг, прикасаясь губами к бледной руке в зелёном бархатном рукаве. - "Я сейчас даже не могу её просканировать... Придётся первичный осмотр проводить по старинке, по знахарски..."    - Итак, прекрасная госпожа, расскажите мне, что вас беспокоит - произнёс он.    - Кошмары - одним словом ответила дама и снова вздрогнула.    - Когда это началось?..       Из поместья Магчи возвращался в глубокой задумчивости. У женщины не было травм головы или сильных стрессовых переживаний перед тем, как начались кошмары - по крайней мере, она о них не говорила, и, судя по лицу, говорила правду. Поверхностное сканирование, которое он всё же сумел провести, не показало никаких следов проклятия; парень планировал позже провести углублённое, но подозревал, что всё равно ничего не обнаружит. Что остаётся?.. Отравление. На этот случай он взял образцы крови, волос и ногтей; хотя лаборатория ещё не обставлена полностью, кое-какие анализы можно провести уже в ближайшее время. И последний вариант... Одержимость. Не демоническая; этот вариант дипломированый демонолог разобрал бы сходу. Магчи склонялся к самому неприятному варианту - одержимости неким духом.    Духи - сущности даже более чуждые человеку, - и другим смертным - чем демоны. Существование последних по крайней мере основано на эмоциях, страхах и переживаниях, являющихся неотъемлемой частью любого смертного, так что демонов в конечном итоге можно воспринимать как некую форму паразитов. Духи же... Это воистину иная форма существования, зачастую неспособная на какое-либо общение со смертными. И это несмотря на то, что на протяжении всей истории контакты с духами были куда более многочисленны, чем с демонами, да и смертность при этих контактах несравнимо ниже.    Магчи вздохнул. Спиритиста в городе нет, так что остаётся побеседовать со специалистом самого близкого направления из имеющихся - жрецом...    К сожалению, Смотрителя Михаила на месте не оказалось, однако его слуга, проживающий в храме вместе с господином, обещал передать тому, что городской маг желает с ним побеседовать. И с этим Магчи направился домой - на всё той же карете, предоставленной баронетом.    Он успел провести первичный анализ взятых у пациентки проб, но ничего необычного не обнаружил - что, впрочем, и неудивительно. При мало-мальски грамотном отравлении первичные анализы ничего и не показывают, и делаются скорее на всякий случай. Важнее было законсервировать образцы, не давая разрушиться возможным следам яда, чтобы их можно было обнаружить более глубоким анализом.    Закончив эти процедуры, маг поужинал и лёг спать, постаравшись отстраниться от образа прекрасной Лиуры... безуспешно, впрочем.       На следующее утро завтрак Магчи прервал звонок в дверь.    - Это становится традицией - проворчал парень. - Мартин, глянь, кого там принесло...    Впрочем, слуга и без указаний уже шёл к двери.    - Посыльный - ожидаемо сообщил он. - От Смотрителя Михаила. Он готов с вами встретиться.    - Сразу после завтрака - кивнул маг.       На деле, однако, получлось не сразу: сперва он освободил своего фамильяра.    - Осознала? - осведомился он. - Способ наказать тебя я всегда найду.    - Это ты должен осознать, - неожиданно злобно прошипела демоница - что нужно лучше заботиться о своей защите! Тебя едва не убили!    Она снова что-то нечленораздельно прошипела; определённо, это был её эквивалент грязных ругательств.    - По крайней мере, если запираешь меня, оставляй возможность призывать при необходимости! - добавила она, успокоившись. К собственному стыду, Магчи понял, что она права. Н-да, нужно будет выделить несколько дней на создание постоянного круга с нужными функциями... Ну хоть разрабатывать самому не нужно, схема известная. Просто сложная.    Впрочем, признавать свою ошибку перед демоном было бы как минимум глупо, так что маг сделал вид, что игнорирует её.    - На этом твоё наказание закончено, ты снова сопровождаешь меня.    Шан ещё что-то буркнула себе под нос и кивнула.    Магчи воспринимал заботу о своей безопасности всерьёз, так что, несмотря на то, что теперь его сопровождал весьма боеспособный фамильяр, подготовил несколько заклинаний и дополнительно укрепил мантию. Мощные заклинания он сейчас применять не смог бы, как и долго поддерживать защитное заклинание активным, но заготовки позволяли по крайней мере продержаться, пока Шан не позаботится о враге. Убедившись, что всё на месте и готово к применению, демонолог вышел из дома - не стоит заставлять жреца ждать...       Храм, разумеется, был небольшим, но хорошо, что был хоть какой-то - временами в таких маленьких провинциальных городках их вообще нет. В конце концов, хотя обучение жреца проще, чем обучение мага, и существенных талантов для него не нужно, таких специалистов на всю Империю тоже не хватает.    - Так о чём вы хотели со мной поговорить? - поинтересовался Смотритель Михаил, крепкий пожилой мужчина, после обмена приветствиями. Поколебавшись, маг оставил своего фамильяра снаружи.    - Я подозреваю одержимость духом у одной из своих пациенток - сообщил Магчи. - Но моя специализация в стороне от этого, ваша же имеет пусть косвенное, но отношение, так что я решил, что будет нелишним посоветоваться.    - Разумно - кивнул жрец. - К слову, не хотите вина?    - Благодарю, - поморщился Магчи - но я предпочитаю не употреблять спиртное. Тем более, мне ещё работать.    - Понимаю - снова кивнул жрец. - Хмм... Кажется, у меня где-то был амулет, который может вам пригодиться. Если вы не против подождать, я могу его поискать.    - Был бы признателен - кивнул маг.    Ждать пришлось не меньше получаса; это время Магчи посвятил зарисовке нового заклинания фантазма пламени в записной книжке. Пока что набросок, а затем можно будет сделать постоянное заклинание в амулете.    - Вот, еле нашёл - оторвал его от этого занятия жрец, выкладывая на стол, за которым сидел маг, небольшой железный диск с проложеным в нём медной проволокой заклинанием. - Амулет обнаружения духов, остался от моего предшественника.    - Прекрасно - оживился Магчи. - Позвольте, я зарисую заклинание...    - Да забирайте - пожал плечами жрец. - Мне всё равно не пригодится, тем более, когда в городе есть столь активный юноша...    Он усмехнулся, но по-доброму, с лёгким оттенком зависти.    - Но в качестве ответной услуги... Не могли бы вы рассказать, какая доля из ходящих в городе слухов правдива?..    - Разве что то, что экспедиционный отряд действительно столкнулся с крагами и призванным ими демоном - вздохнул парень, подозревая, что ему ещё не раз придётся рассказывать это разным людям. - Ну, и фамильяр у меня действительно есть, она сейчас на улице.    - Видел - кивнул жрец. - Чрезвычайно... соблазнительная дама.    - Это демон - неприязненно бросил Магчи.    - И что с того? - пожал плечами Смотритель. - Зато какая фигура! Не думаю, что среди людей можно найти такую красавицу...    - Такую, может, и нет, - пробормотал парень - но можно лучше...    Жрец внимательно посмотрел на него и хмыкнул.    - Ну, могу вам только позавидовать. Эх, молодость, молодость...    К нему подошёл слуга и что-то прошептал на ухо; Михаил кивнул.    - Прошу прощения, сударь, - обратился он к Магчи - но я вынужден вас оставить. Боги нуждаются в присмотре, вы же понимаете... Особенно когда на все три цвета всего один жрец.    - Разумеется - кивнул маг.    - Но вы обязательно заходите ещё, продолжим беседу. Да и в целом обращайтесь, если что...    Магчи снова кивнул.    - Благодарю за помощь, и доброго вам здоровья.       Заклинание в амулете имело общие детали с теми, что используются для диагностики и поиска Се, однако большая часть конструкции была молодому магу незнакома. Он попытался активировать заклинание, однако без видимого эффекта. В любом случае... Даже если амулет сработает - особенно если он сработает - как быть дальше? Изгнание духов - слишком специфичная дисциплина, требующая специфичных навыков. Маг вздохнул. В Школе можно было бы проконсультироваться с библиотекой, а что делать здесь, в провинции? Хотя, для начала - просмотреть свою небольшую библиотеку, возможно, там найдётся хотя бы какая-нибудь подсказка. И, чем Хаос не шутит, поинтересоваться у Ралани - да и госпожи Спарк, пожалуй - нет ли у кого-то в городе книг по этому вопросу. Зачастую у богачей можно найти самые неожиданные вещи... Благо в этих книгах нет ничего запрещённого, а книгопечание распространилось по всей Империи. Лориани как-то рассказывал, что у одного знакомого толстосума, никак не связаного с магией, видел даже такие книги, как "Знахарские методы борьбы с проклятьями" и "Особенности распространения энергии в различных средах". В общем, этот вариант, пусть и маловероятный, тоже стоит рассмотреть...       - К вам был ещё один посыльный - сообщил слуга, когда Магчи вернулся в дом. - Сказал, Дакарис выполнил ваш заказ.    - Так быстро? - удивился парень. Мартин пожал плечами.    - Передаю, что сказали.    - Хорошо... Посмотрим, что он сделал.       Действительно, кузнец успел изготовить всё заказаное металлическое оборудование; и судя по виду предметов, они действительно были свежеизготовленными, а не извлечёнными из каких-то старых запасов. Больше того, была готова даже большая часть стеклянной лабораторной посуды, хотя там как раз часть была из уже готового. Но даже так, Магчи был впечатлён скоростью; в столице без щедрой доплаты выполнения такого заказа пришлось бы ждать от двух недель до месяца. Тем более, качество работы дрейка было... Хм, качеством работы дрейка.    - Премного благодарен - заметил маг, изучив предметы. - Но всё же как целитель посоветовал бы вам отдохнуть. Здоровье слишком ценно, чтобы губить его подобными нагрузками.    - Я всегда заканчиваю начатое в срок - отозвался кузнец. - Благодарю за заботу, но моя работа ещё не окончена.    - Я не могу вам указывать - пожал плечами Магчи. - Просто советую, как целитель.       Прикинув, что да как, маг решил оставить оборудование дома - разместить в лаборатории можно будет позже - а пока что навестить капитана и изучить труп нападавшего; он восстановил достаточно сил, чтобы просканировать его магией, да и образцы тканей для анализов нужно будет взять.    Короткая беседа с Ралани принесла кое-какую информацию; стража выяснила личность нападавшего. Он оказался городским кожевеником, от которого несколько дней назад ушла жена и бедняга на этой почве, по единодушному утверждению соседей, свихнулся. Это могло объяснить, почему он напал на мага, но с тем, откуда взял амулеты, сложнее; впрочем, в его доме обнаружили вскрытый тайник, так что можно было предположить, что сумасшедший кожевеник истратил на них свои сбережения... хотя для этого они должны были быть довольно-таки крупными. Впрочем, Ралани не собирался останавливаться на достигнутом; как и Магчи, он хотел разобраться во всём, особенно в том, кто занимается продажей всех этих нелегальных амулетов.    Насчёт же вопроса об обладателях библиотек он назвал пару имён, но без особой уверенности, порекомендовав - как Магчи и собирался в любом случае - спросить госпожу Спарк. Её Магчи и навестил следующей, и, немного подумав, она назвала несколько имён.    Поблагодарив её за информацию, Магчи направился домой, намереваясь заняться наконец лабораторией и анализами, но... К его дому пожаловала новая партия горожан с амулетами. Причём довольно крупная, и судя по тому, что они притащили и как смотрели, большинство просто пришли посмотреть на мага и его фамильяра. И выпроводить зевак с их пустышками удалось далеко не сразу... В итоге всё, что Магчи успел в этот день - разобрать часть оборудования и провести анализ образца крови Лиуры ат Дюбва. Следов ядов - к сожалению - обнаружить не удалось.       - Составьте мне компанию, сударь - произнесла Лиура, протягивая Магчи руку.    - С удовольствием, сударыня - отозвался Магчи - но что скажет ваш супруг?    - Кому есть дело до этого лысого торгаша? - отмахнулась женщина. - Тем более, его интересуют лишь деньги. Любая женщина с таким мужем начнёт тосковать... Скажите, неужели я столь непривлекательна?    - Вы - самая прекрасная женщина в мире - искренне произнёс Магчи. На лице Лиуры засияла улыбка; она оказалась перед Магчи и её губы приблизились к его... и в этот момент маг влепил стоящей перед ней женщине хлёсткую пощёчину.    - Шан! - прорычал он.    - Что не так, мой господин? - осведомилась демоница, ласково поглаживая щеку. - Я просто исполняла твоё желание.    - Я этого не приказывал! Вон из моего сна!    Обиженно надув губы, она исчезла, но больше Магчи уже ничего не снилось.       Поразительно, но на этот раз позавтракать удалось без помех. Никто не вызывал мага, не приходил со срочными сообщениями, и даже горожане с амулетами с утра не заходили, так что Магчи смог спокойно прикончить свои кашу и чай. Наказывать Шан за ночное происшествие он не спешил - тем более, постоянный круг сдерживания не готов даже в виде чертежа на бумаге - но предупредил её, что в случае повторения накажет за оба раза.    А после завтрака закипела работа. Разместить наконец оснащение в лаборатории, провести анализы остальных проб, начертить будущий всецелевой круг сдерживания и разметить для него место в доме... Да ещё перечитать книги в поисках упоминаний о методах работы с духами. В общем, дел нашлось более чем достаточно.    Увы, но о духах в привезённых с собой книгах маг нашёл прискорбно мало; зато удалось установить причину смерти кожевеника. Просто-напросто аллергия... Сильная аллергическая реакция на один из компонентов введённого ему препарата. Повезло, можно считать... Если бы не это, исход схватки был бы непредсказуем.    К обещаному вчера времени за магом вновь приехала карета баронета ат Дюбва. На этот раз хозяин не стоял рядом, наблюдая за работой мага; лишь выслушал его сообщение, что ядов или болезней обнаружено не было, и вернулся к каким-то своим делам с документами, предоставив целителю возможность работать.    - Н-да, у вас очень занятый супруг, как я погляжу... - пробормотал Магчи.    - Он очень любит деньги - отозвалась женщина, болезненно напомнив сон, так что целитель даже вздрогнул. Госпожа Лиура определённо заметила это, и добавила:- Не удивляйтесь, что я так говорю. Если вы спросите баронета, он и сам скажет то же самое. Зарабатывание денег для моего супруга - главное удовольствие.    Маг хмыкнул. Возможно... Это хорошо.    - На мой взгляд, у него уже есть сокровище, которое не превзойти... - пробормотал он. Женщина как-то странно - явно не эффект комплимента - взглянула на него, но промолчала. - В любом случае, продолжим обследование...    Он достал амулет, полученный от Смотрителя Михаила, активировал его, и удручённо вздохнул: металлический кругляш сиял ровным белым светом, усиливающимся с приближением к обследуемой.    "Скверно... Но по крайней мере диагноз есть" - подумалось Магчи. - "Вопрос в том, что теперь делать. Видимо, придётся обойти коллекционеров книг..."    - Диагноз ясен - задумчиво произнёс он. - К вам привязался некий дух, госпожа Лиура. И, боюсь, избавиться от него будет непросто.    - Но разве вы не демонолог по основной специальности? - удивлённо подняла бровь женщина. - Я полагала, это ваша специализация.    - Именно демонолог, - кивнул Магчи - в этом вы правы.    Он слегка акцентировал слова "в этом".    - И если бы это был случай демонической одержимости, я бы быстро позаботился о нём. Однако - и, поверьте мне, к счастью - это не тот случай. Одержимость духом имеет совсем другие свойства... И проявляется куда менее неприглядно. Если бы вы были одержимы демоном...    Он передёрнул плечами.    - Достаточно сказать, что мы не беседовали бы сейчас.    - В таком случае - что дальше? - тихо спросила женщина.    - Дальше будем работать - успокаивающе произнёс маг, заметив, как вздрогнули плечи его собеседницы. - Не беспокойтесь, сударыня, я не позволю случиться с вами ничему плохому. Клянусь в этом своим званием мага.    Это определённо помогло; Лиура заметно успокоилась, и её лицо просветлело, а в голосе появилась даже некая игривость.    - Не забудьте, сударь - вы дали обещание, так что примите на себя ответственность - улыбнулась она. - Негоже особам императорских кровей нарушать данное слово.    - Императорских кровей во мне не больше, чем в этой птахе - вздохнул Магчи, кивнув в сторону певчей пташки в изукрашеной клетке рядом.    - Истории о вашей героической победе над крагами и их демонами уже разошлись по округе - снова улыбнулась дама. - Подобные достижения говорят за себя.    - Менее приятные для уха истории тоже разошлись - снова вздохнул маг, и щёки Лиуры окрасил лёгкий румянец, подтверждая его подозрения, что она слышала различные слухи о нём. - Уверяю вас, всё это - такие же глупости, как и мнение о том, что сила мага зависит от знатности его рода.    - А разве нет? - удивилась женщина.    - Разумеется, нет. Это никак не связано... В любом случае, в этом доме не найдётся немного проволоки?    - Разумеется - кивнула Лиура и позвонила в колокольчик.       Хотя Магчи не удалось найти в привезённых с собой книгах ничего действительно полезного, но некие принципы работы с энергетическими существами у демонологии и спиритистики должны быть общими, так что ещё дома он начертил заклинание, которое должно было хотя бы немного ослабить воздействие духа, а теперь сделал на его основе простой амулет, закрепив проволоку в вырезаном на деревянной основе узоре. На одну ночь его должно было хватить, а там маг надеялся найти более действенные средства.    В любом случае, с баронеттой он расстался, убедившись, что она сможет активировать амулет перед сном. Дел предстояло ещё немало...    Напрямую напрашиваться в гости к интересующим его людям - обладателям библиотек - Магчи не стал; капитан и госпожа Спарк обещали в самое ближайшее время передать о его заинтересованности, после чего уже хозяева сами предпримут ответные действия. Так что от поместья баронета маг направился прямо к своему дому.    ...и застал там странную сцену: Мартин колотил пару потешно прикрываюшихся руками детин, покрытых быстро темнеющими синяками, а на земле рядом с домом лежал третий, похожий на их более крупную версию.    - Что тут творится? - строго осведомился хозяин дома. При звуке его голоса один из детин дёрнулся и тут же упал, схлопотав точный удар палки, которую Мартин носил с собой, но редко использовал при ходьбе.    - Пощадите, господин маг! - тут же завопил второй, бросаясь на колени. Магчи, подняв бровь, бросил взгляд на своего слугу; тот оперся о палку и пояснил.    - Учу дураков разуму. У энтого дочка - он кивнул в сторону мужика побольше - ихняя сестра - в сторону остальных двоих - дитё нагуляла, и наврала, что якобы от вас.    - Как же это может быть - удивился Магчи - если я всего несколько дней, как приехал?    - Говорю же, дураки - пожал плечами слуга. - Девка сказала "колдовство", они и повелись.    - Так, а драка-то почему?    - Ну, - снова пожал плечами Мартин - с вами-то они связываться побоялись, а хоть кого-то побить хотели. Только я ведь тоже кой-чего умею...    - Вижу... - хмыкнул маг. Перевёл взгляд на семью "борцов за честь". - Н-да... И что с вами делать-то?..    - Да страже сдайте. Делов-то... Ребята скоро должны быть. А я пока за ними присмотрю.    - Ну, благодарю за службу... - хмыкнул Магчи, входя в дом.    - Рады стараться, ваше магичество - ухмыльнулся слуга. - Обед готов, на плите.       Стража действительно вновь прибыла оперативно; капитан Ралани, несомненно, очень ответственно относился к охране порядка в городе. Упаковав дружную семейку, они столь же быстро отбыли, почти не расспрашивая слугу и вовсе не связываясь с хозяином. Слухи порождают происшествия, а происшествия - новые слухи... Магчи удручённо покачал головой. Всё это начинало его беспокоить, но он не представлял, как с этим бороться, так что сосредоточился на том, в чём разбирался - составлении заклинаний и продолжении обустройства лаборатории. Плюс круг сдерживания, не забыть о круге... В общем, маг увлёкся делами достаточно, чтобы забыть о мелких неприятностях.    - Господин, вам тут приглашение прислали - сообщил слуга извне лаборатории. - От землевладельца ат Лакрин. Приглашает отужинать у него.    - Если ждут ответа - скажи, что буду - отозвался Магчи, вспомнив эту фамилию: она была среди тех, кого назвала госпожа Спарк. Один из самых богатых людей города, владелец обширных сельскохозяйственных земель - и деревень на них - к юго-западу от города. В принципе, по её словам, баронет ат Лакрин мог бы претендовать и на более высокий титул, но он не рвался.       В гости по приглашению Магчи отправился пешком, задумавшись о том, что, возможно, когда-нибудь в будущем нужно будет озаботиться личным транспортом. Понятное дело, карету в его небольшом доме попросту негде держать, но есть же и магические методы, верно? Некоторые особо безбашенные демонологи приспасабливали для этого призываемых демонов - тех же "пылающих жеребцов", к примеру - но Магчи считал это показухой и дуростью. Любой контакт с демонами несёт в себе опасность, и его всеми силами необходимо сводить к минимуму... Даже фамильяр - необходимое зло, и будь воля парня, он воспользовался бы методом магов жизни. Пусть такой фамильяр многократно слабее, но... С ними намного комфортнее.    Впрочем, с другой стороны, фамильяры-демоны не дают расслабляться и обеспечивают постоянную практику...    На миг демонолог задумался о том, чтобы запрячь в повозку своего фамильяра, но затем решил, что это будет слишком уж шокировать общество. Хотя... Если наложить иллюзию...    Таким образом раздумывая, он шёл к указанному адресу. Как уже упоминалось, городок был небольшим, а ат Лакрин проживал в городской черте, в отличие от ат Дюбва, так что много времени дорога не заняла и обошлось без новых инцидентов.       Дом... Впечатлял. Трёхэтажный, с мраморной отделкой, он был окружён парком в столичном стиле; довольно крикливо, но, в отличие от дома ат Дюбва не раздражающе-безвкусно. Похоже, здешний хозяин тоже приглашал столичного специалиста, только другого профиля.    И слуг - в основном, служанок - здесь было существенно больше. ат Лакрин определённо не привык экономить; в его доме слуги не совмещали по несколько должностей, а большая часть служанок, судя по всему, и вовсе служили в доме не служанками, а любовницами хозяина, молодого парня ненамного старше самого Магчи. Маг ощутил даже некоторую зависть.    В целом, в гостях оказалось неплохо - и, возможно, это знакомство ещё пригодится - но нужных книг в библиотеке ат Лакрин не обнаружилось. Ну, в любом случае, это ещё не конец... К тому же, даже если ни у кого в городе не найдётся нужных книг, - вполне вероятно - у Магчи был запасной вариант: призвать библиотечного беса. Как раз для подобных случаев магистры заставили нескольких мелких бесов вызубрить содержимое книг в библиотеке, а студентов - процедуру их призыва. Однако помимо нежелания молодого демонолога лишний раз призывать демонов, была ещё одна сложность: от зловредных бесов было довольно-таки сложно получить нужную и точную информацию. Мелкие твари бесстыже искажали и перевирали всё, что могли, так что для получения результатов приходилось прилагать изрядные усилия. Впрочем, если альтернативы не будет, Магчи был готов воспользоваться и этим методом.    Во время визита в поместье Дюбва выяснилось, что амулет помог; госпожа Лиура впервые за две недели смогла выспаться и выглядела заметно лучше. Впрочем, целителю пришлось её разочаровать.    - Увы, но это не лечение, - сообщил он - а лишь временная мера, направленная скорее на борьбу с симптомами. Но я работаю над тем, чтобы избавить вас от нежеланного соседа.    - Я рассчитываю на вас, сударь - кивнула красавица.       Снова зеваки с "амулетами" (впрочем, попалось и два настоящих, которые следовало обезвредить), снова работа... На всякий случай Магчи укрепил печати и ограничитель на Шан, хотя по плану это можно было сделать на следующей неделе. Часть необходимых для лаборатории реагентов в городе отсутствовали, так что пришлось специально заказывать их у купцов; Мартин позаботился о найме мастеров, которые должны будут провести в доме косметический ремонт... В общем, жизнь шла, и дела делались.       - Возможно, мне следует начать завтракать в другое время?.. - пробормотал Магчи, когда звонок в дверь отвлёк его от яичницы с зеленью.    - Человек какой-то, просит лично вас - сообщил слуга от двери. - Говорит, это вас заинтересует, насчёт книг.    "Хмм? Кто бы это мог быть?" - удивился Магчи. - "Кто-то от капитана или госпожи Спарк?"    - Пусть проходит - произнёс он.    В дом вошёл невысокий тщедушный человечек в серой одежде с непримечательным лицом; чем-то он магу не понравился.    - Кто ты такой и с чем пришёл? - осведомился маг.    - Я всего лишь скромный слуга своего господина - негромко ответил человек. - Моё имя не имеет значения, я лишь представляю волю моего господина.    - Кто же твой господин, в таком случае? - хмыкнул Магчи.    - Анзо Зарракин, почтенный торговец древностями - отозвался посланец.    - И что он от меня хочет сей почтенный торговец?    - Благорасположение. И, возможно, дружбу. Мой господин слышал, что вы ищете некие книги; он готов помочь с этим, если вы укажете, что именно вас интересует.    Маг помедлил, задумчиво глядя на посланца, затем кивнул.    - Хорошо. Меня интересуют книги по спиритистике, и я готов их купить, но они нужны в ближайшее время.    - Я передам - низко поклонился человек в сером и вышел.    - Неприятный тип... - пробормотал он, когда посланец скрылся.    - На нём печать порока - сообщила Шан из соседнего помещения; Мартин кивнул.    - Ты что-то знаешь? - осведомился хозяин.    - Наслышан кой-о чём... Мутный человек этот самый Зарракин, тёмный. Но со скупкой краденого точно связан, и с другими тёмными делишками... Понятное дело, пытается к вам подход наладить.    - Вот в чём дело... - хмыкнул Магчи и задумался. Книги ему нужны, но стоит ли ради этого связываться с криминалом? Ладно бы не было альтернативы... А так, пусть даже пока от него ничего и не требуют, иметь какие-либо контакты с преступниками магу хотелось ещё меньше, чем с демонами. В конце концов, люди могут быть коварнее и опаснее, чем порождения Иного...    Немного поразмыслив, он пришёл к выводу, что здесь вполне сработает принцип демонологии - минимум контактов и проведение их на своих условиях принесёт больше пользы, чем вреда. Но именно минимум, а по сему он начал готовить круг и печати для призыва библиотечных бесов.    Учитывая все тонкости - а также то, что были и другие дела - подготовка заняла несколько часов. Магчи как раз расчерчивал круг, когда в дверь снова позвонили.    - Давешний посланец - сообщил слуга.    - Сейчас буду - отозвался маг и поспешил навстречу.    - Мой господин передаёт вам то, что вы просили, и приносит извинения, что сумел найти столь немного - сообщил человечек в сером, с поклоном протягивая Магчи книгу.    - Удивительно, что за такое время что-то нашлось... В любом случае, сколько твой господин хочет за неё?    - Мой господин передаёт её как дар... - начал было посланник, но Магчи перебил его.    - Назначьте цену. Я не принимаю подарков... По крайней мере, от тех, кого не знаю.       В книге, озаглавленой "Изучение духов", имелась кое-какая полезная информация, но, увы - чистая теория. Никаких практических рекомендаций по борьбе со зловредными эфирными сущностями, никаких заклинаний... Впрочем, Магчи решил, что заплаченых денег она всё же стоит. Посыльный сперва не хотел их брать, но когда маг заявил, что иначе не возьмёт книгу, и отказался "оставить здесь, пока я не выясню у хозяина цену", всё же вынужденно взял плату.    С учётом того, что к призыву библиотечных бесов уже всё было готово, Магчи неохотно приступил к процедуре. Первая попытка, впрочем, оказалась безуспешной; Виллуареукс - впрочем, пользователи предпочитали сокращать неудобные длинные имена, когда не было необходимости использовать полное, до двух первых букв - оказался занят. Определённо кто-то уже призвал его, но демонолог был готов и к этому.    - Явись, Кимиригано! - закончил Магчи ритуальные фразы. Второй библиотечный бес явился без промедления, соткавшись из частиц мечущихся в круге теней. - Именем твоим приказываю - назови мне формулы изгнания духов, защиты от них, и методы работы с одержимыми!    - Ну и запросики у вас... - проворчал недовольный бесёнок, отложив куда-то головоломку из кусочков картинки, которую держал в руках; головоломка развеялась клочками тени. - Это же очень обширная тема.    - Начни с формул - скомандовал маг, применив подготовленную печать приказа. - Точных.    - Точных... - проворчал бесёнок, в руках которого возник длинный свиток, на котором он принялся что-то старательно выцарапывать с противным скрежетом и поскрипыванием. - Вы же, люди, сами постоянно что-то изменяете-исправляете, а потом жалуетесь на неточности! Мне даже стараться искажать не нужно, вы сами всё делаете...    - Приказываю не изменять информацию из библиотеки и не добавлять в неё ничего ни от себя, ни от других пользователей - произнёс демонолог, вновь прибегнув к печати. Собственно, озвучивать было не обязательно - приказ уже содержался в печати - но считалось, что с озвучиванием его эффективность возрастает, и хотя доказать этого никому не удалось, но и опровергнуть - тоже. Бес скорчил гримасу, но принялся старательно зарисовывать заклинания с пояснениями к ним.    Процесс извлечения информации из бесёнка по прозвищу Ки был длительным и утомительным - пусть он и был слаб, но длительное время держать демона в круге под печатями не так легко, тем более, что Магчи ещё не полностью восстановился - но молодой маг сумел получить хотя бы необходимый минимум знаний. После чего с облегчением - для обоих участников - изгнал беса обратно в Иное. Впрочем, даже несмотря на то, что в теории печати и применение Имени не позволяли бесу подсунуть ошибочные сведения, на практике Магчи не собирался пользоваться ими, не проверив. Для чего собирался подождать, пока освободится бес Ви и затребовать те же сведения у него... К счастью, эта парочка отчаянно не ладила, так что сговориться, чтобы выдать одинаковые ошибки, они были категорически неспособны.    В общем, к ночи демонолог оказался обладателем нескольких провереных на точность заклинаний и рекомендаций по работе с духами, после чего с чистой совестью и осознанием того, что сделал существенный шаг вперёд, лёг спать.       Завтракал на этот раз Магчи немного позже, чем в предыдущие дни. К сожалению, это не помогло.    - Я не помешал, надеюсь? - поинтересовался Ралани.    - Не особо - вздохнул Магчи, накалывая на вилку кусок жареной картошки. - Я к этому уже почти привык.    Глава стражи хмыкнул.    - Ну, извини. - Его тон совершенно не был извиняющимся. Слуга молча пододвинул ему миску с картошкой. - Я, собственно, предупредить хотел - не связывайся с Зарракиным, мутный тип. Прижать его ни за что не могу... пока, но он точно замешан в каких-то тёмных делишках. От него в конечном итоге будет больше вреда, чем пользы.    - Он набивался на дружбу через посланца, - отозвался Магчи - но я просто купил у него книгу. Я и сам решил, что вреда больше.    - Вот и правильно. Я сразу понял, что ты парень умный - кивнул Ралани, с аппетитом принявшись за еду.    - Тебе бы жениться, капитан... - вздохнул маг, следя за тем, как стремительно пустеет миска.    - Тебе тоже - добродушно отозвался стражник.       - Постарайтесь расслабиться, сударыня. В первый раз это может быть несколько... неприятно, особенно если будете напрягаться - произнёс Магчи. Лежащая на кровати женщина кивнула и закрыла глаза.    Маг активировал подготовленное заклинание; в первые секунды ничего не происходило, но затем вдруг по лежащей прошла странная волна, словно форма её тела на миг расплылась и исказилась, и над её головой возникло облачко серебристого тумана - скорее даже, лёгкая дымка. Облачко продержалось всего несколько секунд, а затем быстро рассеялось, однако Магчи нахмурился. Заклинание обнаружения в амулете продолжало давать стабильный отклик, да и без этого процесс изгнания должен был выглядеть иначе... Он остановил заклинание.    - Госпожа Лиура, как вы себя чувствуете?    - Странно. И голова кружится - пожаловалась женщина. - И вы были правы, это действительно довольно неприятно.    - Что поделать, большинство лекарств горькие... Так, снова попытайтесь расслабиться. Сейчас должно быть не так неприятно.    Следующее заклинание должно было, условно говоря, локализовать и обездвижить духа. Условно, поскольку духи - существа не только нематериальные, но и, в отличие от демонов, зачастую взаимодействуют с Миром не "лично", а через проекцию себя в Мир. "Лично" в мире проявляются лишь духи из "тяжёлых пластов эфира", как было написано в книге, и именно с ними как правило имеют дело спиритисты.    Заклинание заработало, визуализируя присутствие духа. Лиура оказалась окутана облаком серебристого тумана, похожим на кокон, от которого в пустоту тянулись концы не меньше десятка обматывающих его серебристых жгутов. Однако... Согласно купленной книге и информации от библиотечных бесов, размер проекции и количество каналов напрямую зависят от силы духа; обычно проекция бывает примерно размером с кулак, а каналов - один-два. То, что Магчи видел сейчас, говорило об очень сильном духе откуда-то из глубин эфира; их ареал обитания слишком сильно отстоит от Мира, так что и встречаются с такими крайне редко, даже специалисты-исследователи. Каким образом жена мелкого аристократа-торговца могла с этим столкнуться?..    В любом случае, это означало проблему. Заклинания изгнания, предназначенные для мелких духов, тут не сработают; они от силы оборвут несколько каналов, которые дух вскоре восстановит. Конечно, можно попробовать силовой подход - применить заклинание несколько раз подряд... Магчи чувствовал, что достаточно восстановился для этого, но это было бы не только неприятно для пациентки, но и достаточно вредно для её Се.    - Тяжёлый случай... - негромко пробормотал он, пролистывая записную книжку. Нет, это всё не то... Ни одного достаточно эффективного и безопасного метода изгнания столь сильных духов не было - во всяком случае, силами неспециалиста. - Та-ак...    Нет, вариантов лучше просто не было. Однако и рисковать здоровьем пациентки - особенно этой пациентки - Магчи не мог. Что остаётся? Только снижать риски.    Парень задумался; в его голове начал формироваться вполне реализуемый план. Однако сперва...    - Итак, прекрасная госпожа, - медленно произнёс он, воспользовавшись вместо "уважаемая" или "достопочтенная" тем словом, которое вертелось в его голове - я знаю, с чем имею дело и каким образом можно разорвать вашу связь с духом-паразитом. Однако это будет тяжело... я имею в виду, в первую очередь для вас. Поэтому обязан спросить: возможно, вам стоит отправиться в столицу и поискать там специалиста именно по работе с духами? Да, это займёт время и будет стоить недёшево, но, скорее всего, специалист-спиритист сможет найти более мягкий и эффективный метод... лечения.    - Благодарю вас за заботу, - почачала головой женщина - но я вытерплю. Лучше как можно скорее избавиться от этого...    - Вам решать - помолчав, произнёс Магчи. - Но всё же, если позволите, я хотел бы сперва получить одобрение и вашего супруга.    - Вы сомневаетесь в эффективности своего метода?    - Не сомневаюсь - вздохнул маг. - Просто мне очень не хотелось бы подвергать вас лишним испытаниям... как целителю.    - Это очень мило с вашей стороны - слабо улыбнулась женщина - но, уверяю, я выдержу. Впрочем, переговорите с баронетом, раз так. Уверена, он поддержит решение не затягивать.    Женщина оказалась права; на объяснения мага баронет отмахнулся фразой "делайте, что должны, главное, как можно быстрее поставьте баронетту на ноги", неприятно напомнив Магчи госпожу Спарк. Но последняя действовала совершенно адекватно занимаемой позиции, а вот каковы мотивы баронета ат Дюбва?..    В любом случае, оба необходимых разрешения были получены, так что маг взялся за подготовку. Разумеется, просто задействовать несколько изгоняющих заклинаний подряд он не собирался; перед этим было необходимо позаботиться о минимизации вредных последствий.    Общеукрепляющий препарат и релаксант для Ка. Стабилизирующее Се заклинание, применяемое при оперативных вмешательствах и для защиты от вредных воздействий. Ограждающие чары для защиты от потенциальных помех извне. Комната в поместье ат Дюбва превратилась в настоящую операционную палату... Магчи был твёрдо намерен сделать для Лиуры всё, что в его силах.    - Прошу прощения, что жёстко - извиняющимся тоном произнёс Магчи, когда Лиура улеглась на закреплённый на полу узор стабилизирующего заклинания. - Если подстелить что-то мягкое, узор заклинания исказится.    - Я понимаю - мягко ответила женщина. - Не беспокойтесь за меня, приступайте.    Маг кивнул и принялся одно за другим активировать заклинания.       - Лечение проведено успешно, - сообщил маг баронету ат Дюбва - но я настоятельно рекомендую вашей супруге не меньше недели отдыха. Она истощена и ослаблена.    - Я позабочусь о ней - кивнул баронет. - Благодарю вас за услуги, сударь маг.    Магчи кивнул и добавил:    - И за ней необходим уход и присмотр. Сейчас она в группе риска, так что пока восстанавливает силы, ей необходима защита. К тому же мне пока не удалось выяснить, при каких обстоятельствах госпожа Лиура подхватила этого духа, так что угрозу может нести что угодно.    - Я это учту - снова кивнул баронет. - Теперь насчёт оплаты ваших услуг...       Плату Магчи взял довольно умеренную, но и это ощутимо пополнило его кошелёк. Распрощавшись с хозяином, он сел в карету и наконец-то смог расслабиться; изгнание духа отчаянно измотало его, и во время последнего разговора он держался лишь на силе воли, демонстрируя уверенность, и сейчас неудержимо сползал в сон.    - Приехали, ваше магичество! - разбудил его голос кучера. Магчи вздохнул, всё ещё ощущая усталость, смешаную с сонливостью, и принялся выбираться из кареты. Его ждали ужин, постель, и, если повезёт, приятные сны...       - Я тут подумал... - обратился за завтраком Магчи к слуге. - Мне стоит обзавестись транспортом. В городе можно купить подержаную карету?    - А то как же - ответил слуга. - Мне поспрашивать?    Магчи кивнул.    - Про коней тоже спрашивать? И где их держать?.. - последнее слуга, похоже, спрашивал у себя.    - Про коней нет нужды - ответил хозяин. - Обойдусь своими... методами.    Слуга передёрнул плечами, но кивнул.    - Но про коляску выясни. Только по средствам и небольшую, чтобы было куда ставить.    Покончив с завтраком (на этот раз никто не побеспокоил), Магчи вернулся к разработке круга сдерживания для своего фамильяра. Заодно отработал на ней несколько вариантов заклинаний связывания демонов и подготовил ещё одно на потом.       Когда ушедший в город слуга вернулся, Магчи успел неплохо проработать круг; по его прикидке, завтра чертёж будет приведён в окончательное состояние, и его можно будет сдавать кузнецу для выполнения в металле. Впрочем, если Дакарис всё ещё занят, можно сработать и самому - дольше и утомительнее, зато дешевле. Точность исполнения мага не беспокоила - он был уверен, что справится с работой, не допустив влияющих на работу круга ошибок, благо это несложно. Хотя, пожалуй, к столяру всё же стоит обратиться.    - О, лошадка! - тем временем послышался с улицы удивлённый голос Мартина. - Хмм... Господин маг, это существо не опасно?    - Сложный вопрос - отозвался Магчи, выходя из дома. - Но, в целом, не больше любого другого демона под полным набором печатей. Просто нужно не забывать об осторожности и технике безопасности... Амулет у тебя уже есть.    Типовой защитный амулет он выдал слуге сразу при найме и периодически подзаряжал; это входило в оговорённые условия.    - Что там с коляской? - осведомился Магчи у слуги, который, нахмурившись, рассматривал "лошадь". И, кажется, он был не одинок; если глаза магу не изменяли, на окрестных деревьях снова торчали мальчишки, вглядывающиеся в происходящее у дома мага.    - Да они каждый день здесь - сообщил Мартин, верно истолковав взгляд и вздох хозяина. - Обалдуи любопытные, нет бы чем полезным заняться... А насчёт коляски - разузнал. Есть один неплохой вариант, хозяин готов уступить коляску в хорошем состоянии, если вы ему поможете.    - Какая помощь ему нужна? - осведомился маг. - И что за человек?    - Джак Руази, хозяин железных рудников. У него там завелось непонятно что, и если избавите от напасти, готов не только коляску отдать, но и заплатить.    Магчи потёр подбородок.    - Пожалуй, стоит с ним поговорить. Пойдём, отведёшь меня к его дому.    - Пешком? - осведомился слуга. - Не на этой... лошади?    - Для того, чтобы на ней верхом ездить, она не годится - усмехнулся маг. - Хотя она бы и не возражала... К слову, прежде чем идти.    Он вошёл в дом, поманив рукой, и "лошадь" последовала за ним; через короткое время маг снова вышел, но уже в сопровождении Шан.       Металлодобытчик - как сообщил Мартин по пути, ему принадлежали не только железные рудники рядом с городом, но и медные в посёлке горняков дальше к северу, и даже один небольшой серебряный - проживал в на удивление скромном, хотя и с довольно просторным подсобным хозяйством, доме на окраине города. В отличие от баронета ат Лакрин, окружившего себя молодыми привлекательными служанками, и ат Дюбва, экономящего на слугах, Руази не скупился, но содержал ровно столько слуг, сколько ему нужно. И, похоже, большинство из них служили шахтовладельцу уже не первый год; дворецкий и личная служанка, во всяком случае, были даже старше своего совсем немолодого хозяина.    Мага старик принял приветливо, явно обрадовавшись его визиту, и за чашкой чая принялся рассказывать о своей проблемой.    - Видите ли, сударь, мои шахты расположены на фронтире, так что помимо обычных проблем горняков нам приходится иметь дело с различными напастями вроде вылазок крагов, и потому всегда уделяем большое внимание охране и безопасности. Военное министерство - пайщик моих предприятий, и предоставляет солдат для охраны, а я со своей стороны снабжаю шахтёров амулетами. В итоге, конечно, прибыль не так велика, но старику на жизнь хватает... К тому же на моих шахтах самые низкие смертность и травматизм во всей Империи.    - Достойно - произнёс Магчи, не совсем понимая, к чему ведёт старик. Хозяин же кивнул его ответу.    - Отец, земля ему пухом, завещал мне вести достойную жизнь, и я стараюсь следовать его словам. Так вот, плюсом этой политики является то, что я никогда не испытывал недостатка в рабочей силе - все шахтёры стремятся работать на шахтах Руази!    Старик с гордостью поднял голову.    - Но - продолжил он - в последнее время ситуация поменялась. В шахтах пропало полтора десятка человек - без малейших следов, и это самое скверное. Солдаты из охраны пытались искать пропавших, но всё, что они видели - странные движения и шорохи во тьме дальних тоннелей. В итоге моя политика обернулась против меня - среди шахтёров разошлись слухи о том, что шахта проклята, и они отказываются работать... Богатейшие жилы не разрабатываются, я несу убытки за каждый день простоя!    - То есть вы хотите, чтобы я выяснил, что случилось с вашими пропавшими шахтёрами? - хмыкнул Магчи.    - Я хочу, чтобы вы любым способом развеяли слухи о проклятьи и успокоили шахтёров - вздохнул хозяин. - Я всегда могу увеличить охрану, но нужно, чтобы было кого охранять...       На следующий день, отправив баронету ат Дюбва и госпоже Спарк рекомендации по уходу за пациентками, Магчи отправился в шахтёрский посёлок. Пока что - на коляске хозяина шахт и с его лошадью. Пара часов в дороге - и вот маг уже на месте.    Его встретил староста посёлка; то ли хозяин как-то успел предупредить, то ли этот немолодой, но здоровенный и очень крепкий мужик просто узнал хозяйскую коляску. В любом случае, после того как он увидел выходящего из коляски парня в традиционном облачении мага, уже и дурак сообразил бы, что к чему.    - Сударь маг - пробасил староста, кланяясь - благодарствуем, что приехали...    - Мне нужно поговорить со свидетелями - произнёс Магчи. Староста кивнул.    - Сделаем. Да вы проходите, ваше магичество, проходите в до...    Мужик замер на полуслове, когда из коляски выбралась демоница. Хотя Магчи заставил её носить вуаль, её фигура и эротизм движений в любом случае приковывали взгляд. Да и аура, пусть не столь плотная, чтобы образовывать миазмы, но на столь близком расстоянии вполне действенная. Магчи щёлкнул пальцами перед остекленевшими глазами старосты; тот опомнился.    - Не соблазняйтесь внешним видом демонов - сухо произнёс маг.    - Д-демонов?!.. - отдёрнулся тот, и Магчи со своим фамильяром вошёл в дом.       Пусть и небольшой, домик старосты был крупнее и уютнее остальных бараков посёлка, и определённо играл роль не только жилья, но и зала собраний. Магчи устроился на стуле, обтянутом чьей-то шкурой, и принялся ждать.    Долго ждать не пришлось; вскоре появился староста, сопровождаемый парой шахтёров. Чуть ли не вдвое меньше его, но с мощными руками, они выглядели... затравленными, пожалуй. Они бросили короткий взгляд в сторону стоящей за спиной мага демоницы, но тут же сосредоточились на нём.    - Я новый городской маг, Магчи Сарай - сообщил парень. - Ваш работодатель попросил меня разобраться, что происходит в шахтах, и для этого сперва мне нужно выяснить, что вы знаете.    - О-около месяца назад - начал один шахтёр - мы наткнулись на богатую жилу руды на дальнем участке. Сперва всё шло нормально, но потом на перекличку не пришёл Марто... ну, один из наших, что работал на этом участке. Его искали - голова шахтёра дёрнулась в сторону старосты - но не нашли. Сперва решили, что он просто сбежал...    - Бежал? - нахмурился маг, перебивая шахтёра. - Почему вы так решили?    - Ну... - шахтёр явно замялся, а староста вроде бы напрягся, но Магчи не был уверен. - А что ещё могло случится? Если б крысы аль ещё какие твари, так следы бы были на его участке, а там всё чисто.    - А с чего вообще ему бежать?    - Сударь маг - осторожно заметил староста - да какая разница-то? Тем более, у шахтёров, того, крыша временами едет, они чего хочешь учудить могут.    Шахтёры энергично закивали, поддерживая его слова; на взгляд Магчи, несколько слишком энергично. Впрочем, это могло быть как раз показателем правоты старосты... Не-ет.    Впрочем, Магчи сделал вид, что поверил; он кивнул.    - Продолжайте.    - Ну, на следующий день пропал ещё один человек - с явным облегчением продолжил шахтёр. - Потом ещё, и всё так же никаких следов. Ну, мы... - он помялся - решили, что духи гор за что-то гневаются, и принесли им в жертву пару барашков. Только не помогло это... Люди всё равно пропадали. Ну а теперь все считают, что шахты прокляты, и боятся туда заходить.    - Прокляты, говорите? - переспросил маг. - И что за проклятье имееся в виду?    - Ну... - шахтёр явно снова мялся - проклятье гор.    Все эти объяснения явственно шиты белыми нитками... Магчи было очевидно, что здесь что-то скрывают. Но вот что, и как это связано с пропажами, если вообще связано?.. Пытаться сейчас выжать из них ещё что-то, пожалуй, нет смысла.    - Мне нужно подумать - сообщил маг. - Да, и принесите амулеты, которыми пользуются шахтёры.    - Что скажешь, Шан? - обратился он к демонице.    - Ложь и страх - отозвалась она. - Они боятся того, что происходит в шахтах, но также боятся старосту и сказать лишнее.    Магчи кивнул.    - Да, я вижу то же самое. Ладно... Сперва нужно посмотреть их амулеты, прежде чем действовать.    Несколько амулетов принесли быстро; маг принялся изучать нанесённые на них заклинания. Свет, уменьшение усталости, детектор примесей в воздухе, сигнал бедствия. Магчи не знал, насколько типовым является именно такой набор, но то, что он видел, было выполнено пусть и не особо хорошо, но вполне добротно, и должно было вполне эффективно работать; однако в наборе отсутствовали какие-либо защитные или атакующие заклинания.    - У солдат охраны такие же амулеты? - осведомился маг. Староста кивнул.    - Мы всем работникам такие выдаём. Ну, правда, охрана ещё и свои, солдатские, сохраняет.    - Понятно. Позовите главу охраны.    Староста кивнул и снова умчался.    - Лейтенант Илья Гак по вашему приказанию прибыл - отрапортовал мужчина на вид около тридцати лет, выполнив традиционное воинское приветствие при входе в здание. Хотя нет, на самом деле он несколько моложе, просто усталость и тревога заставляют его выглядеть старше, чем есть. Магчи мысленно хмыкнул; хотя маги-выпускиники формально и обладают полномочиями на уровне капитана, обычно военные не любят это признавать. Похоже, лейтенант рад возможности скинуть свои проблемы более высокостоящему офицеру, пусть и условному.    Однако его допрос оказался столь же безрезультатным, как и разговор с шахтёрами; лейтенант подробно рассказал, как его люди пытались искать пропавших, но никакой полезной информации в этом рассказе не было. Осмотрели участок, следов борьбы не нашли, следов пропавших - тоже. Шахтёры бесследно исчезли вместе с инструментами... И, опять-таки, лейтенант что-то недоговаривал.    Магчи вздохнул - впрочем, как обычно, мысленно. Хотя рядом сейчас и не было никого, кроме его фамильяра, выдержку и ровность эмоций необходимо поддерживать, как минимум, внешне. Тем более, на вражеской территории... ну, пусть даже не вражеской, но подозрительной. В любом случае...    - Шан - обратился он к демонице - ты сможешь отвлечь старосту на некоторое время?    Она поморщилась.    - Я не хотела бы оставлять тебя без охраны, но, разумеется, смогу.    - Чудно. Значит, этим и займись. Можешь выпить у него немного сил, но чтобы без вредных последствий!    Демоница кивнула и выскользнула за дверь; Магчи немного подождал и тоже вышел, активировав одну из домашних заготовок, амулет отвращения внимания. Окинув взглядом посёлок, он направился к одному из бараков.    - Я городской маг, разбираюсь в том, что у вас творится - произнёс он, войдя в помещение с тремя сидящими на кроватях шахтёрами. - Мне нужен проводник.    Шахтёры переглянулись.    - А почему вы к нам обращаетесь, а не к старосте? - спросил один из них. - Или к лейтенанту Гаку?    - Староста сейчас... несколько занят - хмыкнул маг. - К тому же человек, который работает в шахтах, сможет показать и рассказать больше.    Шахтёры снова переглянулись; один из молчавших кивнул.    - Хорошо, ваше магичество, я покажу... и расскажу.       Прямо шахтёр так ничего и не сказал, но картина из его намёков складывалась вполне понятная. Начать с того, что "Самые низкие травматичность и смертность в Империи" были изрядным преувеличением. А попросту говоря, откровенным враньём. Нет, по документам, подписаным старшим офицером охраны и ещё парой человек, всё было так, только вот все те, кто подписывал эти документы, кормились из рук Руази... Такая махинация не только создавала хозяину шахт отличную репутацию, позволяя нанимать рабочих - в дальних концах Империи, предпочтительно - но и обеспечивала изрядную экономию на выплатах родственникам погибших и травмированым. Погибшие записывались как уволившиеся - якобы, заработав достаточно - а тяжело травмированые оформлялись, как правило, как инициаторы драк и увольнялись - после чего, как правило, немедленно пропадали. И когда люди начали пропадать уже в шахтах - причём хозяину это было очевидно невыгодно, да и зачем ему вдруг менять что-то в исправно работающем механизме? - возник слух о "проклятьи потеряных душ". Якобы неучтённые погибшие забирают живых, чтобы выправить счёт - сколько было неучтённых, столько и заберут шахтёров...    Однако хотя это и объясняло странное поведение работников шахт, но ни на шаг не приближало Магчи к объяснению, что же на самом деле произошло с пропавшими. Понятное дело, в страшные сказки о мести неучтённых мертвецов маг не верил, но что могло вызвать эти исчезновения?.. Проблема была в отсутствии следов хоть какой-то борьбы, о котором единогласно говорили все свидетели; в подземных и горных пещерах временами встречались различные опасные существа, но ни одно из них не было способно сработать столь чисто. Пропавшие определённо сами уходили... куда-то. Здесь не обошлось без какой-то формы магии... или ещё одного сговора.    Его проводник явно боялся; на всякий случай маг распространил и на него действие амулета ментальной защиты.    - Это там - наконец, указал рукой шахтёр. - Но... Простите, ваше магичество, но дальше я не пойду.    - Ладно уж - хмыкнул маг. - Подожди здесь тогда. Поведёшь обратно, когда закончу.    Шахтёр нервно кивнул, не скрывая тревоги, и Магчи, не забыв активировать ещё несколько слоёв защиты, направился в пустынные туннели шахты, освещаемые лишь его заклинанием - хозяин шахт явно экономил и на стационарном освещении.    Выйдя из поля зрения шахтёра, маг остановился в поисках ровного участка пола или хотя бы стены; найти его оказалось не так-то просто, но в конце концов подходящее место всё же нашлось, и демонолог принялся за работу.    На стены - несколько неактивных заклинаний барьеров; на пол - круг локального призыва. Заклинания типовые и неплохо отработаные, так что много времени не заняли; быстро начертив их, Магчи активировал круг. Сигнал, отзыв, призыв... И в круге возникла Шан.    - Ищи в округе что-то необычно - приказал маг, занявшись подготовкой следующей порции заклинаний. Демоница кинула и направилась дальше в покинутые тоннели.    Примерно через полчаса, в течение которых маг занимался строительством крепости из неактивированых заклинаний и сканированием окрестностей, Шан вернулась.    - Я кое-что нашла - сообщила она.    - Показывай.       После небольшой прогулки по всё более грубо вырубленым в камне тоннелям они оказались в тупике. Магчи вопросительно взглянул на своего фамильяра, ожидая объяснений. Последняя, ничего не говоря, подошла к стене и пнула её; нога без видимых усилий вошла в камень. Вернее, в то, что казалось камнем.    - Фантом... - хмыкнул маг. - Молодец, хорошая работа.    Демоница кивнула.    - Сразу за фантомом - пустая пещера - сообщила она - так что пройти можно относительно безопасно, а вот дальше что-то есть.    - Ну, посмотрим... Осторожненько - пробормотал Магчи. Впрочем, прежде чем отправляться в неизвестность, он присел и оставил на стенах и полу ещё несколько заклинаний. - Я за тобой.       Как и сказала демоница, сразу за скрывающим проход фантомом - на всякий случай маг пометил его контуры - обнаружился небольшой пустой грот, на полу коророго виднелась цепочка человеческих следов.    - Как и ожидалось... - пробормотал маг. Он подумал о том, чтобы направить фамильяра вперёд на разведку, но затем всё же решил, что разделяться сейчас было бы не самой разумной идеей.    Сияние светового амулета было довольно тусклым; маг намеренно ограничил яркость, чтобы не слишком сильно выдавать своё присутствие во тьме пещер. В круге синеватого света было видно неплохо, просто не очень далеко; впрочем, пока рядом находилась прекрасно "видящая" в темноте демоница, это не было проблемой.    - Хмм... - неожиданно пробормотала она.    - Что такое? - тихо спросил Магчи, и его фамильяр указала рукой куда-то вперёд. Взглянув в указанном направлении, маг заметил очертания... Дерева?    Нет... Подрегулировав световое заклинание, он смог рассмотреть, что это. Стволом "дерева" оказался толстый сталактит - или сталагмит? - от потолка до пола, а короткими "ветками"... Кисти человеческих рук. Пальцами наружу, ладонями вверх, они были вделаны в камень, действительно напоминая ветки.    - Что?.. - пробормотал Магчи. Его сканирующее заклинание всё ещё было активно, но всё так же не давало отклика; в каменном столбе не было никакой магии.    - Это не всё - сообщила демоница, и Магчи, преодолев шок, шагнул вперёд. За колонной с руками открывался коридор, несущий на себе следы обработки; и на его выровненых серых стенах была заметна мозаика из светлых элементов. Довольно примитивный - и, кажется, незавершённый - рисунок изображал, кажется, дом, солнце, и цветы, и был выполнен из... кусочков кости?!    Где-то впереди послышалось постукивание, похожее на звук шагов по камню; оно приближалось. Магчи сжал в руках амулеты и снова спрятался в пещере за колонной, почти полностью погасив свет и сделав фамильяру знак наблюдать. Звук продолжал приближаться, и маг всё больше убеждался, что это шаги.    Шаги остановились; насколько можно было судить по звуку, где-то у края мозаики. Затем снова послышались звуки - постукивание, царапанье, треск...    - Похоже, это один из шахтёров - сообщила Шан, эротично дыша ему в ухо. - И он делает мозаику...    - Он жив? - ещё тише, но не в ухо (всё равно слух демоницы существенно острее) спросил Магчи.    - Похоже на то - присмотревшись, сообщила Шан. - Но истощён.    Энергетическое "зрение" демоницы позволяло ей не только "видеть" в темноте, но и оценивать состояние потенциальной жертвы.    - Он под чарами или одержим?    - Скорее, второе - ответила Шан.    "Демонов сканирование не показало. Значит, снова духи..." - подумал Магчи. Активировал полученный от жреца амулет-детектор; тот едва заметно светился. - "Угу, так и есть... Любопытно. Этот шахтёр, похоже, под полным контролем духа; но почему не было никакой реакции, когда мы проникли на его территорию? Ну, в любом случае, стоит проследить за этим одержимым..."    Одержимый работал над мозаикой почти час; маг терпеливо ждал. Наконец царапанье и скрежет сменились постукиванием шагов; Магчи восстановил деактивированые во время ожидания защиты и осторожно двинулся следом за одержимым.    Под ногой что-то предательски хрустнуло; маг дёрнулся, рефлекторно направляя энергию в амулеты... но сумел остановиться. Одержимый никак не прореагировал на звук, продолжая двигаться в прежнем направлении. Следуя за ним, Магчи пересёк незримую черту, и в воздухе появился запах тлена, слабый, но ощутимый. Коридор впереди снова расширялся, но на этот раз грот, как минимум вдвое больше и выше предыдущего, был явно рукотворным - или, по крайней мере, по большей части рукотворным. Его стены не только были слишком ровными - на них были вырезаны какие-то рисунки. И вроде бы письмена, хотя Магчи не мог разобрать точно с расстояния и в тусклом свете заклинания.    Одержимый исчез в проходе с другой стороны грота, однако едва маг сделал шаг в просторную пещеру, как шахтёр снова показался из прохода.    И снова Магчи едва сумел удержаться от применения атакующего заклинания. Хотя взгляд одержимого был направлен прямо на него, глаза шахтёра были пустыми и невидящими; держа в руках несколько костей, несчастный побрёл обратно к мозаике. Убедившись, что с этой стороны угрозы нет - по крайней мере, пока - маг уступил проход и прибавил света.    - Письмена итиров?.. - удивлённо пробормотал он, рассматривая вырезаные в камне символы. Несмотря на древность, они прекрасно сохранились.    - Похоже на то - согласилась Шан. - Можешь их прочитать?    - К сожалению, нет - ответил маг. - Я не археолог, а демонолог, в конце концов... Но уж опознать-то древнюю письменность сможет любой маг, который не спал на уроках истории. Впрочем...    Он поколебался; нежелание лишний раз связываться с демонами боролось с любопытством. Последнее в конце концов и победило, воспользовавшись поддержкой логики - информация в надписях может помочь понять, что здесь всё-таки происходит и как с этим быть. Рисунки изображали итиров, исполняющих какие-то церемонии и сражающихся, но по ним было затруднительно что-то понять. Вздохнув, демонолог достал из сумки краску и приступил к подготовке. Он собирался призвать беса Аспекта "жажды знаний", но когда начал активировать заклинание призыва, рядом послышался скрежет. Прервав заклинание, маг поспешно повернулся к источнику звука.    Часть стены грота, на которой как раз и находились рисунки, медленно и натужно раскрывалась двумя створками наружу. А за тими своеобразными дверями стояли... нет, скорее "находились", четыре существа.    Первое, стоящее чуть впереди, было в целом гуманоидным. Угловатое тело, две ноги, две руки, сверху - бугор головы. Однако вместо пальцев на его трёхпалых руках было по три изогнутых острых лезвия.    Второе походило на безхвостого пса в чешуе, с вытянутой пастью и большими когтями.    Третье - на двухголовую ящерицу.    И четвёртое - просто гладкий бурый шар.    "Химеры" - промелькнуло в голове мага, оценивающего новый поворот ситуации и новых потенциальных противников. - "Сложно определить, на что они способны, особенно шар..."    Демоница определённо думала о том же; она осторожно выдвинулась вперёд, становясь между своим мастером и угрозой.    На бугре-голове гуманоидной химеры растянулось отверстие-рот; раздалось сипение, затем звук, похожий на кашель.    "Оно определённо давно не пыталось произносить звуки" - продолжал анализировать ситуацию Магчи. - "Но, видимо, создавалось с умением говорить".    Существо ещё раз прочистило горло, а затем с усилием, сипло, но всё же что-то произнесло. И, кажется, выжидательно уставилось на мага.    "Скорее всего, спрашивает пароль" - продолжали бежать мысли в его голове. - "Или кто я такой. Вполне возможно, что итиры умели создавать достаточно разумных химер, способных проводить простую процедуру опознания пароля. Ударить сразу или попытаться ответить? Жаль, что я не успел выяснить, что в надписях..."    Существо снова прокашлялось и повторило вопрос; на этот раз более чётко, но Магчи в любом случае не знал этого языка.    - Я не хочу с вами сражаться - произнёс маг. Гуманоидная химера на миг замерла на месте, слегка качнувшись из стороны в сторону, а затем развернулась и сделала шаг назад.    Однако стоило молодому магу решить, что опасная ситуация разряжена, как из пастей "ящерицы" в него и Шан выстрелили длинные тёмные ленты, а в следующий миг и остальные три химеры пришли в движение.    Ленты-языки пронзили первый слой защитного барьера Магчи, но застряли во втором; на этот раз парень был предусмотрителен. Он отскочил к кругу призыва, у которого подготовил ещё одну "крепость" - попроще той, что осталась в шахтной части пещер, но тоже дополнительная защита - и активировал её.    На это требовалась какая-то секунда, но химеры не стояли на месте. Совсем наоборот - они двигались столь стремительно, что Магчи мог бы быть мёртв, прежде чем успел активировать дополнительное заклинание защиты, если бы не Шан. Демоница пинком впечатала в стену прыгнувшего к магу "пса" и ударом руки перерубила "языки".    Гуманоид, не разворачиваясь, бросился на Шан; "пёс", отскочивший от стены без видимых повреждений, и "ящерица" тоже сосредоточили внимание на ней, связывая её боем, и шар, воспользовавшись этим, метнулся к магу, словно какой-то великан ударил по нему ногой. Цвет химеры сменился на чёрный, и шар врезался в "крепость" Магчи с силой камня из катапульты, разбив в дребезги сразу два слоя защиты. Третий, однако, выдержал... и шар кляксой размазался по нему. Магчи поспешно применил локализованое огненное заклинание, и дымящаяся жижа - вновь бурого цвета - стекла на пол с защитного купола.    Шан держала оборону от трёх противников, но её теснили; лёгкие раны, которые она успела получить, закрывались на глазах, но такими темпами химеры порвут её на части, заставив развоплотиться. Магчи поспешил воспользоваться одним из заклинаний, подготовленных для возможного боя в шахтах.    Четыре луча белого света ударили из его пальцев. Один ударил в "пса", но отразился в сторону от его чешуи; второй угодил в гуманоида, но без какого-либо видимого эффекта; третий промахнулся мимо "ящерицы", а четвёртый попал в неё, оставив на её шкуре лишь небольшое тёмное пятно ожога. Всё же это был лучший результат, и Магчи сосредоточился на ней. Вернее, попытался сосредоточиться; внезапно "ящерица" странным образом выцвела, сливаясь с окружающим камнем, и через какой-то миг полностью исчезла из вида. Не иллюзия и не фантом - просто идеальная мимикрия.    Большинство оставшихся заклинаний были недостаточно эффективны, имели сложности с прицеливанием, или просто не годились для применения в замкнутом пространстве; однако в запасе у Магчи ещё было кое-что. Снимать ограничитель с Шан он не собирался, но, в конце концов, он демонолог...    Пока "крепость" и Шан ещё держались, он принялся быстро изменять круг, перерисовывая заклинание. Насколько бы ни была опасна ситуация, поспешность недопустима - любая ошибка может оказаться губительной - но каллиграфия и черчение схем, равно как и заучивание типовых схем, не зря занимали столько времени в расписании уроков; магу понадобились считаные секунды, чтобы привести круг сдерживания к нужному виду.    - Явись, Лисай! - выкрикнул Магчи. Очень-очень короткая форма, но демон, которого он призывал, был не придирчив к подобным деталям.    Возникший в круге демон был похож на человека - но в половину от среднего человеческого роста. Его лицо скрывал шлем с девятью отверстиями, на теле - тускло светящийся доспех с печатью Запрета на груди, а в руках Лисай держал пару изогнутых мечей. Бросив стремительный взгляд вокруг, он не стал ничего говорить, просто выскочил из круга, бросившись на противников.    Демон Аспекта Доблести гортанно взрыкнул, привлекая внимание гуманоидной химеры, и скрестил клинки с её пальцами-лезвиями. Как и ожидал Магчи, оружие химеры выдержало столкновение с оружием демона; впрочем, будь химеры менее опасны, Лисай и не ввязался бы в бой. Демон Доблести не сражался с противниками слабее его...    С появлением нового участника ситуация немного выправилась, но внезапно с пола вокруг Шан взметнулось нечто, некая чёрная плёнка, которая стремительно замкнулась в шар, заключивший демоницу внутри. И принялся сжиматься...    Мелькнуло нечто чёрное; остающаяся невидимой "ящерица" снова атаковала "языками", на этот раз - Лисая. На доспехе демона появились зарубки, но он выдержал. Магчи попытался атаковать чарами некроза, но безуспешно; на шаре вспухали бугры - определённо Шан долбила его изнутри - но он продолжил сжиматься. Теперь уже демон Доблести, сражающийся один против троих, был в положении проигрывающего; шкуры химер оказались чрезвычайно прочными, и его мечи смогли оставить на них лишь пару царапин.    Магчи попытался атаковать Се химер; и вновь - безуспешно. "Сжигающий свет", которым он попытался вспороть чёрный шар, в первый миг проделал небольшое отверстие, но оно тут же затянулось, и больше эффекта от чар не было.    "Что ещё испробовать?.." - метались мысли мага. - "Локальное ускорение времени? Физическое обездвиживание? Призвать ещё одного демона? Обрушить пещеру? Или?.."    Последняя мысль задержалась в уме Магчи; обдумав её пару секунд, он решил, что это стоит попробовать.    Насколько бы ни была совершенна химера или голем, какие бы дополнительные свойства не придавали им создатели, для функционирования им необходима энергия. Эти четверо - определённо стражи, а значит, не должны иметь возможности отлучаться от охраняемого участка, чтобы охотиться. Следовательно, энергию они получают из некоего источника напрямую; учитывая одержимого рядом, наиболее вероятно, что источником является тот же самый дух. Сами химеры - или, возможно, големы - очень хорошо защищены, но что насчёт каналов подпитки?    Достав записную книжку, Магчи вместо того, чтобы активировать заклинание из неё, быстро начертил его на камне. Краски оставалось уже немного, но ему должно было хватить.    Незримый удар обрушился на столь же невидимые каналы, по которым энергия поступала к шару; Магчи не знал, насколько эффективно было одиночное заклинание, так что немедленно повторил его. Сжатие шара на миг остановилось; на нём вновь вспух бугор - и прорвался кулаком Шан. Магчи снова активировал заклинание, сконцентрированое на шаре; демоница принялась разрывать свою тюрьму, и шар вновь растёкся бурой кляксой по полу, впитавшись в камень.    Шан незамедлительно переключилась на "пса", и Магчи тоже атаковал его сработавшими на шаре чарами. Движения стража замедлились, и Шан снова отправила его в ближайшую стену, тут же снова оказавшись рядом и принявшись вколачивать его в стену. Несморя на её видимый успех, Магчи вновь активировал заклинание; что-то хрустнуло, и на стену брызнула тёмная жидкость. Тем не менее, Шан продолжала избивать "пса", пока не превратила его в сплошное месиво. Гуманоид попытался прорваться к ней, но Лисай задержал его, и вдобавок отбил "языки" продолжающей скрываться "ящерицы", которыми она тоже попыталась атаковать Шан.    Закончив, наконец, с "псом", Шан переключилась на гуманоида. Однако с ним дело шло туго: несмотря на то, что заклинание Магчи замедлило его, так что химера получала удар за ударом, его шкура оставалась целой и он небезуспешно огрызался в ответ. Вдобавок "ящерица", выгадав момент, атаковала ноги Шан, подрубив их, и демоница едва не потеряла голову, споткнувшись. Впрочем, Лисай успел её прикрыть, а в следующий момент уже демоница ударила по ногам противника, сбивая его на землю; мечи демона Доблести превратились в клевцы, и он принялся долбить гуманоида. На этот раз - небезуспешно; клевцы неглубоко, но пробивали сверхпрочную шкуру.    Ритмичные удары медленно, но верно долбили гуманоида, заодно не давая ему подняться. Он пытался отмахиваться когтистыми лапами, но приноровившийся Лисай ловко уворачивался, продолжая наносить удары.    "Ящерица" снова ударила "языками"; однако на этот раз успевшая восстановиться Шан была готова. Она ухватила чёрные ленты и дёрнула, а затем нанесла удар туда, где они сходились. Эта химера оказалась менее прочной, чем остальные; хрустнуло, брызнуло, и "ящерица" проявилась. Она ещё попыталась отбиваться когтями и хвостом, но несколько ударов, завершённых впечатыванием в пол и растаптыванием, прекратили сопротивление.    Лисай тем временем небезуспешно отделял руки гуманоида от тела. Вроде бы всё шло неплохо, но Магчи беспокоил шар - неизвестно, чего ещё от него ожидать.    Одна из рук гуманоида отвалилась; в отличие от "пса" и "ящерицы", никакой жидкости заметно не было. С уменьшением способности гуманоида отбиваться дело пошло быстрее; Шан не вмешивалась, лишь стояла рядом, осматриваясь. Похоже, она тоже ожидала нового нападения шара...    И не ошиблась. Пол вокруг Лисая и его жертвы вдруг вспучился; Магчи снова ударил серией заклинаний изгнания - краска на камне почти выцвела - а Шан ударила поднимающуюся плёнку открытыми ладонями. Плёнка замерла, сменила цвет на бурый, а затем осыпалась пылью.    Лисай откурочил вторую руку и принялся дробить гуманоида на части; завершив это и утратив к происходящему интерес, он исчез.    - Шан, что ты сделала с шаром? - спросил Магчи, не спеша покидать "крепость".    - Выпила энергию - отозвалась демоница. - Пока он был в полной силе, это не работало, но после того, как мы его ослабили, я смогла его прикончить.    - Уверена?    Шан кивнула. Впрочем, доверять ей было бы глупо, да и она могла попросту ошибаться... Так что снимать с себя защиту маг не стал, хотя и успел изрядно устать.    К сожалению, во время битвы тексты на стенах оказались повреждены; Магчи поёжился, представив реакцию магистра тёмных искусств и алхимии, который в Школе преподавал и историю. Запросто можно и проклятье схлопотать... Остаётся надеяться, что за дверями, из которых вышли стражи, сохранилось что-то достаточно ценное и интересное, чтобы заставить его сменить гнев на милость.    - Взгляни, что там - вздохнул он, указав в открытые каменные двери. Шан плавно двинулась туда, покачивая бёдрами.    Демоница вернулась через минуту.    - Ловушек или ещё стражей не нашла - сообщила она. - Только небольшой мавзолей.    - Посмотрим... - пробормотал парень и двинулся вперёд.       "Похоже, я в безопасности..." - с облегчением подумал маг. - "Это его определённо удовлетворит..."    Он ещё раз окинул взглядом лежащего в каменном саркофаге гиганта в парадном доспехе, ничуть не потускневшем за тысячелетия. Сам итир, почти в два с половиной раза превышающий ростом мага, тоже выглядел так, словно спит.    "Интересно, что за чары его так хорошо сохранили?.." - задумался Магчи. - "Не вижу нигде символов заклинания. Хотя итиры вроде бы умели обходиться без них..."    Древняя раса, когда-то достигшая небывалого могущества, но почти вымершая во время, которое называли "Великой распрей", "Чёрным веком", "Временем смены эпох" и "Падением богов". Любые их артефакты обладают огромной археологической и исторической ценностью, а с долей удачи могут помочь и развитию магии... Пока не прибудут представители Школы, сообщать о находке хозяину шахт никак нельзя. А вот о его махинациях можно и сообщить... Или нет?       Немного повозившись, Магчи смог снова закрыть двери, ведущие в мавзолей. От идеи всё же призвать беса-переводчика он отказался; слишком устал. Зато постарался перерисовать в записную книжку надписи на стенах, чтобы изучить их позже. С чувством глубокого морального удовлетворения он отправился в обратный путь, заглянув сперва в тот отвилок пещеры, в который заходил одержимый шахтёр. Как и ожидалось, там обнаружилась куча трупов, по большей части - мумифицированых; часть из них была истерзана и у всех отсутствовали кисти рук - определённо они служили материалом для "украшения" пещеры.    Подойдя к скрытому фантомом проходу, Магчи удовлетворённо хмыкнул: оставленная на всякий случай магическая ловушка сработала. Одержимый шахтёр замер на месте под воздействием чар, став похожим на статую. Проверив его амулетом-детектором, маг с лёгким удивлением обнаружил, что дух оставил свою жертву; ну что же, тем лучше. Правда, несчастный был в состоянии сильного истощения, так что пришлось ещё немного задержаться, чтобы стабилизировать его состояние и вывести его из опасной зоны. Хотя маг и изрядно устал, он всегда носил с собой набор лекарств на всякие случаи, так что это было не так сложно.    На всякий случай связав шахтёра - самостоятельно ушедший дух, в принципе, мог так же и вернуться - Магчи приказал своему фамильяру нести его и направился туда, где оставил проводника, аккуратно запечатав за собой проход.    Проводника на месте не оказалось - как маг и подозревал. Впрочем, он был уверен, что сможет найти путь и самостоятельно; так оно и получилось.    На выходе его встретил лейтенант Гак; при виде шахтёра в руках Шан его глаза расширились от удивления - и облегчения.    - Олегчий... - пробормотал он. - Сударь маг, вы решили нашу проблему?!..    Магчи кивнул.    - Но сейчас мне нужно отдохнуть, а за ним - присмотреть, так что придержите вопросы.    - Так точно - кивнул лейтенант, и Магчи направился к дому старосты.       Передохнув пару часов и восстановив силы, целитель снова взялся за шахтёра. Последний интересовал его как возможный источник информации; вряд ли сможет рассказать что-то важное, но попробовать всё же стоит. К тому же несмотря на бегство проводника, Магчи не хотел его подставлять, так что в случае чего мог сослаться на то, что получил информацию, допрашивая спасённого; к последнему в этом случае тоже сложно будет придраться.    С приведением того в чувства сложностей не возникло; шахтёр всё ещё был очень слаб, но по крайней мере мог говорить.    - Странно... - пробормотал он, переводя взгляд со склонившегося над ним Магчи на стоящую рядом на тот случай, если пациента придётся сдерживать, Шан. - Я же этого раньше не видел... И всё не так...    - Я новый городской маг - сообщил Магчи. - Твой работодатель нанял меня разобраться, что творится в шахтах. Ты помнишь исчезновения людей?    - Я... Помню всё - ответил шахтёр. Наморщил лоб. - Или?.. И... Оно пропало?    - Ты был одержим духом, но я его изгнал - сообщил Магчи, немного исказив истину. Впрочем, это было не так важно, тем более, что он постарался очистить жертву от следов контакта с эфирной сущностью и защитить от попытки повторного захвата. - Сейчас ты в шахтёрском посёлке. Можешь вспомнить, что именно с тобой произошло?    - Я... работал в шахте - медленно произнёс шахтёр. - Меня... кто-то позвал?.. Потом... не помню, всё смутно. Кажется, что-то меня расспрашивало, и я видел свою жизнь. Потом отдельные картинки останавливались, и... я пытался их повторять?.. Дерево, дом на поляне...    Шахтёр поморщился и попытался поднять руку.    - Голова болит... - пожаловался он. - И я так устал...    Он закрыл глаза. Магчи хмыкнул. Любопытно... Точнее, любопытство. Судя по всему, это и было мотивацией духа, запертого возле мавзолея в качестве источника энергии для стражей. Удалять от охраняемого объекта он не мог, но мог воздействовать на работающих по соседству шахтёров, чтобы те сами шли к нему и становились игрушками для скучающего духа. Судя по состоянию трупов, умирали они просто от голода и истощения, а потом использовались как материал для "украшения", насколько дух понимал это, окрестностей. Н-да... Это и есть одна из проблем в общении с духами. Они просто не понимают смертных, слишком уж по другому мыслят - если мыслят, вообще - и воспринимают мир.    Убедившись, что шахтёр, несмотря на заявление о головной боли, крепко спит, Магчи вышел из домика - и обнаружил собравшихся вокруг людей.    - Сударь маг - обратился к нему присутствующий среди собравшихся староста - вы действительно решили нашу проблему?..    - Скажем так: я позаботился о текущей причине исчезновения шахтёров - ответил Магчи и извлёк из сумки одну из голов "ящерицы". Он взял образцы тканей каждой химеры, запечатав их останки в камне, а эту голову прихватил как раз на подобный случай. - В примыкающих к шахтам пещерах обитала некая тварь со способностью к внушению. Она заманивала оказавшихся поблизости шахтёров в своё логово. Я позаботился о ней и запечатал проход в опасную зону, но на всякий случай настоятельно рекомендую - и скажу это хозяину шахт - снабдить всех амулетами защиты разума. К сожалению, я прибыл слишком поздно и успел спасти только одного человека, сейчас он спит в доме. Сейчас я возвращаюсь в город и забираю его с собой - он в плохом состоянии, а мне понадобятся его показания, чтобы окончательно разобраться с ситуацией. Но текущая угроза в любом случае ликвидирована.    Маг снова потряс перед толпой головой химеры; затем повернулся к дому.    - Шан! - произнёс он. - Выноси пациента...    Если кого-то и не убедила демонстрация трофея, демонстрация спасённого определённо подействовала на всех, чего Магчи и добивался. Вдобавок, увозя шахтёра с собой, Магчи выводил его из-под возможного удара администрации шахт - от него вполне могли избавиться если не как от свидетеля, показания которого могли использовать против них, то как от нетрудоспособного.       К вечеру Магчи вернулся к заказчику; повторил историю о неизвестном существе, предъявил трофей и получил обещанную награду - в дополнение к коляске, разумеется. Возница довёз его до дома, после чего распряг коня и повёл обратно в поводу - на коня Магчи не договаривался, да он ему был и не нужен. Предоставив слуге размещать приобретение во внутреннем дворике и укрывать его от возможного дождя, парень поужинал и лёг спать - отдых был ему определённо необходим.       Когда капитан Ралани вошёл в столовую, на столе уже стояла дополнительная тарелка.    - Ты меня ожидал? - поднял бровь стражник.    - Подозревал, что появишься - проворчал маг. - Учитывая повторяющуюся почти каждый день программу... Что-то случилось?    - Неа - отозвался Ралани. - Просто пара вопросов появились.    Магчи кивнул, продолжая есть.    - Во-первых, существуют амулеты, из-за которых пользователя окружающие не запоминают?    Магчи кивнул.    - Есть. Правда, редко встречаются - малоэффективны. Против них эффективна любая ментальная защита, даже самая примитивная, так что слишком велик риск, что они не подействуют в нужный момент. И, насколько мне известно, это направление не прорабатывается - для маскировки лучше использовать фантом, или хотя бы иллюзию.    - Однако наши торговцы нелегальными амулетами, похоже, пользовались именно таким - сообщил капитан, подливая в свою тарелку соуса. - Горожане, у которых обнаружились опасные амулеты, помнят, что покупали их на рынке, но не могут ничего вспомнить о продавце. Другие торговцы, когда им хорошенько напомнили, тоже смутно припомнили, что вроде бы был там какой-то торговец амулетами, но ничего о нём сказать не могут. В учётной книге смотрителя рынка стоит имя "Немо", но и он ничего не помнит.    - Любопытно... - пробормотал Магчи. - В принципе, я могу попробовать восстановить память, но пара моментов... Во-первых, неужели у смотрителя рынка нет защитного амулета?    - Утверждает, что нет - проворчал капитан. - Вполне возможно, что врёт, но доказать не могу, и прижать его тоже не могу без каких-либо доказательств... Да и правдой тоже может быть. Бургомистр - тот ещё скряга, а рынок в его ведомстве.    - Я попробую выяснить насчёт амулета - пообещал маг. - Но вот ещё второй момент. Тот торговец редкостями, он может что-то знать про конкурента... если он был конкурентом.    - Верно - кивнул капитан. - И этот-то тип точно ходит с набором амулетов, как и его доверенные люди. С ним я тоже побеседую.    - Хорошо - кивнул Магчи. - Подготовьте свидетелей, я с ними поработаю. Думаю, завтра... И вот ещё, капитан. У тебя есть связь со столицей?    Стражник отрицательно покачал головой.    - Спроси у Лариго - посоветовал он. - У него должна быть.    - Спрошу - снова кивнул маг.    Впрочем, Магчи не видел экстренной необходимости сообщать в Школу о находке итирского мавзолея, так что сперва решил заняться другими делами. И в первую очередь - проведать пациенток...    Нелла чувствовала себя уже вполне неплохо, так что целитель сообщил, что в дальнейшем его присмотре она не нуждается, однако настоятельно рекомендовал ещё хотя бы несколько дней отдыха и хорошего питания. После этого коляска, запряжённая фальшивой лошадью, направилась к поместью ат Дюбва.    Визит продлился недолго; убедившись, что с женщиной всё в порядке, Магчи не смог найти причин задержаться и с сожалением покинул дом, повторив рекомендацию отдыхать и восстанавливать силы. Хозяин дома определённо не хотел платить за лечение больше необходимого минимума, а предложение работать бесплатно выглядело бы как минимум странно, а скорее даже подозрительно. Скрепя сердце, целитель был вынужден распрощаться, надеясь в ближайшее время придумать предлог снова навестить прекрасную Лиуру. В любом случае, у него ещё были дела...    Столяр пообещал изготовить универсальный круг сдерживания по чертежу Магчи к вечеру, клятвенно поручившись за точность каждой линии, и маг направился к дому кузнеца - выяснить, когда он сможет взяться за изготовление аккумулятора, от которого маг намеревался запитать уже имеющиеся и грядущие чары в доме.    Дверь на стук открыл не хозяин, а какой-то другой дрейк; хотя человек и слабо различал их, но этот был более худым, немного ниже ростом, и носил из одежды лишь кожаный передник.    - Мастер Дакарис занят? - поинтересовался маг.    - Мас-стер супит - коверкая слова, отозвался ученик кузнеца. Магчи кивнул.    - Хорошо, тогда передайте ему, когда проснётся, что городской маг интересовался, можно ли будет обратиться к нему с заказом, и если можно, то когда.    - Й-йя перртам - кивнул дрейк. - Мас-стер махх, блаххатрю вас з-за спас-сенье...    Он поклонился.    - Я просто выполнял свою работу - отозвался Магчи, с долей стыда вспомнив обстоятельства спасения дрейков. - Не за что благодарить...       - Прогрессирует... - вздохнул маг, когда в дверь позвонили. - Теперь и во время обеда...    Слуга усмехнулся в кулак и пошёл открывать.    На этот раз это была новая персона. Ну, относительно новая: давешний дрейк, ученик кузнеца. Причём задерживаться он не стал - с поклоном передал небольшую замшевую сумку, лист бумаги, и умчался.    - Письмо от Дакариса?.. - пробормотал Магчи, разворачивая бумагу. - Хмм...    "Почтенный сударь Сарай! Прошу прощения, что передаю вам лучшие пожелания на бумаге, а не лично, но я последовал вашему совету и сейчас отдыхаю, закончив работу; впрочем, буду рад рассмотреть ваше новое поручение уже завтра. Пока же посылаю вам с учеником плоды этой работы и мою искреннюю благодарность за спасение остатков клана. С глубоким уважением, Ларт Дакарис".    - Хмм... - повторил парень, откладывая письмо и взяв в руки довольно увесистую, хотя и небольшую, сумку. Откинул клапан и извлёк из неё отполированый до серебристого блеска металлический прямоугольник толщиной примерно с ладонь и где-то на треть длиннее и шире кисти руки Магчи. Знаки по углам делали металл несколько легче, чем он должен бы быть, но всё равно пластина, перетянутая кожаным ремешком, оставалась довольно увесистой.    Хотя этот предмет и нельзя было назвать просто металлической пластиной. Магчи надел перчатки и расстегнул ремешок, а затем осторожно потянул за край, и верхняя часть металлического прямоугольника поднялась, открывая первую страницу своеобразной книги. Стальные страницы, достаточно толстые, чтобы сохранять прочность, но достаточно тонкие, чтобы в "книгу" их поместилось как минимум пара десятков, были покрыты раз за разом повторяющимся сочетанием одних и тех же четырёх крошечных символов, выполненых из тончайшей медной проволоки. Магчи осторожно перелистал страницы и убедился, что вся "книга" заполнена ими.    Он снова ощутил стыд. Как ни крути, но по совести он такого подарка не заслуживал; на демона бросился исключительно из-за вызванного Аспектным отравлением помутнения рассудка. Но и отказываться от весьма ценного подарка... Магчи досадливо цокнул языком; однако тут же опомнился и взял себя в руки. Он решил, что незаслуженый подарок можно будет компенсировать, доплатив мастеру за следующий заказ, и на этом успокоился.    - Эм, прошу прощения, ваше магичество, но что это?.. - полюбопытствовал слуга.    - Персональный накопитель энергии - отозвался Магчи, аккуратно закрывая и застёгивая "книгу". - Полезнейшая штука...       Быстро закончив обед, он поспешил в лабораторию. Изначально он планировал изучить трофеи, запечатаные в укреплённых магией металлических контейнерах, но сейчас поменял решение, отложив заодно и разговор с командором, и занялся подробным изучением накопителя и отработкой его применения. Всё же Магчи в первую очередь был магом, да и, как показала жизнь, ему нужно работать над самообороной.    Накопитель оказался настолько качественным, насколько можно было ожидать от работы Медленно живущего. Большое количество знаков, которые он сумел разместить в "книге", обеспечивало весьма неплохой для довольно небольшого контейнера объём запасаемой энергии, а их размеры и материалы, из которых был сработан накопитель, позволяли длительное хранение энергии с незначительной утечкой, быструю зарядку-разрядку и практически неограниченное количество циклов зарядки-разрядки. В столице он стоил бы... ну, возможно, не состояние, но очень и очень немалые деньги. Магчи снова вздохнул; похоже, расплатиться с мастером не получится, так что совесть ещё долго будет его беспокоить.    В любом случае, накопитель увеличивал его текущие резервы процентов на тридцать; весьма недурно, на самом деле. Даже учитывая, что энергорезервы молодого мага были не самыми большими среди его одногодков, это был вполне серьёзный объём. В принципе даже, накопитель вполне можно было использовать в качестве временного домового аккумулятора - правда, сперва его следовало зарядить.    В перспективе стоило поставить не только аккумулятор, но и ловушку, позволяющую не заботиться о постоянной подзарядке аккумулятора, однако тут было несколько сложностей. Используемые демонологами энерголовушки основывались на применении демонов, из которых заклинание Расщепления потихоньку вытягивало энергию, направляя её на текущие нужды, и как раз из этого проистекали сложности. Прежде всего, на применение в городе демонологической ловушки требовалось особое разрешение властей; в принципе, Магчи был уверен, что смог бы его получить, однако его неприязнь к использованию демонов никуда не девалась. Он предпочёл бы воспользоваться методами магов жизни и химерологов, но с ними проблем было даже больше. Для начала, он просто не владел соответствующей технологией, и на одно её изучение потребовалось бы никак не меньше года. К тому же растительно-грибные ловушки-генераторы занимали просто уйму места, и химеры требовали уйму корма, да ещё и гадили, пусть и не так много, как нормальные животные. Как ни крути, АЭС, Абсорбирующие Энергостанции, демонологического типа были самыми эффективными, пусть и потенциально опасными.    В любом случае, это была забота на будущее, и вряд ли на ближайшее, так что пока Магчи отбросил этот вопрос, сосредоточившись на дарёном накопителе. С его применением были свои тонкости, и над ними следовало поработать...       Человек, прервавший завтрак мага, был определённо кучером и конюшим баронета ат Дюбва, и сердце Магчи сжалось. Что-то случилось с Лиурой?..    - Господин маг, баронет ат Дюбва очень просит вас спешно прибыть в его поместье - поклонился посланец. - Ему снова требуется ваша помощь.    - Хорошо - кивнул маг, вставая из-за стола. - Мартин, мои вещи.       Лиура была без сознания, и вроде бы отступившая вчера бледность с новой силой царила на её щеках. Амулет-детектор духов сиял, пожалуй, даже ярче, чем в прошлый раз, хотя оттенок сияния был немного другим. Маг сжал зубы.    - Что произошло? - спросил он. - Это не могло случиться без причины!    Однако ни баронет, ни слуги ответа не давали. "Да, господин маг, вчера всё было нормально. Нет, господин маг, ничего не знаем, с утра уже была в таком состоянии". Магчи скрипел зубами - мысленно - но сейчас было важнее всего позаботиться о текущем состоянии Лиуры, а уже потом разбираться в причинах и заботиться о том, чтобы это не повторилось.    Визуализация показала, что этот дух даже сильнее предыдущего. В сочетании с ослабленным состоянием женщины, его изгнание было большой проблемой... Странно, что он не управлял Лиурой, как было в случае с шахтёром.    В любом случае, применённый в прошлый раз метод изгнания не годился. Проекция духа слишком глубоко проникла в Се женщины, и грубое "выдирание" нанесло бы серьёзнейшие повреждения её энергетике. И тянуть тоже было нельзя - время играло против пациентки...    Глубоко вздохнув и сосредоточившись, Магчи взялся за работу. Принять первичные меры к стабилизации состояния, снова призвать библиотечных бесов, проверить информацию, адаптировать к ситуации, разработать план... Теперь уже спальня Лиуры ат Дюбва превратилась в больничную палату. Вернее даже, изолятор... Если выдрать проекцию духа из Се женщины было невозможно, оставалось изолировать её от дальнейшего влияния и ждать, пока организм сам исправит последствия вмешательства, а для этого требовалось обрубить энергоканалы, идущие от духа к проекции, и изолировать пациентку. Для этого Магчи разместил по углам комнаты восемь заклинаний, которые должны были создавать замкнутый барьер, защищающий от любых энергетических воздействий, и подготовил амулет с заклинаниями визуализации и разрыва каналов. Подготовка заняла большую часть дня и сил мага; в другом случае он отложил бы саму процедуру на следующий день, чтобы приступить к ней отдохнувшим, но сейчас слишком боялся за пациентку. Неизвестно, что ещё может случиться с ней за ночь... Благо, ситуацию несколько упрощал неожиданный подарок Дакариса, так что Магчи решил не откладывать.    Сперва - визуализация; сама по себе она отнимает немного энергии, но её придётся поддерживать довольно долго, так что она использовалась в экономном варианте. Проявились лишь едва заметные призрачные нити, тянущиеся ниоткуда к бессознательной женщине.    Следующей активировалась изоляция. Она была рассчитана на защиту от сравнительно слабых в плане энергетики проявлений духов, так что и для поддерживающего её мага была нагрузкой несравнимо более слабой, чем боевая версия, защищающая от атакующей магии, но это уже было ощутимо для Магчи. Изолировать уже имеющиеся каналы невидимые стены не могли, но были вполне в состоянии помешать их восстановлению и созданию новых, и этого было достаточно - во всяком случае, должно было быть достаточно, основываясь на работах спиритистов.    Магчи активировал заклинание разрыва. Визуализация одного из каналов разорвалась надвое; часть между барьером и разрывом расеялась, а та, что тянулась к женщине, задёргалась, заизвивалась, словно в поисках недостающего, а затем "вцепилась" в один из сохранившихся каналов, слившись с ним. Результат стал немного толще.    Маг нахмурился; оставшиеся каналы придётся разрывать быстро, пока они не успели слиться, иначе последний может оказаться слишком прочным. Придётся обойтись без передышек...    Он принялся раз за разом активировать заклинание, пока все каналы не оказались отделены. Но это ещё далеко не конец... Внедрившаяся в Се Лиуры проекция обладала частичной автономностью, и если не помешать ей использовать подключение к энергосистеме женщины, могла просуществовать на её энергии неограниченно долго - по крайней мере, пока "хозяйка" жива - а при устранении барьера восстановить канал к духу. Поэтому ещё одной частью лечения был амулет с тремя заклинаниями: стабилизирующим Се человека, дестабилизирующим стороннюю энергетику - это заклинание было родственно "Расщеплению", применяемому против демонов - и поддерживающим энергетику пациентки небольшими вливаниями энергии. Последнее как раз и создавала наибольшую нагрузку на мага, поскольку он поддерживал Лиуру из собственных резервов.    Подрегулировав заклинание визуализации, он мог наблюдать, как проекция постепенно тает; метод действительно оказался действенным. Однако слишком медленно... Силы мага утекали быстрее, чем частицы энергетического "паразита". Накопитель, который он не успел зарядить полностью, оказался быстро разряжен; Магчи вычерпал даже энергию заклинания уменьшения веса. И сейчас энергия на поддержку двенадцати заклинаний шла непосредственно из его Се... Это постепенно становилось всё тяжелее, но ни одно из заклинаний нельзя было отключать. Зачерпнуть энергии у фамильяра?.. Но, учитывая эффекты аспекта Страсти и прекрасной Лиуры... Магчи боялся, что может сорваться, когда последняя лежит рядом и не может сопротивляться - больше того, даже не сможет рассказать, поскольку не осознаёт происходящего.    Он потряс головой. Если уж даже так лезут в голову... разные мысли, то под воздействием энергии демоницы и вовсе... Лучше не рисковать.    Однако ему действительно было тяжело. Нагрузки последних дней тоже оставили свои следы; в длительной перспективе интенсивный энергорасход ведёт к укреплению Се, точно так же, как и физические упражнения укрепляют Ка, но именно сейчас маг был не в лучшей форме и испытывал почти болезненные ощущения. Однако продолжал держаться... Хотя всё же вынужденно прибег к резервам фамильяра - если сейчас не довести лечение до конца, всё может пойти насмарку...    Он зачерпывал понемногу, делая паузы, чтобы аспектная муть могла рассеяться хотя бы немного, и старательно избегал взглядов в сторону женщины на кровати, сместив проекцию в сторону; последняя продолжала таять. Однако, несмотря на все усилия, усталость оставалась, и теперь к ней добавилось ещё и желание... Для начала - просто посмотреть на лицо Лиуры, но Магчи осознавал, что начав с малого, можно быстро скатиться глубоко вниз.    Проекция ещё держалась, когда послышался шорох ткани; женщина пошевелилась.    - Что... Произошло?.. - слабым голосом спросила она.    - Я тоже хотел бы это знать, сударыня - не оборачиваясь, отозвался Магчи. - Вы были в тяжёлом состоянии, и всё ещё под угрозой. Если не выяснить, что стало причиной, это может повториться, и на третий раз... последствия могут быть слишком тяжёлыми.    Снова прошуршала ткань; похоже, Лиура пыталась встать с кровати.    - Вам пока рано вставать - сообщил Магчи. - Я ещё продолжаю лечение.    - Я как-то странно себя чувствую... - пожаловалась женщина.    - Я делаю всё возможное для вашего скорейшего излечения, но возможны различные неприятные эффекты - отозвался маг, надеясь, что на этом пациентка успокоится. Разговор отвлекал его от концентрации на заклинаниях и отнимал дополнительные силы.    Снова шорох; видимо, Лиура накрылась одеялом. Звук тяжёлого дыхания; странно близко. Магчи с трудом сдержал желание обернуться, а в следующию момент ощутил на шее горячее дыхание и прикосновение рук.    - Сударыня?.. - осторожно спросил маг, и руки на его шее сжались.    Впрочем, лишь самую малость; женщина ощупывала его пальцами, словно пытаясь понять, реально ли то, что она видит. Затем её руки опустились на грудь Магчи, обнимая его за плечи, а к спине прижались... Грр...    - Сударыня - собрав всю волю в кулак, сумел повторить маг. Он понял, что происходит: черпая энергию от фамильяра и одновременно подпитывая пациентку, он переливал последней и энергию, "окрашеную" аспектом Страсти. - Пожалуйста, вернитесь в постель. Вы... усложняете мою работу-у!    Он едва не выкрикнул, когда пальчики забрались ему под рубашку, пройдясь по груди. Неожиданно руки женщины оказались невероятно сильными... или это Магчи вдруг потерял силы?.. Лиура что-то прошептала, но скорее себе, чем магу; он не разобрал слов.    - Сударыня - едва ли не со слезами на глазах произнёс он - ваши действия вызваны побочным эффектом лечения. Пожалуйста, держите себя в руках...    - Я предпочту держать в руках вас - ответила женщина.    Не то, чтобы Магчи беспокоили потенциальные проблемы с её мужем; он не хотел портить потенциальные отношения с Лиурой, воспользовавшись вызванной аспектным отравлением ситуацией. К тому же при серьёзном отвлечении он мог просто не удержать заклинания; ему и так было тяжело. Поэтому он всерьёз подумывал о том, чтобы воспользоваться быстродействующим снотворным из сумки, но сперва всё же...    - Сударыня, не стоит делать того, о чём впоследствии будете жалеть - произнёс он. - Это не ваше естественное желание... к сожалению. К тому же, как бы не хотел я ответить вам, но в данный момент я сосредоточен на вашем излечении, и мне просто нельзя отвлекаться. Мне даже этот разговор представляе определённую сложность.    - Очень жаль... - пробормотала Лиура. - Очень, очень жаль...    И она снова провела пальцем по груди парня, а затем - наконец-то! - отстранилась.       Когда, уже к вечеру, процесс закончился, маг был предельно измотан физически и морально, и уснул, едва оказавшись в коляске. Впрочем, его "лошадь" дотащила коляску до дома и без присмотра.    Проснулся он уже у себя в доме, на жёстком диванчике, в одежде, но без обуви. Судя по свету за окном, уже наступил следующий день.    - С добрым утром, ваше магичество - произнёс слуга, входя в комнату. - Вы как раз вовремя проснулись - завтрак почти готов.    Магчи кивнул.    - Умоюсь, и к столу.       Как сообщил слуга, раздевать хозяина и укладывать в постель он не решился, поскольку не был уверен, как тот к этому отнесётся. Шан вызывалась сделать это сама, но и ей он тоже не позволил; Магчи одобрительно кивнул.    - Ещё, пока вас не было, приходил посыльный от стражи. Я сказал, что вы уехали по срочному вызову, и передал тот амулет, что вы подготовили.    Парень снова кивнул.    - Всё правильно. Молодец... Кстати, нужно будет посмотреть твою ногу, возможно, удастся всё же что-то сделать. Я всё-таки не армейский лекарь...       Прикончив завтрак - это был один из редких дней, когда его никто не прерывал - Магчи вспомнил, что у него осталось ещё одно невыполненое дело: необходимо сообщить в Школу о мавзолее. Он поморщился: выпрашивать у командора разрешение воспользоваться армейской линией связи не хотелось, но тянуть тоже не следовало. Вздохнув - впрочем, просто от удовольствия, доставленного хорошим завтраком - он направился к выходу.    - Я в гарнизон - сообщил он. - Скорее всего, ненадолго, но могу и задержаться.       Всё-таки пришлось задержаться. Лариго где-то отсутствовал, а пока его не было, заместитель командора припряг мага к исполнению его непосредственных обязанностей - проверке состояния амулетов гарнизона. Пока что не орудийных, всего лишь вспомогательных, но и это, бесспорно, было важной работой. Впрочем, после полуторачасового осмотра оказалось, что магтехники прекрасно справляются со своей работой - все амулеты были в хорошем состоянии и исправно получали энергию от пары ловушек в подвалах крепости. Разве что пара осветительных амулетов в подвалах немного барахлили, мерцая, но это было вызвано сыростью и плесенью, от которых избавиться возможности не предвиделось, так что можно было считать нормой. Тем более, как пояснил сопровождавший Магчи техник, плесень они вычищают каждые три дня.    В общем, всё, включая личные амулеты персонала гарнизона, было в образцовом порядке. Магчи даже заметил, что если везде так, то о будущем можно не беспокоиться - безопасность Империи определённо в хороших руках.    - В общем, насколько я могу судить, у вас всё в прекрасном состоянии - наконец, заметил Магчи в кабинете заместителя командора, подписывая короткий отчёт, содержащий всего одну фразу: "осмотр служебной части проблем не выявил". - Командор ещё не вернулся?    - Увы, нет. А что вам было от него нужно? Возможно, я смогу помочь.    - Возможно - кивнул маг. - Я хотел попросить разрешения воспользоваться вашей системой связи, мне нужно передать кое-что в столицу. В Школу - уточнил он. - Не личное.    - Ну... - без особой уверенности произнёс военный - думаю, вы можете попробовать, если это по делам Школы. Но... Впрочем, стоит сперва показать. Пойдёмте.       - Ух-ты... - поражённо пробормотал Магчи, рассматривая амулет связи крепости. - Какой... Антиквариат.    Его спутник вздохнул.    - Это вы точно сказали - согласился он. - Древность...    Амулет связи, стоящий в центре помещения, представлял собой здоровенный камень в половину человеческого роста с ровно срезаной вершиной, на которой были вырезаны линии знаков заклинания.    - Магия подобия... - пробормотал Магчи. - Не думал, что её ещё где-то используют...    Он повернулся к заместителю командора.    - На нём ещё стуком сигналы передают?    - Ну, у нас всё же не настолько древняя связь - немного обиженно ответил тот. - Он поддерживает передачу голоса... иногда. Обычно передаём текст.    - Так я могу им воспользоваться?    - Пожалуйста - пожал плечами офицер.    Для передачи письменных сообщений использовался амулет в виде лотка с песком и стило. Поставив лоток на основной амулет, Магчи принялся писать сообщение.    - Теперь активируйте заклинание рядом со словом "отправить" и подождите подтверждения приёма из диспетчерской.    - Диспетчерской? - хмыкнул Магчи, активируя заклинание. Офицер кивнул.    - Подобные амулеты используются ещё в трёх крепостях, так что министерство военных дел содержит диспетчерскую аналоговой связи - пояснил он.    - Дешевле и лучше было бы заменить амулеты - хмыкнул Магчи. - Вы уж простите, но, похоже, мне проще понять демонов, чем военных...    - Вы сейчас тоже военнослужащий - улыбнулся офицер. Магчи кивнул.    - И тем не менее. Хмм, что-то подтверждения долго нет... Так и должно быть?    - Временами диспетчер засыпает - усмехнулся заместитель. - Отлучаться с места им нельзя, но там отчаянно скучно... Но сигнал о получении сообщения достаточно громкий, так что должен его разбудить. Подождите ещё немного.    Магчи подождал; ответа не было.    - Похоже, сообщение не прошло - заметил офицер.    - И часто у вас такое бывает? - нахмурился Магчи.    - Временами. Мы вообще-то редко пользуемся связью.    Маг продолжал хмуриться. Это было не его поле компетенции, но он знал, что у аналоговых амулетов связи было одно преимущество перед более современными - надёжность связи. Переданную магией подобия информацию практически невозможно перехватить, исказить или заглушить; связь может прерваться только в том случае, если что-то происходит на одном из её концов. Вариант, что с диспетчерской в столице что-то случилось маловероятен, да и проверить его невозможно, так что... Магчи достал записную книжку.    Поскольку в его доме начался ремонт, он подготовил заклинание, проверяющее состояние стен и показывающее изъяны; хорошее подспорье для каменщиков, изрядно ускоряющее и упрощающее работу. В принципе, у них были подобные амулеты, но Магчи их основательно доработал, благо это оказалось не особенно сложно.    - Позвольте, я его проверю - произнёс он. Военный пожал плечами.    - Попробуйте. В конце концов, это ваша работа...    Маг кивнул и принялся зарисовывать заклинание на полу.    - Та-ак... - пробормотал он, активировав заклинание. Оно ясно показало некие неоднородности в камне, которых по технологии не должно было быть. - Вижу проблему... Теперь бы ещё понять, откуда она взялась.    Офицер нахмурился.    - Вы нашли какую-то проблему с амулетом связи?..    Магчи кивнул.    - Некие изменения. Неудивительно, что связь барахлит - степень подобия осколка в диспетчерской основному камню уменьшается. Старая технология не рассчитана на изменения, потому и использовались такие здоровенные камни - мелкие изменения вроде небольших сколов незначительны по отношению к общей массе. Но тут изменения оказались достаточно массивными, чтобы вызвать проблемы со связью...    - С этим можно что-то сделать?    Магчи отрицательно мотнул головой.    - Любые изменения только уменьшат степень подобия. Скверно, видимо, придётся искать другой способ... А вам стоит провести проверку, почему это произошло.    - Это могло быть естественным процессом?    Маг снова отрицательно мотнул головой.    - Нет. Эти амулеты изначально были рассчитаны на то, что с ними сотни лет ничего не случится. Возможно, даже тысячи. Это очень похоже на диверсию...       Нелегальные амулеты, теперь вот это - всё это дурно пахло. Однако, несмотря на важность, это всё же было делом не Магчи; к тому же его куда больше беспокоило другое. Лиура... Он хотел проверить её состояние, но вчерашние частицы аспекта Страсти всё ещё не до конца рассеялись, так что сперва он посетил бордель. Избавившись от стороннего возбуждения, он направился к поместью ат Дюбва; с причиной порчи амулета связи пусть разбираются военные, а ему сейчас куда важнее разобраться с причинами двухкратной одержимости пациентки...       Бесполезно. Как ни старался маг, выяснить ничего не удавалось. У него сложилось впечатление, что слуги действительно ничего не знают, а хозяина не было дома. Сама пациентка спала, и он не решился её будить... особенно после вчерашнего. Тем более, что её состояние можно было проверить и без этого.    Магчи добавил энергии защитным амулетам, изолирующим спальню хозяйки от внешних воздействий, и задумался. Оставить всё как есть - решительно невозможно, но и действовать без информации тоже нельзя... Проблема. Возможно, стоит приказать фамильяру соблазнить кого-то из слуг?.. Или даже самого хозяина?..    Он покачал головой. Слишком рискованно и ненадёжно... Тем более, что у хозяина наверняка есть какие-то амулеты. Маг вздохнул. Что остаётся? Только одно.    Он сумел закончить амулет всего за час. Пара типовых диагностических заклинаний, кое-что из информации, почерпнутой от библиотечных бесов, кое-что от себя... Амулет, который он оставил на столике Лиуры ат Дюбва с запиской, настоятельно рекомендующей носить его, не снимая, следил за состоянием женщины, сохранял эти данные, и в случае чего подавал сигнал магу. В настоящий момент это было всё, что Магчи мог сделать, но он рассчитывал, что этого должно хватить.    Закончив с этим, маг вспомнил, что обещал капитану разобраться с рынком - вернее, с амулетом смотрителя рынка. Обещанное необходимо выполнять, так что - вперёд... Тем более, что это не должно быть сложно.       - Проверил я смотрителя - сообщил Магчи стражнику, пожаловавшему на обед. - Подкинул ему пару иллюзий, но он на них не прореагировал, так что явно носит амулет.    - Чудно - кивнул Ралани. - Но тут такое дело... Попробуй ты с ним поговорить, а? Если он мне расколется, то всё под протокол пойдёт, а если тебе... ну, это совсем другое дело.    Магчи кивнул.    - Понимаю. Завтра попробую убедить его поделиться информацией... Да, капитан, что ты знаешь о баронете ат Дюбва?    - Ну, не то, чтобы много, но кое-что знаю - с хрустом разминая кости, ответил глава стражи. - Был мелким торговцем-авантюристом, брался за всё, что сулило возможность заработать, но без лишнего риска. Жадный, но осторожный. Лет пять назад, незадолго до свадьбы, у него пошла полоса удачных сделок, так что он начал быстро богатеть; всегда успевал первым, когда где-то появляись удачные возможности. Собственно, эта полоса у него так и идёт до сих пор, словно заранее знает, что где подешевеет и что где подорожает.    - Хмм... - пробормотал маг. - Любопытно.    - Да уж - согласно кивнул Ралани. - Но в местный раздел он особо не лезет, так что и его не трогают - осторожный, я уже говорил. Да и титул он при первой возможности купил, а одно дело - связываться с простым купцом, и другое - с аристократом, пусть и серебряным баронетом. Ну, что ещё... По бабам не ходит, гулянок не закатывает, связи поддерживает только необходимые. Больше всего деньги любит. Я бы даже удивился, с чего он женился, если б жена не была так хороша. Думаю, он её для статуса взял, как те статуи, что у него в доме стоят.    Магчи задумчиво кивнул.    - Возможно...       Сигналов от амулета в этот день так и не поступило. А утром завтрак мага снова побеспокоил - хотя, это скорее фигуральное выражение, поскольку Магчи уже привык к постоянным помехам, и воспринимал их стоически - капитан Ралани, невзначай напомнивший об обещании разговорить смотрителя рынка. Этим парень и занялся, закончив завтракать.       Возможно, в его пользу для разнообразия сыграли слухи и созданная ими репутация, но расколоть смотрителя оказалось очень легко. Смотритель дал неизвестному торговое место в обход хозяина рынка, после того, как тот продемонстрировал действие амулета забывчивости; неизвестный сумел убедить его, что это выгодная для обоих сделка, и, если что, смотритель сможет сослаться на вредоносную магию, благо свидетели есть, а учитывая, что неизвестному удалось одурачить не только торговцев на рынке, но и множество покупателей, шанс того, что смотрителю всё сойдёт с рук, был очень велик. Амулет у него был личный, как раз на подобный случай, и хозяин рынка о его наличии не знал. Смотритель рассказал всё, что знал, умоляя не сдавать его хозяину.    Однако ценность полученной информации оказалась очень низкой. Смотритель ничего не знал о подозрительном торговце амулетами, и вдобавок одна деталь в его рассказе... "У него было какое-то странно неподвижное лицо". Характерная черта низкокачественной фантомной маскировки... Фантом, поддерживающий имитацию мимики, штука очень сложная и дорогая, в отличие от статичной картинки. Даже фантомы, поддерживающие всего пару простых движений, публике недоступны. Хмм... Реальная внешность продавца нелегальных амулетов остаётся неизвестной, но, по крайней мере, это был не краг: рост слишком большой, к тому же смотритель пожимал ему руку, скрепляя сделку. Магчи был уверен, что свидетели, которым восстановят память, расскажут о том же самом "неподвижном лице".    В любом случае, он сделал всё, что мог, как и обещал, так что направился обратно домой.    - Вам приносили письмо, пока вас не было - сообщил слуга, указывая на лежащий на столе конверт. - От ат Лакрин.    Магчи кивнул и подобрал письмо.    "Приглашение на званый вечер? Хмм. Идти или не идти?.. Пожалуй, схожу - у ат Лакрин отличный повар".       Готовили у ат Лакрин всё так же хорошо. Пусть Магчи и не жаловался на готовку своего слуги, но всё же отставной солдат никоим образом не мог конкурировать с профессиональным поваром, да и средств на кухонные нужды баронет выделял куда больше, чем маг, ввиду ограниченности бюджета обходящийся простыми блюдами.    - Такое впечатление, что ты сюда пришёл поесть - обратился к Магчи мужской голос.    - Кто бы говорил - проворчал он, поворачиваясь к Ралани. - Кто ко мне завтракать, как домой, ходит?    Глава стражи ухмыльнулся.    - Я весь в делах, так что совмещаю. К слову, о делах... Со смотрителем ты поговорил?    Магчи поморщился.    - Поговорил, но давай об этом потом. Всё равно ничего важного...    - Ладно, ситуация действительно не самая удобная... Тогда завтра. Я всё равно уже ухожу. Будь осторожнее... хотя, думаю, тебя можно и не предупреждать.    С этими словами капитан ушёл, заставив Магчи нахмуриться. О чём это он?..    Парень задумчиво приканчивал одно пирожное за другим, когда общество само нашло его. К нему подошёл хозяин дома в сопровождении ещё двоих мужчин: первый был пожилым, усатым, довольно высоким, и на его коричневом сюртуке была заметна эмблема гильдии каменщиков. Второй был заметно ниже, обладал животиком, который, впрочем, пока сложно было назвать пузом, и опирался на трость с серебряным набалдашником. Оба были черноволосыми, и хотя у обоих в волосах присутствовали нити седины, усы каменщика были безукоризненно черны.    - Сударь Сарай - кивнул баронет.    - Сударь ат Лакрин - кивнул в ответ маг. - Кто ваши спутники?    - Зарим Край, глава городской гильдии каменщиков - представил хозяин усача. - А это - Зундер Лекси, главный пайщик городского рынка и владелец ещё некоторых предприятий. Магчи Сарай, наш новый маг.    Магчи поочерёдно пожал руки представленным.    - Приятно познокомиться - произнёс он. - Простите за прямоту, но у вас есть какое-то дело или просто любопытство, вызванное слухами? Могу понять оба варианта.    - Всего понемногу, пожалуй - ответил каменщик. - И, о слухах - где ваш фамильяр, если не секрет? Я слышал, что на неё стоит посмотреть.    - Оставил снаружи - сообщил демонолог. - Не хотел привлекать лишнего внимания. К тому же приводить демона в людное место без особой необходимости запрещено правилами безопасности.    - Разве она не под контролем? - поднял бровь владелец рынка.    - Под контролем, насколько это возможно с демонами - кивнул Магчи. - Но безопасных демонов не бывает, а правила безопасности придуманы не на пустом месте. Впрочем, если хотите взглянуть, можно выйти из дома.    - Хмм... Почему нет? - заметил хозяин. - Мне тоже любопытно. В прошлый раз я так и не смог на неё посмотреть.    - Достаточно было сказать - хмыкнул маг. - Пойдёмте.    Он прихватил ещё пару пирожных и направился к выходу.       Возле закутка, где Магчи оставил своего фамильяра, собралось человек шесть; парочки страстно целовались, не обращая внимания на соседей, и даже, кажется... гм.    - Шан! - резко произнёс маг, отменяя скрывающую демоницу иллюзию. - Прекрати немедленно!    Одна из парочек растерянно заозиралась и поспешила скрыться; остальные, впрочем, остались погружены в своё занятие.    - Хм... Понимаю, почему вы не хотели приводить её с собой - заметил ат Лакрин. - Однако хороша...    Его глаза заблестели, и Магчи вздохнул.    - Это демон, баронет - произнёс он. - По сути, её даже нельзя называть "она" - это просто сгусток порока, принимаюший в материальном мире приятную взгляду форму, чтобы заманивать добычу. С демонами возможны лишь два вида отношений - жёсткий контроль или уничтожение, остальное ведёт к гибели.    - Ну, посмотреть-то не вредно - заметил баронет. Магчи отрицательно помотал головой.    - Простите, но вы ошибаетесь. Падение начинается с мелочей...    - Хмм... - снова протянул хозяин, бросив долгий взгляд на демоницу, ответившую призывной улыбкой и позой, и с некоторым усилием отвернулся. - Пожалуй, доверюсь профессионалу. Она слишком уж... Судари?    Край и Лекси, уставившись на демоницу, медленно приближались к ней.    - Шан, когда вернёмся, ты будешь наказана - сухо произнёс демонолог и активировал заклинание с упрощённой версией заклинания Ясности ума. Повернул голову к баронету и констатировал: - Аспект Страсти, возможно, самый коварный из всех...       - Да, это был... интересный опыт - заметил ат Лакрин, когда все четверо вернулись в дом; впрочем, не в главный зал, заполненый людьми, а в одну из пустых боковых комнат. - Думаю, теперь я понимаю, почему вы были столь категоричны.    - Профессиональное - пожал плечами Магчи. - В Школе это вбивают во всех демонологов.    Каменщик и рыночник молчали; похоже, они были смущены произошедшим.    - Школа... - задумчиво произнёс баронет. - Столица... Хотел бы я их повидать. Увы, у меня нет возможности надолго покинуть город и свои владения.    - Любопытство, как вы только что могли убедиться, порой приводит к неожиданным последствиям - усмехнулся маг. - Признаться, я не думаю, что вам есть о чём жалеть. Столица - сердце Империи, но не город для посещений. Это вечно занятой, бурлящий, и куда-то спешащий город, в котором не слишком удобно жить, а почти все интересные места служат своим целям и недоступны для свободного посещения. К тому же здесь вы - значимая личность, а в столице... Простите, но всего лишь провинциал. А столичная аристократия и дворянство относятся к провинциалам... не слишком дружелюбно. Откровенно говоря, насколько мне известно - не многим лучше, чем любой из вас к разнорабочим и крестьянам.    - "Насколько мне известно"? - переспросил баронет.    - Ну да. Я мало контактировал со столичной знатью - для взаимного комфорта - но наслышан о многом. Они уверены, что вся Империя держится на них...    - А вы не согласны?    - Империя держится на тех, что честно выполняет свою работу - ответил маг. - Провинции снабжают пищей и ресурсами, солдаты защищают границы, император правит, чиновники доводят его приказы до мест.    - А как же маги? - усмехнулся хозяин.    - Профессиональные маги полезны и ценны, но нельзя сказать, чтобы жизненно необходимы - пожал плечами Магчи. - Впрочем, если смотреть в перспективу... Магия продолжает развиваться, и сложно сказать, какую роль она будет играть в будущем. К примеру, те же краги... Сложно представить, чтобы их удалось полностью уничтожить без применения некоей масштабной магии.    - А если их удастся истребить, это серьёзно повлияет на мировую политику - кивнул баронет. - Империя сможет высвободить часть сил, которые вынуждена использовать для постоянного сдерживания этих вредителей, и направить их на что-то полезное.    - Именно - кивнул маг. - Но это всего лишь один из вариантов. Вы слышали об Ундрахине?    - Прожект подводного города? - хмыкнул хозяин.    - Это не прожект, а вполне реальный проект. Технически это вполне реализуемо и способно расширить полезную территорию Империи без конфликта с соседями. Проблема только в том, что подводный город сложно защищать от возможных нападений; современная магия пока неспособна защищать достаточно большую территорию от более-менее серьёзной атаки, одновременно сдерживая воду и обеспечивая воздух для дыхания. К тому же и специалистов, способных заботиться о такой системе, пока слишком мало...    - Это очень интересно... - пробормотал баронет, и, похоже, его слова были не просто вежливой фразой.       Ещё какое-то время Магчи беседовал с баронетом; Край и Лекси в конце концов тоже отошли, но ограничивались отдельными замечаниями - например, каменщик поинтересовался, нет ли каких-то претензий к его людям, занимающимся ремонтом дома мага. В конце концов маг отправился домой - было уже поздно, и он предпочитал по ночам спать, если была такая возможность - но ат Лакрин обещал продолжить беседу, оставив у Магчи впечатление, что за этим стоит нечто большее, нежели просто желание поговорить с гостем из столицы.       Завтрак после вчерашних разносолов баронета выглядел очень бледно, и хотя Магчи был не привередлив, всё же решил, что стоит выделить на кухню побольше денег.    - Так что со смотрителем? - поинтересовался Ралани. Разумеется, он присутствовал тут же, за столом.    - Да ничего, по сути - отозвался Магчи. - У торговца было два маскировочных амулета, второй - фантомный. Думаю, от свидетелей, которым восстановили память, ты уже слышал про "неподвижное лицо".    Стражник кивнул.    - А ещё слышал, что ты в гарнизоне нашёл - заметил он. - Всё это очень скверно пахнет... Лариго собирается сегодня посылать гонцов к соседям, чтобы от них дать знать в штаб. Ты вроде тоже хотел что-то передать в столицу? Если ещё хочешь, поторопись.    - А раньше нельзя было сказать?    - Да ещё успеешь - отозвался Ралани.       Он действительно успел вовремя, хотя и нельзя сказать, что с большим запасом времени. Впрочем, на то, чтобы уговорить командора передать записку, его хватило.    - Как идёт расследование? - поинтересовался маг.    - Пока ничего - отозвался командор. - Вы можете что-то сказать, как это было проделано?    Магчи пожал плечами.    - Сложно сказать. Скорее всего, какой-то амулет. Или... Хмм.    Командор вопросительно смотрел на него, подняв бровь; маг же, задумчиво постучав пальцами по столу, достал записную книжку и принялся чертить заклинание.    - С теми амулетами, что размещены в крепости, всё прекрасно - сообщил он. - Во всяком случае, со служебными. Однако меня удивляет отсутствие детекторов демонов, и я рекомендую разместить ещё и вот это.    Он протянул военному чертёж.    - Хотя бы пару десятков, чтобы покрыть большую часть территории крепости.    Командор отрицательно покачал головой.    - Я не имею права изменять систему амулетов крепости.    Магчи недоумевающе посмотрел на него.    - В смысле?    - Согласно приказу верховного главнокомандования о пограничных крепостях номер... - командор наморщил лоб - ну, неважно, любые изменения оборонительных систем в мирное время должны получить одобрение регионального командующего и военного архитектора.    - Та-ак... - протянул Магчи. - Ладно, допустим. Но если амулеты нельзя добавить в системы крепости, что насчёт раздать их персоналу?    - Ну... Пожалуй, это возможно - согласился командор. - Это рабочая схема или просто набросок?    - Готовое заклинание - отозвался маг. - Типовое, с небольшими модификациями.    - В таком случае, я прикажу техникам изготовить пару десятков амулетов - кивнул командор, забирая чертёж.       Магчи работал над повышением эффективности личной защиты, когда в его лабораторию постучался слуга и сообщил, ему принесли сообщение от Ралани. Глава стражи просил мага принять участие в вечернем патрулировании; в принципе, это, как и осмотр амулетов крепости, входило в служебные обязанности мага, но он сомневался, что капитан не имеет какой-то своей цели. Впрочем, узнать её проще всего поговорив с ним, да и вообще причин отказываться у него не было.       - Ну, так в чём дело? - поинтересовался он у Ралани.    - Ну... - протянул тот. Посмотрел на мага, и, уверившись, что тот твёрдо намерен выяснить подноготную, прежде чем браться за дело, пояснил. - Прежде всего, есть тут одно место, которое давно хочу прикрыть, да не получается. Охрана - настоящие головорезы, быстро и тихо нейтрализовать не получается. Всё, за что можно было бы прижать, запрятано, и пока шум да дело, выносится. Да ещё ведьма у них сильная... А с тобой и твоей нечистью и прижать их можно быстро, и тайники найти, если магией спрятаны.    Магчи кивнул, соглашаясь с логикой капитана.    - Ну, и вообще - пройдись, посмотри, себя покажи... Припугнуть лихой народец всегда полезно.    - Я такой страшный? - хмыкнул маг.    - Слухи... - пожал плечами капитан. Да и вообще, хороший маг многого стоит. Жаль только, нечисть твоя выглядит... не грозно.    - Да уж - согласился Магчи. - Привлекает внимание, а не отпугивает... Впрочем, это тоже может быть полезно. Ладно, капитан, я тебя понял и согласен со всем. Спросить хочу кое-что, не по этому делу. Я тут выяснил кое-что нелицеприятное о махинациях одного богача, но не уверен, что с ним теперь делать.    - Вообще-то если что-то крупное - это не по моей части - ответил капитан. - Наверх нужно докладывать. В идеале надо бы собрать доказательства и передать в имперский суд... Если расскажешь подробнее, могу взяться, пожалуй.    - Хмм... - задумчиво протянул Магчи. Хотя в целом капитан создавал впечатление достаточно честного человека, отбрасывать возможность и его причастности к махинациям на шахтах было нельзя. Да и вообще не очень-то парню хотелось связываться с этим делом, хотя совесть и давила... Однако сдать эту проблему капитану стражи всё же самое разумное решение.    Он кивнул.    - Ну, дело такое...       - Понятно - кивнул Ралани, выслушав рассказ. - А свидетеля, значит, у себя держишь... Разумно, вряд ли кто сунется. Хорошо, посмотрю, что можно сделать, а там и свяжемся с представителями Имперского Суда. Ладно, с этим понятно, а теперь пора выступать...       Отряд - капитан, маг с фамильяром под фантомной маскировкой, и ещё десяток стражников - двигались к окраинам города. По пути Ралани объяснил, почему народа оказалось меньше, чем ожидал Магчи после рассказа о сложностях - не хотел раньше времени беспокоить потенциальные объекты захвата, у которых наверняка есть информаторы, сообщающие о рейде заранее. А так вроде обычный патруль... Немногочисленность как раз и должны были компенсировать маг и его фамильяр.    Ещё на полпути к цели рейда отряд разделился; капитан остался с магом, а стражники разошлись в переулки. Как заранее предупредил Ралани, они, вместе с заранее высланой ещё одной группой, должны сторожить чёрные ходы, о которых удалось узнать капитану, хотя он и сомневался, что знает обо всех.    - Сможешь тихо вырубить охранника у двери? - спросил он. Магчи кивнул.    - Вон то здание - уточнил Ралани, указывая на довольно большое двухъэтажное здание впереди.    - Шан, ты слышала...    Демоница плавно и беззвучно скользнула вперёд.    Она снова обошлась без магии - просто подошла к охраннику, улыбнулась ему, и вырубила одним ударом.    - Не церемонься с ними, но лучше брать живыми - предупредил глава стражи мага и направился ко входной двери, активируя амулеты; Магчи прибавил шаг, стараясь не отставать.    Сабля капитана блеснула синим отсветом - похоже на заклинание расщепления вещества, отметил маг - и дверь упала.    - Всем стоять, городская стража - произнёс Ралани и двинул кого-то кулаком.    - Шан, действуй - скомандовал Магчи и тоже вошёл в здание, ударив по площади нокаутирующим заклинанием.    В тот же момент ему в голову полетел тяжёлый табурет, брошеный с такой силой, что едва не пробил первый из трёх слоёв персональной защиты мага; в следующую секунду внешняя защита и вовсе развалилась под ударом арбалетного болта. Несколько человек из пары десятков сидевших за столами в просторном зале таверны - а заведение определённо было таверной, по краней мере, внешне - упали, сражённые заклинанием мага, однако большая часть были в состоянии бороться с неожиданным вторжением - чем, собственно, и занимались. И обрушившиеся на мага удары множества заклинаний явственно свидетельствовали, что Ралани был прав - честные люди так вооружены не бывают, тем более, что и обычного оружия у посетителей таверны оказался, похоже, целый склад. Впрочем, настоящих магов, равно как и хороших бойцов, здесь не оказалось; мощность каждой отдельной магической атаки была невелика, и хотя под напором количества второй слой защиты немедленно обрушился, Магчи просто усилил последний слой - в затяжном противостоянии преимущество на стороне профессионала.    Тем более, что он был не один. Часть атаки пришлась и на капитана с демоницей, но последняя их просто проигнорировала, а капитан и сам запасся неплохими амулетами, свежезаряжеными магом, так что тоже смог проигнорировать первую волну магической атаки, зацепившей его лишь краем, и занимался прорежением рядов противника, не сильно отставая в этом от Шан. Количество амулетчиков, равно как и их энергорезервы, сокращалось; Магчи сумел восстановить второй слой защиты и перейти в контратаку. У большинства оппонентов были не только атакующие амулеты, но и защитные, так что он больше не распылялся на атаки по территории, выбивая противников одного за другим сфокусироваными заклинаниями. Защитные амулеты оказались на удивление эффективными, но атаки профессионала не выдерживали.    Несмотря на яростный отпор противника, троица представителей стражи быстро сокращала их численное превосходство, причём Шан успевала не только одного за другим нокаутировать людей - определённо отпивая при этом их энергию - но и перехватывать тех, кто пытался ударить в спину капитана или вступить в ближний бой с магом. Какую бы неприязнь Магчи не испытывал к демонам в целом и данной конкретной демонице, но он не мог не отметить вновь её полезность во всяческих заварушках.    Убедившись, что первый, самый мощный, натиск не возымел эффекта, а количество бойцов продолжает сокращаться, бандиты - или кто они там - начали отступать. Хотя какое там "начали"... Большинство бросилось наутёк. Шан бросилась следом, не давая добыче уйти, за ней - Ралани, немного приотстав; Магчи продолжил "расстреливать" убегающих заклинаниями.    Через несколько секунд все скрылись в соседних помещениях - кто-то на первом этаже здания, кто-то на втором. Маг воспользовался паузой, чтобы восстановить защиту, а затем поспешил к двери, за которой исчез капитан: демоница вполне способна позаботиться о себе сама, а увлёкшемуся стражнику может понадобиться прикрытие.    Он успел вовремя. В соседнем помещении припавший к полу стражник, из ноги которого торчала короткая стрела, отчаянно отбивался от троих бандитов, вооружённых короткими мечами - и, похоже, зачароваными. В углу стоял ещё кто-то, но Магчи в первую очередь сосредоточился на том, чтобы помочь Ралани. Он ударил одного из троицы сфокусированым нокатирующим заклинанием... и ничего. Чары оказались рассеяны встречным контрзаклинанием.    Маг немедленно переключил внимание на человека в углу. Упомянутая Ралани ведьма?.. Конечно, можно просто попытаться ударить изо всех сил, рассчитывая на общеизвестное преимущество профессиональных магов перед самоучками, но Магчи предпочёл не недооценивать противника. Так что... Он ударил в потолок.    Кладка обрушилась на головы присутствующих в комнате людей. Маг прикрыл стражника небольшим магическим щитом - все остальные, похоже, воспользовались амулетами - и одновременно ударил по ведьме, пока он или она не опомнился. Четыре последовательных заклинания сперва пробили защиту ведьмы - лишь двойную, но довольно прочную - а затем ударили непосредственно в цель. Ведьма покачнулась... и устояла на ногах. Впрочем, недолго - удивление не помешало Магчи отработанно продолжить атаку, и следующей серии заклинаний, направленных сразу во всех присутствующих противников, никто избежать уже не смог.    - Уфф... - пробормотал маг, для которого короткая стычка оказалась достаточно утомительной. - Сейчас посмотрим твою ногу, капитан.       Впрочем, памятуя о стычке с кожевеником, сперва он позаботился о бессознательной четвёрке на полу. Сперва разоружить бойцов, вколоть снотворное и связать, затем - ведьму... Приблизившись к последней и осторожно сняв скрывающий лицо глубокий капюшон, Магчи удивлённо поднял бровь. Это всё же оказалась женщина, но, что интереснее, чернокожая.    - Капитан, потерпишь, пока я о ведьме позабочусь? - негромко осведомился Магчи, снимая амулеты, которыми ведьма была обвешана в просто-таки огромном количестве.    - Потерплю - отозвался Ралани. - Рана неприятная, но ничего серьёзного, только что ходить сложно. А вот с ведьмой лучше быть уверенным, что всё в порядке...    Маг кивнул и продолжил выбирать амулеты из одежды ведьмы; его сумка ощутимо потяжелела, но меньше их словно и не становилось. Плюнув - мысленно - он принялся раздевать женщину.    - Только без пошлостей - предупредил он капитана, заметив, что тот открыл рот. - На ней столько амулетов, что быстрее раздеть, чем выбирать, а затягивать с твоей раной не хочу.    Амулеты были даже в волосах и на нижнем белье женщины; в конечном итоге её пришлось раздеть догола. Магчи даже заглянул ей в рот, и уже без удивления даже там обнаружил за щекой пластинку с заклинанием - похоже, трансмутирующим.    - А ничего сиськи - заметил капитан.    - Я же просил без пошлостей - отозвался маг, хотя мысленно согласился. Несмотря на непривычный цвет кожи, обнажённая ведьма выглядела весьма соблазнительно.    - Да разве ж это пошлости? - удивился капитан. - Это сиськи. И очень неплохие, я бы даже сказал, роскошные... Жаль, что ведьме достались.    Проигнорировав его замечание, маг пробрался через завал и подошёл к капитану.    - А теперь посмотрим твою ногу...    - А я пока тоже... посмотрю - задумчиво произнёс Ралани, продолжая рассматривать женщину.    К счастью, рана действительно оказалась не тяжёлой, и яда на стреле не было, так что Магчи быстро закрыл её, вынув стрелу. Он как раз заканчивал, когда в помещение вошла Шан; проведя взглядом по присутствующим - и слегка задержав его на ведьме - она открыла рот...    - Нет - остановил её маг. - Что бы ты ни хотела сказать - нет. Тем более, что я представляю, что ты можешь сказать в такой ситуации...    Демоница надула губы, и тут снаружи послышались шаги.       Впрочем, новой схватки не последовало - это оказались стражники. Третий отряд, который явился на вызов одного из амулетов капитана чтобы собрать арестованных и улики.    - Хмм... - глядя на замотанную в чей-то плащ ведьму, задумчиво пробормотал капитан; его люди в это время обшаривали дом и его окрестности, а так же реквизировали транспортные средства - повозки, на которой они приехали, оказалось недотаточно для всех задержанных и конфискованного имущества.    - Хорошо - кивнул Магчи. Ралани удивлённо посмотрел на него.    - В смысле?    - В смысле я согласен за ней пока присмотреть. Ведьма же, и довольно сильная, от вас может и сбежать.    Стражник ухмыльнулся.    - Понятно...    - Нет - снова перебил его маг. - Ничего такого. Хотя си... грудь у неё действительно неплохая.       Мельком взглянув на амулеты бандитов и ведьмы, Магчи убедился, что они выполнены в одном стиле, серьёзно отличающемся от того, к которому привык он сам. К примеру, каждый амулет был дополнительно снабжён несколькими символами-контейнерами - мини-накопитель. Это объясняло, почему обычные люди с неразвитой Се смогли так долго использовать магию, и являлось основой для ещё одного обвинения, помимо нападения на стражей порядка - подобные амулеты были нелегальны. Их изготовление и хранение без разрешения каралось не столь строго, как демонологических, но в таком количестве вполне тянуло на смертную казнь, тем более если учесть, кто ими пользовался. Магчи обратил также внимание, что качество амулетов было намного выше типовых поделок, причём как по части заклинаний - пусть и маломощные, но для своего уровня они были весьма эффективны и не слишком энергорасходны - так и по качеству изготовления. Амулеты бандитов представляли из себя полированые каменные диски, на которые были нанесены выполненные из медной проволоки знаки заклинаний, и сверху - слой краски, служащий фиксатором проволоки и одновременно маскирующий магическую природу предмета. Просто, но эффективно.    Магчи вызвался присмотреть за ведьмой не только потому, что стражникам было сложно её контролировать. Это тоже было правдой, но не единственной и даже не главной причиной - в конце концов, у них есть свои методы. Мага интересовали её системы, использованные при создании амулетов. Как и в случае с Медленно живущим, он не упускал случая узнать что-то новое, благо, в отличие от официальных городских ведьм, у этой определённо можно было чему-то научиться. В своей способности получить требуемую информацию он не сомневался - в конце концов, ведьма должна радоваться уже тому, что её расспрашивают в относительно комфортных условиях, а не держат в кандалах в камере.    Да и, признаться, парню просто было любопытно, кто она такая и откуда взялась. В конце концов, он раньше никогда не видел вживую чернокожих людей, только читал о таких.    На огромной территории Империи, самого большого государства в мире, проживают разнообразные племена - от столичной знати до диких племён дальнего юга, до сих пор промышляющих каннибализмом. И не только люди... Некоторые племена дрейков добровольно вошли в состав Империи, а ещё в столице есть небольшой закрытый для посторонних анклав итиров. По легендам, именно с союза с ними начиналась нынешняя Империя... Хотя о подробностях официальная история умалчивает.    В любом случае, Магчи доводилось, пусть и мельком, видеть желтокожих и краснокожих людей, но не чернокожих, так что неудивительно, что он заинтересовался.       Вернулся отлучившийся куда-то - видимо, обыскивать здание и допрашивать пленников на месте - капитан.    - Ну, что? - поинтересовался Магчи.    - Головы полетят... - отозвался Ралани. - Вот, сам посмотри, что у них нашли.    Он продемонстрировал Магчи странную стрелу с каким-то обломаным штырьком вместо наконечника.    - И что это такое? - осведомился тот.    - Ты не знаешь? - удивился тот.    - Отдельного предмета "нелегальные товары" у нас не было - с оттенком язвительности заметил Магчи. - А моя специализация лежит в другом поле. Так что это такое?    - "Сломанная стрела". Запрещённое оружие, предназначенное для уничтожения бронированых целей - сообщил капитан. - Вот, смотри.    Подняв один из лежащих в кучке ножей, стражник прикоснулся к нему концом стрелы. Незамедлительно та вросла в металл; лезвие ножа словно проела коррозия, а сломаный штырь, превратившись в довольно длинный острый шип, пророс с другой стороны.    - Поглощает железо и восстанавливает изначальную форму - пояснил капитан. - Прорастая в тело. Дрянь та ещё, так что повсеместно запрещена. За изготовление либо хранение - каторга либо повешение. А у них тут целый ящик таких наконечников... В общем, удачно прогулялись.       Обратно к штабу стражи, он же городская тюрьма, заметно увеличившися отряд шёл уже не только не скрываясь, но и даже скорее выставлясь напоказ - и выставляя свою "добычу". Кажется, из окон окрестных домов, прикрытых ставнями, за ними следили, но Магчи сосредоточился на ведьме. Его не оставляло подозрение, что она всё ещё способна что-то выкинуть, даже несмотря на то, что спрятать ещё один амулет вроде бы просто негде.    - Шан - обратился он к фамильяру - отпей у неё энергии, чтобы не могла использовать ничего серьёзного.    Демоница с готовностью наклонилась к бессознательной женщине и впилась в её губы в глубоком поцелуе.    "Фу, какая гадость..." - скривился маг, отвернувшись. Впрочем, свою задачу поцелуй выполнил - даже если ведьма ухитрилась-таки спрятать где-то амулет, на то, чтобы им воспользоваться, сил ей уже не хватит. По крайней мере, в ближайшие часы - а там можно будет и повторить...    Хотя "перекармливать" демоницу тоже не стоит. Она и так слишком сильна, и увеличивать её силу дальше... как минимум преждевременно. Вот если бы демонолог сам был достаточно силён, чтобы её полноценно контролировать даже без ограничителя...    Стоило на секунду задуматься, и объект его размышлений принялся заигрывать со стражниками - кажется, со всеми сразу. Разумеется, не упуская возможности лёгкими касаниями вытягивать из них порции энергии... Впрочем, Магчи беспокоило другое.    - Шан, прекрати - приказал он. - Из-за тебя сейчас телеги столкнутся.    Демоница немедленно вернулась к хозяину и попыталась его приобнять; он отстранился, но и так ощутил на себе множество завистливых взглядов, как стражников, так и обывателей из окон.       - Это ещё что за чудо-юдо? - удивлённо произнёс Мартин, когда демоница уложила всё ещё бессознательную ведьму на диванчик.    Учитывая, что бывший солдат образования не получал и в дальних землях не бывал, зато уже наблюдал некоторые эксперименты хозяина, вопрос был вполне естественным.    - Просто человек - ответил Магчи. - Откуда-то с юга, там все такие чёрные. Ведьма, в рейде с капитаном арестовали, и я взялся присматривать.    - О как... - хмыкнул слуга. - Эт, конечно, не моё дело, вашмагичество, но завел б ты уже себе нормальную бабу...    - Это действительно не твоё дело - сухо отозвался маг.       Когда ведьма пришла в себя, в первую очередь она негромко, но эмоционально пробормотала что-то на неизвестном Магчи языке, - определённо ругательство - и только затем стала осматриваться.    - Это не похоже на тюрьму - с лёгким акцентом произнесла она.    - Это мой дом - ответил маг. - Можешь считать, что тебе крупно повезло - ты меня заинтересовала.    Женщина хмыкнула и выпрямилась, выставляя грудь. Магчи вздохнул.    - Не в этом смысле. Меня заинтересовали твои амулеты и устойчивость к магии... Да и вообще, нечасто у нас бывают гости с далёкого юга.    - И чем же жалкие хитрости ведьмы из диких земель могли заинтересовать дипломированого имперского мага? - с лёгчайшим оттенком издёвки осведомилась чернокожая.    - Тем, чего я мог не знать - спокойно ответил хозяин. - Вся современная магия начиналась с ведьм и сбора обрывков знаний, и глупо было бы утверждать, что мы знаем всё.    - Возможно, я и смогу тебя чему-то научить... - протянула ведьма, соблазнительно потягиваясь.    - Шан, похоже, ты больше не одинока... - вздохнул Магчи. - Повторяю, ты интересуешь меня не как женщина, а как источник информации, так что хватит этих заигрываний. С моим фамильяром я к ним устойчив. А у тебя есть два варианта действий - или слушаться меня и надеяться, что сможешь заинтересовать достаточно, чтобы я замолвил за тебя словечко, или сразу отправляться в руки имперского правосудия. Учитывая, что только во время рейда было нападение на сотрудников стражи и хранение запрещённых амулетов, в лучшем случае остальным светит каторга, а тебе - роль материала для экспериментов. Большинство магов не идиоты так серьёзно нарушать закон, так что подопытных с с развитой Се всегда не хватает...    Последним, впрочем, Магчи скорее запугивал. Хотя подобная практика действительно существовала, но прибегали к ней очень редко - слишком нерациональное применение ценного человеческого ресурса, который можно обучить и поставить на службу Империи, дабы службой искупали преступления.    - Обед готов - сообщил с кухни слуга. - На две персоны.    Ведьма перевела взгляд с демоницы на мага, вопросительно посмотрев на последнего. Он кивнул.    - Пойдём.       - Для начала, представимся - произнёс маг, как и его "гостья", быстро прикончив еду. - Меня зовут Магчи Сарай.    - Я знаю - кивнула женщина. - Лакша. Чёрная Лакша.    Возникшая рядом демоница хмыкнула; Магчи, подняв бровь взглянул на неё.    - Это название ядовитой змеи - пояснила фамильяр.    - Прозвище, значит - хмыкнул маг. - Ну, ничего не имею против змей, паук был бы хуже... А имя?    Ведьма не ответила. Впрочем, парень решил не настаивать, вспомнив о том, что у некоторых племён юга распространены верования, что зная имя, человека можно проклясть или подчинить своей воле. В конце концов, её имя ему не особо и нужно - не жениться же он на ней собирается...    - Да, хочу спросить - вместо того, чтобы назвать имя, произнесла ведьма... ну, пусть будет Лакша. Или Чёрная... - Что с моей одеждой?    - В ней было слишком много амулетов, так что я был вынужден от неё избавиться - ответил Магчи.    - Могу я получить что-нибудь взамен? Не то, чтобы я жаловалась, могу ограничиться и этим плащом...    Она снова выставила вперёд грудь, позволив ткани слегка соскользнуть. Магчи вздохнул. Женщину можно было понять - она пыталась упрочнить своё положение любым способом - да и зрелище было вполне привлекательным, но после общения с Шан это несколько раздражало. Хотя, конечно, нормальная женщина - это совсем не то, что демоница...    - Мартин купит что-нибудь подходящее, я ему уже сказал. А пока что ограничься этим.    Чёрная кивнула.       - Это и есть одежда для меня? - осведомилась ведьма, держа в руках длинную, но почти прозрачную сорочку из тонкой, но плотной ткани. Магчи кивнул.    - Хмм... Соблазнительно - задумчиво, но с явным одобрением произнесла Шан.    - Просто под ней будет видно, если попытаешься что-то спрятать - в очередной раз вздохнул маг. Когда он поручил слуге купить что-то из тонкой ткани, ожидал подобной реакции, но не думал, что одеяние будет настолько откровенным. Хотя, безусловно, зрелищно... И экзотично. - Ты всё-таки под арестом, и я за тобой слежу.    Ну, если быть точным, следить за "гостьей-пленницей" маг поручил фамильяру... но это несущественные детали.    - Ну, приступим к занятиям - произнёс маг, когда Лакша оделась.       Женщина делилась знаниями очень неохотно, стараясь вытянуть какие-то знания из Магчи, однако он терпеливо и упорно продолжал давить, не забывая напоминать пленнице о её положении. У него сложилось впечатление, что дело не в том, что он, по сути, является её тюремщиком и надзирателем, а в самом отношении ведьмы к знаниям - похоже, для неё это было чем-то тайным и сакральным, только для избранных. Впрочем, несмотря на это и на то, что её магические познания в основном фокусировались на принципах работы с малой энергией и экономии энергии, прогресс был. Разумеется, в Школе преподавали методы экономии энергии, но основной фокус был на глубоком изучении и практических навыков по специальности, так что подобные тонкости студенты изучали отдельно, по собственному желанию. А учитывая, что Магчи и так помимо основной дисциплины изучал целительство и алхимию, времени на это у него просто не оставалось.    В любом случае, Магчи тщательно записывал полученную от ведьмы информацию, пока не решил, что на сегодня достаточно.    - Хорошо - кивнул он. - Пока хватит. Я пока проверю это - он постучал пальцем по записной книжке - а ты можешь передохнуть.    Он действительно собирался проверить информацию, но помимо этого - проверить, как будет вести себя пленница, когда его нет рядом. Человекоподобность Шан, которая присматривала за ведьмой, в данном случае играла ему на руку - если Чёрная не знает, что находится в обществе демона, и планирует бегство, то наверняка попытается воспользоваться "возможностью". Магчи даже специально указал фамильяру делать вид, что наблюдает не особо внимательно - он хотел выяснить, что на самом деле на уме у ведьмы, и, возможно, преподать ей урок на будущее.       Отрабатывая полученную информацию, маг несколько увлёкся, и стук в дверь дошёл до него не сразу.    - Что такое? - наконец, откликнулся он.    - Ужин готов - сообщил слуга. - И, это... Бабы ваши там...    Магчи хмыкнул.    - Сейчас буду.    Что-то, видимо, всё же произошло, но судя по тону слуги - ничего серьёзного. Парень привёл лабораторный стол в порядок и вышел из помещения.    Первым, что он услышал, войдя в гостиную, было тяжёлое дыхание женщины. Ведьма лежала на полу, на спине, а на её животе, прижимая руки Лакши к полу, сидела Шан. Демоница явно испытывала удовольствие от ситуации, что же до ведьмы... По ней сложно было понять, как воспринимает своё положение она.    - Что именно произошло? - осведомился демонолог у фамильяра.    - Она захотела в туалет - сообщила демоница. - Когда вышли на улицу, ударила меня магией и попыталась сбежать.    - Ударила магией? Ты забрала амулет?    Демоница отрицательно мотнула головой.    - Амулета не было.    - Это как "амулета не было"? - нахмурился маг. - Тогда как она применила магию?    Шан пожала плечами.    - Спроси у неё...    "Очень, очень интересно... Я был прав, что решил присмотреть за этой ведьмой" - подумал Магчи, приседая рядом с женщиной. - "А если это правда... Мне светит звание магистра в рекордно короткие сроки".    - Продолжай её держать - приказал он фамильяру и приступил к тщательному обыску.    Как и сказала демоница, ничего обнаружить не удалось - даже татуировок, которые теоретически можно использовать в качестве заклинаний. Однако в данном случае отрицательный результат - положительный результат.    - Чудно - довольно заметил маг, закончив обыск и взяв заодно образцы крови и волос. - Несмотря на твою глупую попытку бегства, я не стану сдавать тебя страже, и на первый раз даже не буду наказывать - тебе удалось меня достаточно заинтересовать. Если не будешь больше делать глупостей, всё будет прекрасно... Так что вставай и идём ужинать. Шан, отпусти её.    Демоница встала; ведьма тоже попыталась встать, но далось это ей с трудом.    - Шан, верни ей немного сил - хмыкнул Магчи. - Чтобы хоть на ногах держалась...       Всё оставшееся до конца дня время Лакша хранила молчание. Маг не напирал, давая ей возможность объективно оценить ситуации и понять - что бы не говорила гордость или предрассудки, единственный разумный выход - сотрудничество. В качестве жеста доброй воли - а заодно демонстрации уверенности, что сбежать ей всё равно не удастся - он не стал прибегать к таким экстремальным мерам, как связывание её на ночь, или что-то подобное. Вместо этого он просто не стал на ночь запирать Шан в круге, ограничившись печатью Приказа. Хотя ему и не нравилось предоставлять демонице больше свободы, чем обычно, правилами техники безопасности это вполне дозволялось; многие демонологи и вовсе не запирали своих фамильяров в круг. Хотя, с другой стороны, фамильяры большинства демонологов значительно слабее... В любом случае, в данных обстоятельствах это выглядело оправданным.    Слуга приготовил для гостьи-пленницы постель в соседней комнате, и Магчи тоже отправился спать.       Он проснулся, кажется, раньше, чем успел уснуть. И...    - Шан, кыш - раздражённо произнёс маг, бесцеремонно выталкивая соседку из кровати. - Хм?    Это была не Шан. Под его одеяло проскользнула Лакша, и это определённо не было сном. В первый момент демонолог решил, что ведьма решила попытаться укрепить свою позицию в доме телом, но затем обратил внимание на кое-какие детали и вздохнул.    - Ложись - приказал он тяжело дышащей женщине. Та послушно легла на спину, раздвинув ноги, однако маг лишь прикоснулся ладонью ей к груди, другой рукой взявшись за один из амулетов на цепочке вокруг шеи, с которыми не расставался даже во сне. Несмотря на высокую устойчивость ведьмы к магии, которую она продемонстрировала во время стычки, аспектное отравление повлияло на неё очень сильно... Даже слишком сильно.    Усыпив женщину - заклинание действовало на неё плохо, пришлось поднапрячься - Магчи просканировал её Се.    "Как и следовало ожидать" - мысленно хмыкнул он. Текущее состояние Лакши было вызвано не той небольшой порцией энергии, которую она получила от Шан по его приказу; демоница определённо успела воздействовать на ведьму дополнительно. И хотя ситуация действительно была соблазнительной, подыгрывать демонице маг решительно не желал, так что... Немного почистив Се женщины, маг отнёс её на выделенную ей постель.       С утра, за завтраком, Лакша смотрела на хозяина дома с подозрением, и даже, кажется, с опаской. Странная реакция, но Магчи не мог похвастаться хорошим пониманием женщин, тем более, из экзотических культур... о которых, кстати, тоже нужно будет расспросить.    В любом случае, порассматривав мага так, словно опасалась, что под его обликом может скрываться неведомый монстр, ведьма перевела взгляд на стоящую отдельно пустую тарелку.    - Завтрак непременно кто-нибудь прервёт - пояснил заметивший её взгляд маг, откусывая кусок яблока - и, вполне возможно, присоединится за столом. Вот и поставили заранее.    Лакшми с явственным сомнением хмыкнула, и тут в дверь позвонили. Слуга невозмутимо прошёл открывать и вернулся вместе с Ралани.    - Будь здоров - поздоровался он с хозяином, на пару секунд задержав взгляд на ведьме.    - Присаживайся уж - хмыкнул маг. - Что на этот раз? Или просто позавтракать?    - Всего понемногу - отозвался стражник, послушно следуя указанию хозяина. - С ней проблем нет?    Он кивнул в сторону ведьмы.    - Всё в пределах ожидаемого. Справляюсь.    - Это хорошо... - кивнул капитан, и, вопреки ожиданиям Магчи, не стал делать пошлых намёков, а просто принялся за еду.    - Да - сообщил он, опустошив тарелку - я тут беседовал с командором, и он просил тебя зайти.    Магчи кивнул покидающему дом стражнику и задумался. Брать с собой в гарнизон ведьму никак нельзя, и оставлять её без надёжного присмотра тоже нельзя; значит, придётся оставить с ней Шан, позаботившись о Приказе и Запрете, а свою безопасность обеспечивать самому. Н-да, даже выход в город приходится отдельно обдумывать с точки зрения безопасности...    Поскольку его "лошадь" сейчас была недоступна, в крепость маг отправился пешком - на всякий случай прикрывшись фантомом. И по дороге случайно уловил отрывок примечательного разговора.    - Ты что это, ирод, с моей кобылой удумал? - возмущённо произнёс слегка окающий мужской голос.    - А чего она, беспутная, глазками хлопает? - отвечал ему второй мужской голос, помоложе и побасовитей. Эмм... Демонолог понял, что кое-что не учёл в маскировке - хотя фантом скрывал внешний вид, но аура демоницы оставалась. А вот, похоже, и эффект проявился. Неожиданный...    Впрочем, этот мелкий инцидент надолго его мысли не занял, тем более, что вскоре он уже стоял перед воротами крепости.       - Сработали твои амулеты - сообщил командор. Демонолог нахмурился, резко переключаясь в "деловой режим".    - Подробнее - коротко произнёс он.    Командор слегка поднял бровь, но комментировать тон мага не стал.    - Ночью при смене караула у сменяющего сработал амулет обнаружения демонов. Он сразу сообщил об этом, при проверке ничего обнаружено не было, но через полчаса срабатывание произошло в другой точке. Затем ещё несколько раз в разных местах. Цвет срабатывания везде одинаковый, уровень отклика - низкий.    - Почему сразу меня не вызвали?    - По оставленному вами описанию функций амулета, демон слабый, а срочный вызов оказал бы не лучшее влияние на мораль. Явных проблем он пока не вызвал, так что я решил вызвать вас непрямым методом, чтобы не будоражить солдат. О функциях амулетов они не знают.    - В целом, разумно - немного подумав, согласился Магчи. - Ладно, посмотрим, что за пакость у вас завелась и откуда взялась...       В общем-то, ситуация была неудобной - действовать приходилось без прикрытия в виде фамильяра, и даже без охраны в виде солдат гарнизона, поскольку информация о демоне в крепости должна была остаться в секрете - по крайней мере, до того момента, как демонолог его обезвредит. Впрочем, это жизнь, и она регулярно подбрасывает неудобные ситуации - с этим нужно уметь справляться, а не жаловаться на несправедливость. Так что Магчи укрепил личные защиты и взялся за дело.    В первую очередь он обошёл места, где срабатывали его сигнальные амулеты. Остаточные эманации в большинстве своём уже рассеялись, но в последних местах удалось кое-что обнаружить; похоже, демон низший, принадлежит к аспекту Болезни или Порчи. И, судя по всему, порча амулета связи - именно его "заслуга"...    Охота на низшего демона - занятие не самое сложное, хотя достаточно нудное и, разумеется, не лишённое опасности. Главное, разбираться в вопросе... Учитывая, что аспектная принадлежность демона была магу примерно известно, остальное было делом техники.    Сперва Магчи создал "загонную сеть", разложив в разных частях крепости амулеты, отпугивающие демона и направляющие его в нужном направлении. Против более-менее сильного порождения Иного это было бы бесполезно, но против низших демонов того уровня, на который демонолог оценил объект охоты, работало прекрасно. Затем - три амулета-манка, окружённых заклинаниями-ловушками; и то, и то было двойным, рассчитанным на оба потенциальных аспекта. Несмотря на потребовавшееся количество амулетов, энергии они отнимали не так много, благо после подписания пары бумаг командор дал разрешение на использование АЭС крепости.    Наконец, разложив колдовскую сеть, Магчи активировал её и принялся ждать. Ждать пришлось на удивление недолго - буквально через какие-то пару минут одна из ловушек дала отклик о срабатывании, и маг поспешил на место.    В центре проступивших на каменном полу слабо сияющих символов заклинания, поджав лапки, сидел большой чёрный таракан и угрюмо глядел на мага. Сложно сказать, как ему это удавалось... Однако это отметил даже командор.    - Ишь, как смотрит - заметил он. - Но откуда эта тварь у нас взялась?    - Разберёмся... - сообщил маг. - Вот сейчас этим и займусь.       По показаниям демона - для обеспечения достоверности которых Магчи приложил достаточно усилий - он был принесён в крепость в амулете, а затем освободился и принялся выполнять полученный заранее Приказ - повредить амулет связи, а дальше действовать по желанию. Что за демонолог призвал его и заключил в амулет, бес не знал.    - Негусто - подытожил командор. Демонолог кивнул.    - Согласен. Но кое-что узнать удалось... Для начала нужно провести полную проверку всех систем крепости, и выяснить, у кого портился принесённый со стороны амулет. Впрочем, не буду вас учить... Я своё дело сделал, полагаю, дальше справитесь без меня... До новых происшествий. Полагаю, сейчас мои услуги вам больше не нужны?       Командор продолжил заниматься актуальными проблемами безопасности, а Магчи поспешил домой - у него имелись свои проблемы, не менее актуальные. Каждая лишняя секунда, которую его фамильяр проводит вне круга и без присмотра - дополнительный повод для беспокойства... Как говорил его куратор, "демонолог, который привыкает и перестаёт беспокоиться о таких вещах, с высокой вероятностью в ближайшее время перестанет быть демонологом и станет трупом".    Впрочем, в этот раз за время его отсутствия ничего не произошло - во всяком случае, ничего серьёзного. Убедившись, что в доме всё в порядке, маг вернулся к вчерашнему занятию - допросу ведьмы.    - Итак, моя драгоценная - произнёс Магчи; Лакша вздрогнула. - Начнём с самого интересного. Моя фамильяр утверждает, что ты попыталась воздействовать на неё магией без амулета. Каким образом тебе это удалось? Сама прекрасно понимаешь, способов надавить на тебя у меня предостаточно, но я предпочёл бы решить все вопросы мирно, если это возможно. Хотя, с другой стороны, терпение моё небезгранично, так что лучше не тяни.    На лице ведьмы отразились раздирающие её противоречивые мысли и желания. Наконец, она привела мысли в порядок и вздохнула.    - Ты знаешь о лемурах?    - Полумифические существа, якобы обитающие в южных джунглях - кивнул Магчи. - Якобы выглядят как мохнатые карлики, живут на деревьях и владеют какой-то своей особой, лесной, магией. Иногда похищают девушек... якобы.    Хотя его слова были исполнены скептицизма, нельзя сказать, чтобы парень считал истории о лемурах глупостями; просто он считал, что зерно истины в шелухе историй невелико, и отыскать его затруднительно.    - Всё именно так - кивнула ведьма. - Временами похищенные возвращаются домой, принося с собой знания.    Маг хмыкнул.    - И как они выглядят?    - Я их не видела - отрицательно мотнула головой Лакша. - У них училась моя... наставница.    Магчи снова хмыкнул, на этот раз мысленно, и сделал себе пометку сегодня же проверить образцы тканей. Ведьма помедлила, затем продолжила.    - Лемуры почти не пользуются для магии амулетами и написаными заклинаниями; они, как и древние гиганты, могут свободно создавать заклинания в уме. Люди так не могут, но... Если очень долго практиковаться, можно научиться использовать одно-два заклинания без амулетов. Это сложно, не так удобно, не так эффективно, но возможно.    - Продемонстрируй - предложил Магчи, активируя защиту.    Лакша уставилась на лежавшую на столе ложку; через пару секунд та резко сорвалась со стола, ударившись о стену.    - Великолепно - довольно улыбнулся Магчи. - Похоже, мы с тобой всё-таки начинаем срабатываться и налаживать отношения...       Он действительно так считал. Лакша рассказывала всё так же скупо и неохотно, но прогресс определённо был. И хотя информация, которую удалось у неё выцедить, несколько убавила энтузиазм мага, но всё равно выглядела золотым шансом на сверхбыстрое получение магистерского звания...    "Очень долго" в случае самой Лакши было десятью годами, за которые она смогла отработать "мыслеобраз" всего одного заклинания. Магчи подозревал, что она может скрывать ещё одно или даже два, но всё равно это действительно было долго. Впрочем, вполне возможно, что научный подход и подробное изучение позволят резко сократить срок обучения... Да и в любом случае, сам факт весьма и весьма интересен и многообещающ.    Магчи подробно записывал всё, что рассказывала ведьма, планируя сообщить в Школу только после того, как изучит вопрос, а затем - на всякий случай - закрепит у имперского нотариуса. Всё же кража открытий - не такое редкое уж редкое явление, к сожалению...    "Между прочим, насчёт "сообщить"... Я забыл спросить у командора, что там с гонцом" - подумалось магу. - "Ладно, завтра... И ещё не забыть наказать Шан".       До вечера он успел ещё проверить взятые у Лакши образцы крови и волос и без удивления обнаружил там отклонения от нормальных показателей обычного человека. Причин тому могло быть множество, но в свете её рассказа о лемурах выделялся один вариант; впрочем, всего лишь вариант. Пока что все гипотезы имели равные права на существование.       На завтрак снова заявился капитан. По впечатлению Магчи, он просто хотел поглазеть на ведьму в просвечивающей одежде, выдавая это за проверку. Никаких новостей стражник не принёс - зато их принёс посыльный, появившийся сразу после его ухода: командор выяснил, кто принёс в крепость амулет с демоном. Магчи поспешил на встречу.    На этот раз он предпочёл прокатиться в коляске, прихватив с собой Лакшу - просто оставил ведьму ждать его возвращения у ворот крепости. Пешком идти довольно долго, а время может быть дорого...    Как выяснилось, опасный амулет принёс из города один из солдат. По его словам, он честно выиграл его в карты, однако у кого - вспомнить не мог. Когда Магчи восстановил его память, солдат вспомнил "неподвижное лицо". Тупик...    - Капитан Ралани тоже ищет этих амулетчиков - заметил маг - но пока результатов нет. Нам всем следует быть настороже... Неизвестно, что ещё они могут устроить.    - Я увеличил количество амулетов-детекторов - сообщил командор. Маг кивнул.    - Разумно. А что с гонцом и сообщением?    - Он всё ещё не вернулся, и я послал нового, с вооружённой охраной. Медленнее, но надёжнее...    - Понятно... - пробормотал маг. - Возможно, мне следовало ехать с ними.    - Думаю, это излишне - хмыкнул командор.    - Надеюсь...       По дороге обратно Магчи был молчалив и задумчив; он пытался понять, как можно зацепить "амулетчиков-демонологов", но ничего дельного в голову не приходило. Хоть к богам за советом обращайся... Между прочим, а ведь он обещал жрецу навестить его.    Магчи постучал пальцами по дереву коляски. Хмм...    - Везде дурят - хмыкнул он. Лакша вопросительно посмотрела на него.    - Дерево - пояснил он. - Тут, якобы, дубовая отделка, а на деле - вот...    Он снова постучал пальцем по тому же месту.    - Не понимаю - покачала головой ведьма.    - Ну, да - хмыкнул маг. - У тебя-то на родине, небось, ни дубы, ни сосны не растут... Да и плотницкому делу тебя вряд ли кто учил.    - А тебя? - фыркнула женщина.    - Само собой - пожал плечами Магчи. - Я в Школу, всё-таки, не совсем уж ребёнком пошёл... Кое-чему научиться успел. Впрочем, чего уж теперь... Всё равно мне эта коляска даже за меньшие деньги, чем стоит, досталась.    - Погоди... - медленно произнесла ведьма. - Хочешь сказать, ты из семьи плотника?    - Ну да, а что? - немного удивлённо спросил Магчи.    - И что сейчас с твоими родителями?    Парень слегка нахмурился. Почему она вдруг так заинтересовалась? Впрочем, он ответил.    - А что с ними станется? Ни войн, ни эпидемий в наших землях давно не было, так что живут спокойно. Я им потихоньку деньги посылаю, по возможности. Не видел давно, правда, но письма присылают. Пожалуй, съезжу повидаться, как смогу... - задумчиво добавил он.    Лакша отвернулась.       Докапываться до причин странного поведения ведьмы Магчи не стал, но - отметил. Он вообще внимательно изучал её, как интересный объект исследований, и опасного, но потенциально полезного человека. Если удастся наладить с ней отношения, можно будет взять в ученицы. Плюс изучение безамулетной магии... Определённо, звание магистра практически в руках - хотя работать придётся много. Но работы, тем более интересной, парень никогда не боялся... Хотя возможные сложности с ведьмой его и беспокоили. Как и демонов, недооценивать её он не собирался.    - Прошу прощения, могу я задать несколько вопросов? - неожиданно обратилась Лакша к хозяину, когда они отобедали.    - Спрашивай - пожал плечами маг.    - Как ты стал учиться магии?    - В смысле, как попал в Школу? - уточнил Магчи. Женщина кивнула. - Мне повезло... Хотя сперва я думал, что это самый неудачный день в моей жизни. В общем-то, мне изначально повезло в том, что Се развивалась скачкообразно. Мне было девять лет, когда произошёл скачок и я привлёк внимание демона... Если бы способности проявились во младенчестве, я бы вообще никак не мог сопротивляться. К тому же в моём случае демон решил действовать осторожно, и выманить меня из дома, а так мог бы просто прикончить всех, кто находился рядом.    - В любом случае, я попал под действие зова. И тут мне снова повезло, дважды: во-первых, родители заметили что-то подозрительное, а во-вторых, в то время у нас в деревне отдыхал жрец белых богов. Он буквально в последний момент успел отогнать демона...    Магчи непроизвольно поёжился.    - Ну а если кто-то подобным образом подвергся нападению демона и сумел его пережить, это уже можно считать приглашением в Школу - завершил он. - Это и почётно, и необходимо, тем более что любое существо с развитой Се всегда будет привлекать внимание демонов. Вот я и решил защищать от них людей... ну, и не только людей. Обычная история для выходца из крестьян, в общем-то...    Лакша промолчала, но Магчи заметил, как она стиснула зубы. Определённо, что-то личное... Но давить не стоит, лучше подождать.    - Что ты собираешься делать со мной дальше? - снова спросила она после паузы. - Когда разузнаешь всё, что хотел?    - Если будешь себя прилично вести, то либо рекомендую на обучение в Школу, либо возьму в личные ученицы - ответил маг. Щека ведьмы дёрнулась. - Хмм? Не хочешь? Ну, посмотри сама. Выпускники школы выходят из-под юрисдикции светских властей и отвечают только перед советом магов; конечно, прошлые преступления учтут, но лучше отрабатывать их, работая магом в каком-нибудь диком углу, чем каторжником в каменоломнях, разве нет? Да и вообще, это хорошая карьера. Тем более, как я погляжу, ты и сама тянешься к знаниям... А что до возраста - это не проблема, в Школу принимают всех, у кого есть хорошие способности. Содержание - за счёт государства.    - В чём твоя выгода? - скептически осведомилась женщина.    - Я тоже люблю новые знания. А если ты про то, почему я предпочёл бы сдать тебя в Школу, а не в суд - всё просто. Тем, с чьей подачи в Школу зачисляется новый ученик - или ученица - полагается небольшое вознаграждение. Хотя я предпочёл бы всё же взять тебя в личные ученицы.    - Почему?    - Во-первых, так я смогу продолжить исследовать твою способность применять магию без амулета, а во-вторых... Ты знаешь имперскую систему рангов магов?    - Более-менее. Ученик, маг, магистр, архимаг.    - Не совсем. Подмастерье, ученик, ассистент, маг, магистр, архимаг. Первые три знаменуют стадию обучения, вторые три - прогресс мага. Выпускник школы получает звание полноценного мага и ряд привилегий, но должен семь лет отслужить государству там, куда его назначат. Собственно, этим я сейчас и занимаюсь. Следующий ранг - магистр, его получает маг, имеющий значимые научные достижения и либо отработавший в Школе учителем как минимум год, либо имеющий личного ученика, получившего звание мага.    - А архимаг? - поинтересовалась Лакша, поскольку Магчи умолк.    - Ряд значимых достижений в различных дисциплинах и ученик, достигший звания магистра. Архимагов на всю Империю всего десять человек, но это очень уважаемые люди... Теоретики, в основном. И советники Императора.    - И насколько они сильны?    - При чём тут "сильны"? - удивился Магчи. - Маг должен быть умным, а не сильным. Хотя, конечно, сила и не повредит... - он вздохнул, вспоминая, через что пришлось пройти с момента прибытия в город - но это вторично. Главное - ум...    Он постучал себя пальцем по виску.    Ведьма недоверчиво посмотрела на него. Открыла было рот, чтобы спросить ещё что-то, но затем снова закрыла. Помолчала и слегка поклонилась.    - Благодарю за ответы.    "Серьёзный прогресс..." - удовлетворённо отметил Магчи.       - Ладно, об этом пока хватит - кивнул маг, закрывая записную книжку. - У меня уже достаточно материала для отработки на ближайшие дни, если не недели. Переключимся на другую тему. Можешь что-то рассказать о своей родине?    Женщина напряглась, и Магчи поспешил добавить:    - Ничего особенного, просто мне любопытно - я не путешествовал, и видел собственными глазами мало что. Если не хочешь, можешь не рассказывать, но я был бы признателен.    - Хорошо - помедлив, кивнула Лакша. - Я понимаю. У нас... Всё по другому. От обычаев до растений... А здешние места, пожалуй, полная противоположность тех, где я родилась. Здесь - камень, там - деревья; здесь - прямые улицы и каменные дома, там - разбросаные как попало хижины и заросшие тропы; здесь - сухо и прохладно, там - жарко и сыро... Здесь спокойствие, там - тревога...    Она вздохнула.    - Хотя формально моя родина - часть Империи, но у нас правят старинные обычаи, а не Имперские законы. Общего разве что то, что колдуны и ведьмы стоят над законами и обычными людьми... Да, они защищают людей от тварей и болезней джунглей, но...    Она умолкла.    - Насколько я понимаю, ты сама из этого сословия - хмыкнул маг. Ведьма медленно и с достоинством кивнула.    - Да. Такова моя кхама... судьба. Но это не заставляет меня любить... коллег.    Магчи молча вопросительно смотрел на женщину; вздохнув, она продолжила.    - Полагаю, будет справедливым рассказать... История в обмен на историю.    Лакша прикрыла глаза и помолчала, видимо, вспоминая. Магчи ждал.    - Как я уже сказала, - наконец, произнесла она - в наших землях колдуны и ведьмы - высшее сословие, и их слову никто не перечит. Но у нас нет чего-то вроде вашей Школы; магические знания передаются от отца к сыну, от матери к дочери. Но, разумеется, далеко не всегда у детей магического сословия есть способности; зачастую у них и вовсе нет своих детей. Однако род должен продолжаться, и знания - сохраняться, так что они берут приёмных детей из тех, у кого есть дар. Это честь и обещание лучшей жизни...    Она глубоко вздохнула.    - Однако не все понимают своё счастье...    Эти слова были наполнены ядом и столь сложной и насыщенной смесью чувств, что Магчи даже вздрогнул и удивлённо посмотрел на ведьму. Перебивать, впрочем, не стал.    - Мне было пять лет, когда за мной пришёл демон. Сейчас я знаю, что это был низший, но для бедных шакми, не владеющих даже простеньким амулетом, это мог быть и сам повелитель преисподней - мы всё равно ничего не могли ему противопоставить. Разве что мотыгу...    - И тут появилась ведьма... - пробормотал Магчи. Не пытаясь перебить Лакшу, просто себе под нос, но она ответила.    - Верно. Зелёная Гламма прогнала демона и предложила взять меня в ученицы и приёмные дочери. Однако я не хотела уходить куда-то от родителей с этой незнакомой женщиной, и она ушла. Я помню, родители удивлялись, что она не стала настаивать...    Её губы скривились в чём-то, что, видимо, должно было изображать усмешку.    - Следующей ночью демон вернулся. Он убил всех, кто был в доме и рядом с ним, и когда я думала, что наступила моя очередь, снова появилась Гламма.    - Какое удачное совпадение... - снова пробормотал маг. - Гламма - это, случайно, не название паука?..    - Верно - повторила женщина. - Ей нужна была не просто ученица, а ученица верная и преданная, благодарная за спасение жизни.    Магчи помолчал.    - Знаешь, - наконец, произнёс он - вам бы пригодилось продвижение имперских порядков... И у тебя есть шанс этому посодействовать. Если интересует, конечно... Или тебя больше интересует месть?    - Месть? - подняла бровь женщина.    - Если ты в конечном итоге узнала, что к чему, явно не оставила это так - пожал плечами маг. - А если ты сейчас здесь, то попытка мести, скорее всего, была неудачной. В любом случае, со знаниями и социальным статусом имперского мага ты сможешь добиться много большего. И знаешь...    Он снова помолчал.    - Если ты решишь продвигать имперские законы, я, пожалуй, тебе постараюсь помочь, чем смогу. Даже если не захочешь становиться моей ученицей...    Женщина бросила на него задумчивый взгляд, хмыкнула, и вышла из комнаты.       При более подробном и глубоком изучении аномалии в образцах Лакши оказались следами магических модификаций Ка. Попытки добавить себе - или ученице, вспоминая рассказ о беспринципности её наставницы - сил, выносливости, скорости реакции... Модификации не слишком глубокие и эффективные, но заметные. И с возможными побочными эффектами, особенно ближе к старости... Как химеры долго не живут, так и подобные модификации со временем начинают работать не так, как рассчитывалось, потому в Империи их и почти не применяют. Не то, чтобы они были запрещены - просто оно того не стоит. Подобным пользуются разве что профессиональные солдаты и наёмники, которые всё равно не планируют дожить до старости, а в краткосрочной - относительно - перспективе шансы выжить серьёзно возрастают...    Это объясняло повышенную устойчивость женщины к магии, но Магчи сделал себе заметку поговорить с ней о возможной нейтрализации модификаций, насколько это сейчас возможно. Хотя бы выяснить, знает ли она, что эти модификации из себя представляют и чем грозят...    В любом случае, хотя отношения с Чёрной развивались неплохо, оставлять её без присмотра маг всё ещё не рисковал. Так что, когда ездил по делам, брал её с собой, оставляя ждать в коляске, под присмотром "лошади". А чтобы женщина не скучала, Магчи оставил ей книгу - читать ведьма умела, хоть и плохо. Последнее магу показалось странным, но определённо решившая приоткрыться женщина, заметив его удивление, сама пояснила, что практически вся её учёба шла устно, многое приходилось просто заучивать. В итоге маг предложил помочь ей в изучении письма и чтения - с долей неуверенности, но ведьма согласилась. Первый шаг к ученичеству был сделан...       По завершению еженедельного осмотра работниц борделя Магчи дал заключение "все здоровы", но вместо возвращения домой направился к дому жреца.    - Всё-таки решили навестить - одобрительно заметил тот, встречая гостя. - А дама чего же?..    - Не обращайте на неё внимания - поднял руку Магчи. - Пусть сидит.    - Нет, непорядок - решительно помотал головой хозяин. - И не беспокойтесь, уж с ведьмой-то я справлюсь, в случае чего. А заставлять женщину ждать на улице как-то нехорошо...    - Да я и сам справлюсь - заметил маг, отметив, что жрец в курсе того, кто такая Лакша. - Просто вам неудобства доставлять не хотел. Ладно, раз так...    Накинув на женщину халат из запасов жреца, они прошли в дом.    - По делам-то ко мне заходят то и дело, а вот просто в гости - редко - пожаловался жрец, усаживая гостей за стол. - Тем более, такие красавицы...    Он наклонился к уху Магчи.    - Это вы про неё в прошлый раз говорили?    Маг отрицательно мотнул головой и столь же тихо ответил.    - Нет.    - То есть и ещё одна есть? - хмыкнул жрец. - Однако...       Готовка в доме жреца была точно такой же, как и в доме мага - и по качеству, и по ассортименту. Единственно, здесь присутствовало немного вина - которое, впрочем, пила только ведьма. Маг предпочёл чай, а жрец - кофе.    - Благодарю за помощь в прошлый раз - сообщил маг. - Ваш амулет пригодился.    - Простите, - подняла руку Лакша - могу я кое-о чём расспросить?    - Разумеется, моя дорогая - добродушно кивнул жрец.    - Я издалека, и не совсем понимаю вашу работу. Чем вы занимаетесь?..    - Присматриваю за богами - ответил мужчина. - И даю им работу, чтобы они приносили пользу. Ты же знаешь о падении богов?    - Смутно - призналась женщина. - Я изучала в основном более практичные вещи.    - Как и все ведьмы, понимаю - кивнул жрец. В его словах не было пренебрежительного оттенка, свойственного общающимся с ведьмами выпускникам Школы. - Ну, когда-то боги и итиры правили миром, но затем боги начали войну на уничтожение. Причин мы не знаем, но сражения богов и их сторонников из числа итиров были столь грандиозны, что разрушали горы и осушали моря. Скопление островов Сатони, к примеру - остатки древнего континента, а на месте пустыни Линхо когда-то было море... Многие боги были уничтожены, а итиры оказались на грани вымирания. Осознав это, сильнейшие маги итиров, даже с разных сторон противостояния, объединились, и пленили своих бывших повелителей, чтобы прекратить бессмысленную войну и сохранить хотя бы то, что уцелело. Хотя боги были сильно ослаблены борьбой, но их пленение стоило гигантам дорого - почти все участники захвата погибли, а все силы уцелевших уходили на то, чтобы сдерживать пленников.    Однако всё это дало возможность возвышения новой силе. Нам, людям... Кто-то считает, что во времена господства богов мы были слугами гигантов, кто-то предполагает, что катаклизмы сражений отрыли некий проход, откуда и пришли наши предки, чтобы впоследствии расселиться по всему миру... Не знаю. Но после пленения богов люди стали набирать силу, а бывшие правители мира ничего не могли с этим сделать.    - А затем появился первый Император - заметил Магчи, поскольку жрец сделал паузу. Тот кивнул.    - Верно. Люди никогда не были едины, и различные племена постоянно грызлись друг с другом - тем более, последствия смутного времени давали о себе знать. Плодородные земли были немногочисленны, и за них приходилось сражаться... Человек, ставший впоследствии первым Императором, был вождём одного из крупных племён, обладавшим неплохими по тем временам магами. Земли его племени находились неподалёку от поселения итиров, и хотя гиганты вызывали у людей ужас, Император попытался договориться с ними, и ему это удалось. Прости за долгое вступление, красавица, но здесь мы и подходим к главному.    Жрец сделал ещё глоток кофе и продолжил.    - Несмотря на то, что что знания человеческих магов были крайне скудными, они не только могли предложить итирам хоть какую-то помощь, но и думали иначе, нежели гиганты, и обладали новыми идеями. Заточённые боги восстанавливали силы, и сдерживать их становилось всё сложнее - но если вода переполняет сосуд, проще отлить часть, чем прижимать крышку... Маги Императора вместе с итирами нашли способ. Выкачать из богов всю энергию было невозможно, но вот излишки, ослабив их - вполне. В результате гиганты могли продолжать сдерживать их, следуя заветам предков, а люди получили источник энергии... Ставший первым кирпичиком в будущее могущество Империи. Специалисты по работе с богами и стали первыми жрецами... Вернее, зрецами - "зрящими за богами". Ну а потом появились и другие способы использования богов на благо Империи...    - Использование труда арестованных - хмыкнул маг, и жрец снова кивнул.    - В точку. Наименее опасным из богов позволяют ненадолго взаимодействовать с миром, выполняя небольшие поручения. А мы, жрецы, присматриваем за ними, чтобы не натворили чего... И изучаем, по возможности.    - Благодарю за объяснения - слегка склонила голову Лакша.    - Не за что - отозвался жрец. - Я люблю поболтать...    - Я тоже хотел бы спросить - произнёс Магчи. - Боги могут помочь найти определённого человека?    - Иногда. Но если бы это было просто, стража и Имперский суд постоянно пользовались бы их услугами... Впрочем, вы можете попытаться.       За домом жреца находился небольшой скотный двор. Курятник, свинарник, загон для овец... Жертвенные животные для разных случаев.    - Формально запрос подходит к серым богам, - сообщил Михаил - но на практике разыскивать кого-то лучше всех умеют чёрные. Хотя, думаю, вы знаете - богам дозволено использовать лишь минимум энергии, так что если разыскиваемый предпринял меры безопасности, найти его не получится.    Магчи кивнул.    - Я всё же попробую. Пары кур хватит?    Жрец кивнул.    - Должно. Хорошо, приступим...    Лакша, попросившая разрешения понаблюдать, находилась рядом. Привязав кур у алтаря - небольшой каменной тумбы за пределами скотного двора, огороженной от животных - Смотритель Михаил сходил в дом и вернулся с чёрной статуэткой размером примерно в два кулака, изображающую похожее на летучую мышь существо.    - Фокус Ургура - пояснил жрец. - Бога кошмаров. К нему часто обращаются, и он быстро работает.    Установив фигурку на алтарь, в центр заклинания, отдалённо напоминающего круг призыва демона, жрец ловко отрезал голову первой курице.    - Бог здесь - сообщил он, взглянув на алтарь. - Излагайте свою просьбу.    Никакого внешнего проявления присутствия божества не было, так что Магчи чувствовал себя несколько неуверенно, однако, не выказывая этого, приблизился к алтарю и произнёс, стараясь сформулировать запрос как можно лучше.    - Я прошу отыскать и указать мне местонахождение персоны, продававшей в этом городе демонологические амулеты, или, если найти точное место невозможно, хотя бы какую-то полезную мне информацию о ней или о нём.    - Сразу видно демонолога - хмыкнул жрец.    - Я не могу найти его - произнёс противный, как нож по тарелке, скрипяще-писклявый голос. - Но за ещё одно приношение я могу кое-что подсказать.    Маг кивнул, и вторая курица лишилась головы.    - Тот, кто стоит за всем, не имперец - сообщило божество. - И это всё, что я скажу...    - Божество ушло - сообщил жрец. - Если хотите, можно попробовать кого-то другого... Хотя я сомневаюсь, что результат будет лучше.    - Нет, благодарю - ответил Магчи. - Возможно, в другой раз.       По пути к дому мага он сам и его спутница были задумчивы. Лакша, вероятно, обдумывала увиденное и услышанное в целом, а Магчи задумался о том, что сообщило божество. Не имперец... Хмм. Ничего удивительного, вообще-то. Хотя все соседи Империи на словах выражают уважение и дружбу - и временами даже подкрепляют слова действиями - практически все они не упускают возможности уколоть соседа в бок, если считают, что смогут избежать ответственности. Империя слишком сильна... и в то же время слишком слаба. Крупнейшее по территории государство с самой мощной армией в мире - однако большая часть территории или бесполезна, как пустыни, или вовсе опасна, вроде этих самых гор, кишащих крагами, постоянно норовящих устроить набег на населённые земли или ещё какую гадость. Крагов, к слову, соседи поддерживают оружием - хотя доказать это невозможно, но все об этом знают. И в итоге самая сильная армия в мире вынужденно завязла в охране границ от разнообразных напастей, среди которых не только крысы, но и пираты, полудикие племена северо-запада, пираты юга, оставшиеся ещё с Падения Богов твари... Всех не перечислить. Империя крепко стоит на месте, отбиваясь от всех угроз, но неспособна продвинуться, и соседи всячески стараются поддерживать эту ситуацию, вполне резонно опасаясь, что если этот колосс сможет двигаться, то задавит тех, кто находится рядом. Хотя лично Магчи и считал, что многим это пошло бы только на пользу...    Впрочем, с другой стороны, если вспомнить рассказ Лакши, сперва неплохо бы навести порядок на своей территории. Глядишь, это дало бы и потенциал развития...    В любом случае, если кто-то из соседий проводит здесь спецоперацию, это всё объясняет. Ну, не всё, но большую часть... Остаётся главный вопрос: что именно они планируют? По общим признакам можно предположить худший вариант - подготовка к масштабному вторжению крагов. Нужно расспросить командора, какая информация у него есть по текущему состоянию племён крыс. Вполне возможно, что операция по спасению дрейков серьёзно повлияла на планы неизвестных, но кто поручится, что сейчас это не повторяется в другом месте? В здешних горах есть не один посёлок дрейков и не одно племя крагов...    "Пожалуй, мне следует продумать и план бегства из города" - подумалось магу. - "На всякий случай".       Уроки правописания с Лакшей, анализ используемой ей магии... Взятые с боем образцы итирских то ли химер, то ли големов так и лежали в лаборатории без движения - времени на их исследования попросту не оставалось. Магчи счёл беззнаковую магию более перспективным направлением, и занимался в основном ей, хотя ни о каких успехах пока что не шло и речи - сейчас он всего лишь изучал самые общие принципы. Человеческие разум и Се не приспособлены для прямого и точного управления энергией, поэтому маги и пользуются инструментами в виде знаков - материальной основы для заклинаний, каналов для течения энергии. Граница различных материалов - проволока в дереве или камне, краска на поверхности чего-либо, даже просто воздух в канавках, вырезаных в земле. Теория распределения энергии в различных материалах была, пожалуй, самым сложным предметом, преподаваемым в Школе... А используемые магами чернила, запас которых Магчи регулярно пополнял в своей лаборатории, одно из главных её достижений. Для достижения наилучшего результата необходимо учитывать такие характеристики, как скорость распространения энергии, потери на рассеивание, устойчивость заклинания, потери в тепло - и всё это различалось не только для различных материалов, но и для их различных комбинаций. Чернила несколько усредняли эти показатели, но и их рекомендовалось применять на ровных поверхностях из определённых материалов... А как рассчитать заклинание, существующее лишь в воображении? Каковы его определяющие свойства?    Магчи вздохнул. Ведьма послушно демонстрировала ему этот трюк, и он раз за разом замерял все доступные показатели окружающей среды и её организма, но используемая им теория магии зацепок пока не давала. Однако тем интереснее и престижнее будет покорить эту вершину... И для начала - стоит позаботиться о более точных измерительных инструментах.    Взять хотя бы термометр для измерения количества энергии, уходящей в тепло. Казалось бы, какая разница между простым термометром и точным? Просто нужно получше его сделать. Ан нет... Настоящий термометр для точных измерений, используемый при различных исследованиях - сложный аппарат, не имеющий с термометром обычным практически ничего общего. И хорошо ещё, что среди книг Магчи была его точная схема, а Медленно живущий должен бы быть способен его сделать - с помощью самого мага. Магчи составил список требуемого оборудования и со вздохом приготовился к новым тратам.    Дакарис согласился взяться за заказ, и даже, кажется, заинтересовался - особенно когда Магчи пояснил, что это оборудование необходимо для перспективных исследований. Дрейк, будучи и сам магом, пусть и чистым практиком, вообще интересовался достижениями в этой области, и ему импонировала вежливость столичного мага и его интерес к собственным знаниям и умениям кузнеца. К сожалению, сейчас он был занят другим заказом - в чём-в чём, а в заказах Медленно живущий недостатка никогда не испытывал - но пообещал взяться за поручение мага немедленно, как только закончит с предыдущим. Благо ученики, пусть и были пока совсем неопытными, но всё же немного упрощали работу.    Сам маг тоже не терял времени: как и планировал, он выяснял ситуацию среди крагов и возможные пути бегства из города. Он не собирался бежать при первом признаке опасности, но разумно предусмотреть всякие ситуации... Тем более, что не хотелось бы утратить полученную от Лакши информацию и новое перспективное направление магии. Хотя командор сообщил, что у крагов всё в целом как обычно, никакой повышенной активности замечено не было, маг предпочёл быть осторожным. А заодно побеседовал с солдатами, расспросив их о тактиках, применяемых крысами. Хотя он и сам уже сталкивался с мелкими вредителями в бою, но это было всего одно столкновение, так что у крагов определённо оставались трюки, неизвестные ему, но знакомые ветеранам. Те встретили интерес мага с пониманием, учитывая, что он уже принимал участие в сражении.    Возможно, часть рассказов солдат и были преувеличениями или подшучиваниями над "столичной штучкой", но даже так выходило, что краги не настолько дики и примитивны, как считал Магчи. Начать с того, что они владели-таки обработкой металла - и не только мягких металлов, как медь, но и умели работать со сталью. Правда, последнюю - только переплавлять, переделывая трофейные оружие и доспехи под себя.    И не только трофейные... Металлы - основной ресурс, которым снабжали крыс соседи и торговали с ними контрабандисты.    Также, помимо металлургии, крысы обладали некоторыми познаниями в химерологии. К примеру, чёрные осы, с которыми Магчи уже успел столкнуться, были выведены их шаманами, и солдаты утверждали, что временами среди крыс бывают настоящие гиганты, превышающие обычных крагов ростом в несколько раз. Маг внимательно выслушивал рассказы - это помогало знать, к чему готовиться и какие заклинания подготавливать.    Даже без точных инструментов кое-какие результаты получить можно было, да и в целом работы у Магчи было достаточно, так что свободного времени почти не оставалось. Лакша быстро осваивалась, и, к некоторому удивлению мага, вскоре вызвалась приготовить пару блюд своей родины; после некоторого колебания он согласился, хотя и не преминул проверить пищу - среди целительских заклинаний было несколько, помогающих определить яд или снотворное. Впрочем, оба блюда оказались чистыми.    Готовила Лакша, пожалуй, лучше, чем Мартин, но слишком уж непривычно, и, по совести, чрезмерно остро. Нельзя сказать, что Магчи не понравилось, но постоянно питаться чем-то подобным - увольте...    Присутствие ведьмы в его доме, что не удивительно, породило новую волну слухов, поразительных в своей нелепости. От версии, что она - ещё один демон, до той, что маг создаёт личный магический орден, совмещённый с гаремом. Последнюю, к слову, Шан выслушала с явным одобрением.    Он поговорил с Лакшей по поводу её модификаций; подробно расспросив о потенциальных проблемах и сложностях с приведением организма в норму - как известно, согнуть проволоку легко, а вот снова выпрямить куда сложнее - она сообщила, что по её мнению лучше пока оставить как есть, а там уж можно будет подумать о нейтрализации. Определённо с её стороны сохранялось то же недоверие, что и со стороны Магчи, но это было естественно; прогресс и так был хорошим.    Среди прочих дел, которых было на удивление много, Магчи не забывал и о личной безопасности. И не только типовые меры... Классическая магия - это, конечно хорошо, но парень предпочёл не ограничиваться чем-то одним, позаботившись о различных мерах самообороны. Возможно, это и паранойя, но слишком уж много опасных ситуаций проявилось в его жизни за слишком короткий срок...    Вообще-то магов, тем более демонологов, во время обучения в Школе делать оружие не учили, но если подойти с умом - многое можно использовать в его качестве. Тем более, алхимику... Больше для слуги, чем для себя, маг приготовил небольшой запас алхимических бомб, позаботившись даже выправить у Ралани разрешение на его хранение. Это было скорее формальностью, но маг предпочёл подстраховаться со всех сторон.    Для себя он тоже кое-что подготовил, но в первую очередь - успокоительное, на тот случай, если снова придётся отключать ограничитель Шан. Всё же она являлась сильнейшим оружием, доступным ему сейчас, хотя и слишком рискованным для полноценного применения.       Согласно известной Магчи теории магии, все заклинания основываются на знаках, и пока что он не планировал подвергать этот постулат сомнению. Следовательно, безамулетное заклинание Лакши использовало знаки, просто они формировались неким особым способом, не материально. Либо иллюзорно, либо фантомно. В первом случае знаки формировались непосредственно в мозге, будучи лишь формой "мысли" - и это несло серьёзный риск и ограничения по применению из-за превращения части энергии в тепло. Во втором - узор создавался рядом с магом, скорее всего в воздухе, и это подразумевало возможность некоего простейшего магического влияния без использования заклинания, для формирования знаков. Определить верный вариант - если один из них был верным - можно было по зоне, в которой происходит выделение тепла, но для этого как раз требовался точный лабораторный термометр... Магчи вздохнул. Несмотря на его ухищрения, имеющееся у него оборудование не помогало. Ну, по крайней мере Лакша шла на сотрудничество, позволяя себя обследовать час за часом... И, между прочим, задавая вполне разумные вопросы.    - Ваше магичество - сообщил слуга через дверь - тут к вам пришли... Говорят, срочно.    - Значит, сделаем паузу - вздохнул маг. - Что там такое?..       - Ваше магичество! - произнёс знакомый слуга, едва завидев мага. - Баронетта опять занемогла!    Магчи бросил взгляд на амулет, сигнализирующий о состоянии его пациентки. Он не показывал никаких отклонений.    - Хорошо - кивнул парень. На миг он поколебался, но затем решил рискнуть. - Сейчас буду. Шан, ты со мной, Лакша... ну, попрактикуйся пока в чистописании.    Забрав сумку, он замкнул заклинанием дверь лаборатории и вышел из дома.    Во дворе стояла карета баронета, и на первый взгляд всё было нормально; маг и его фамильяр сели внутрь, и Магчи активировал многослойную личную защиту. Он перебросился взглядами с Шан; при всех её недостатках демоница была понятлива и очень полезна как раз для таких случаев.       Это произошло, когда они покинули пределы города и ехали по пустынной дороге в направлении поместья Дюбва. Удар обрушился на карету внезапно, без какого-либо предупреждения. Мощный взрыв разорвал карету в клочья, разбрасывая их; Магчи успел заметить, как разлетелись в стороны оторванные ноги демоницы, когда мир прекратил вращаться и его шандарахнуло о землю. Стряхнув головокружение, он поспешно поднялся, автоматически выискивая укрытие и проверяя состояние, своё и защиты. Из десяти с трудом собранных вместе слоёв защиты осталось два; сам маг почти не пострадал, отделавшись садняшим телом и головокружением, но вот его фамильяр...    Однако прежде чем он смог обнаружить останки фамильяра и оценить её состояние, выяснилось, что неизвестные враги не ограничились минированием дороги. В ногу мага ударил арбалетный болт, пробив предпоследний слой защиты, и взорвался, лишив и последнего.    В следующий момент на незащищённого, если не считать вложенные в мантию чары, мага, обрушился настоящий ливень стрел и камней... однако его на месте уже не было. Сломав в руках сразу два "привилегированых", обладающих собственным запасом энергии, амулета, Магчи рывком переместился на пару десятков метров в сторону и получил новую защиту - всего лишь однослойную, но и это лучше, чем ничего. Кто-то всерьёз хочет от него избавиться... Но подготовившийся к такому раскладу маг не собирался сдаваться. Пусть сейчас он оказался в невыгодном положении, но...    Ещё два привилегированых амулета; активировать их быстрее, чем нормальные чары, к тому же из-за рывков Магчи не мог поручиться, что сможет нормально активировать обычный амулет. Улучшенные версии базовых заклинаний ужаса и отвода глаз накрыли территорию; Магчи модифицировал их для преодоления типовых защитных амулетов.    Однако этого оказлось недостаточно. В мага снова полетели стрелы, пусть и более жидким дождём; однако теперь он видел часть нападающих, поднявшихся из замаскированых в земле укрытий, и, не прекращая движение, ударил по ним чарами физического воздействия - градом сжатых до плотности камня комков земли. Пара противников упала, но остальные тут же снова засели в свои окопы, продолжая осыпать парня стрелами. Пока ни одна не попала точно в цель, но часть из них взрывались при столкновении с землёй, создавая для Магчи дополнительные сложности. Он один за другим использовал привилегированые амулеты, снова мысленно похвалив себя за то, что казалось перестраховкой, и в то же время атаковал стрелков, постепенно сокращая их численность. Однако количество амулетов маневрирования сокращалось быстрее, чем численность противников, и это означало проблему... Встречный обстрел магией оказался малоэффективным, так что Магчи применил другое заклинание. Даже двумя - воспользовавшись задержкой после очередного рывка в сторону, он активировал с амулетов заклинания телекинеза и трансмутации.    Над ямами, в которых скрылись окружающие, из ниоткуда пошёл дождь. Секунда, другая - и послышались, крики. Сперва проклятья и ругательства, но затем они сменились воплями боли... Едкая кислота, в которую Магчи преобразовал сконцентрированую над окопами атмосферную влагу, быстро делала своё дело. Убить кого-то таким способом достаточно сложно, но вот покалечить, вывести из боя, и, главное, уничтожить оружие концентрированая кислота позволяла.    Люди стали выскакивать из превратившихся в ловушки укрытий, попав под вновь начавшийся обстрел комками земли. Ситуация резко вывернулась наизнанку: теперь уже нападающие оказались в положении загнанных в угол. Кратковременный кислотный дождь прекратился, но на засевших в ямах стрелков успело пролиться достаточно едкой жидкости, и сейчас они сбрасывали с себя одежду, пытаясь стирать то, что попало на тело. Магчи отсутствующе отметил себе, что в качестве альтернативы возможно использование быстродействующего контактного яда; нужно будет посмотреть в справочниках формулы.    - Предлагаю сдаваться - на всякий случай предложил он. Несколько секунд над пустырём висела тишина, а затем вновь послышались крики боли. В следующий момент из самой крупной ямы выскочил мужчина; голый, без оружия и с безумными глазами, но в небольшом шлеме, прикрывающем верхнюю часть головы.    - Я сдаюсь! Я сдаюсь!    Магчи заметил на его руке возле локтя пятно крови, но эта деталь тут же отошла в сторону: из ям поднимались новые враги. Три демона, похоже, аспектов Жадности и Ярости... Ситуация снова развернулась.    Демоны определённо были низкого ранга, но без должной подготовки даже с одним справиться не так-то просто, а уж с тремя... Если бы хотя бы Шан была рядом... Чувство связи с фамильяром, созданное контрактом, сохранялось, так что она определённо всё ещё была в этом мире, но сколько времени понадобится на восстановление - вопрос. А поддержка нужна уже сейчас...    Однако эти мысли не помешали магу от души приложить ближайшего демона разрушающим заклинанием; щедро влитой в амулет энергии хватило, чтобы полностью дематериализовать напоминающую тощего медведя тварь, кажется, ещё не сформировавшуюся полностью. Однако два оставшихся демона бросились на мага; предпоследний амулет маневрирования выдернул его из-под удара, а заклинание сковывания замедлило противников, однако ситуация оставалась скверной.    Демон ярости снова бросился на мага; демон жадности, напоминающий гигантскую клыкастую жабу, помедлил и бросил взгляд на сдавшегося. Выстрелил длинный чёрный язык, и человек обмяк, втягиваясь в пасть демона. Магчи ударил по языку; ему был нужен живой свидетель, но помимо этого следовало избежать усиления демонов через поглощение энергии людей. Одновременно маг усилил заклятье сковывания, замедляя приближающегося к нему демона ярости, похожего на двухметровую прямоходящую черепаху с парой пастей в центре панциря, и внимательно вгляделся в него. То, что демоны сразу после призыва не схватились между собой, могло означать только одно - они находятся под действием печатей, и именно их Магчи и пытался найти.    Отбросив телекинезом человека в сторону от "жабы" и уклонившись от плевка какой-то дрянью "черепахи", маг заметил-таки тонкую цепочку знаков на панцире демона. Волна нейтрализующей магии смыла их; в этот момент из окопов выскочил ещё один человек, и маг снова был вынужден отвлечься на то, чтобы помешать "жабе" сожрать его.    Почувствовав мгновенную возможность, "черепаха" рванулась вперёд, продираясь через сковывающие чары; толстая короткая лапа демона внезапно вытянулась, и, несмотря на попытку мага уклониться, зацепила его когтём.    Защита снова разлетелась в клочья. Откатываясь по земле в сторону, Магчи ударил демона сковыванием и разрушением, что заставило его отпрянуть, но тут в беззащитного мага копьём метнулся язык "жабы"...    ...И оказался отбит в сторону метким броском... трупа?.. Подняшись на ноги и отскочив в сторону, Магчи успел заметить лежащую возле одной из ям Шан; она всё ещё не восстановила ноги, но, по крайней мере, руки были при ней. Значит, нужно хотя бы продержаться ещё немного.    Демоница исчезла в окопе, а маг снва ударил демонов сковыванием, пытаясь одновременно поднять новую защиту. Хотя бой продолжался совсем недолго и большая часть магии использовалась с привилегированых амулетов, на противостояние демонам уходило очень много энергии; если бы не накопитель Дакариса, заблаговременно заряженый под завязку, сейчас Магчи выжимал бы из себя последние капли энергии... Или был бы вынужден без подготовки отключить ограничитель Шан.    Отвлекаться на нового врага "жаба", скованая печатями, не стала; вместо этого демон присоединился к своему условному союзнику. Магчи ушёл в глухую оборону, с трудом защищаясь от двойной атаки; но вот демоны сблизились, и он воспользовался последним амулетом маневрирования.    Рывок, сотрясающий тело, несмотря на предусмотренную в заклинании амортизацию, и маг разорвал дистанцию с противниками. И... Его ожидания оправдались. Освобождённая от ограничивающего воздействия печати "черепаха" переключила внимание на более опасную и приоритетную с её точки зрения цель: "жабу". С его точки зрения маг представлял собой не опасность, а аппетитную добычу, и конкурент - который к тому же тоже может стать "пищей" - демону был не нужен. Пару секунд "жаба" под воздействием запрещающей междуусобицы печати ограничивалась обороной, но затем печать не выдержала, и демоны сцепились всерьёз. Впрочем, это давало Магчи в лучшем случае небольшую передышку - которой он, впрочем, не преминул воспользоваться, подняв несколько слоёв защиты. Удрать у него не получилось бы - демоны способны двигаться многократно быстрее человека; сбить их со следа доже нереально, и даже рассчитывать на то, что победитель схватки будет ослаблен, не приходится - поглотив соперника, победитель скорее станет сильнее. Однако их схватка всё же давала ему шанс.    Благодаря накопителю Магчи всё ещё обладал приличным запасом энергии, и первым делом он пустил часть её на возведение "крепости". Был соблазн разрешить текущую ситуацию простым и быстрым способом - отключив ограничитель Шан; это позволило бы ей быстро восстановиться и расправиться с низкоранговыми демонами, а с успокоительным и при краткосрочном применении риск незначителен, но демонолог удержался. Так один раз воспользуешься, второй, а там уже во всём будешь зависеть от неё... Прикинув свои возможности, он поднял из стопки амулет с заклинанием уз. Усиленная версия связывания, в недостатках - высокий расход энергии и необходимость некоторого времени на подготовку и активацию, даже с амулета. Однако сейчас у него было это время...    Амулет в руке мага нагрелся, мелко задрожал и начал тихо гудеть. С его поверхности чернильной кляксой вздулось пятно черноты, разделяющееся на множество тонких чёрных линий, которые, набирая скорость, по ломаным траекториям устремились к демонам. Прежде чем погружённые в схватку демоны успели заметить опасность, линии прошили их насквозь, принявшись оплетать массивные туши чёрной паутиной. Демоны вырывались, пытаясь освободиться, но их движения становились всё более медленными. Однако и Магчи приходилось нелегко; его энергорезервы стремительно сокращались. Впрочем, на то, чтобы связать и изгнать эту парочку, должно было хватить. Изгнать связанного демона, на самом деле, несложно, тем более низкорангового; если бы была возможность, Магчи предпочёл бы воспользоваться Расщеплением, или хотя бы запечатать и допросить, но на это у него сейчас не хватало сил.    Заработало заклинание изгнания, обрывающее нити, удерживающие демонов в мире смертных, и выталкивающее их обратно в Иное; уродливые туши начали таять. Вернее, рассеиваться, теряя силу, скрепляющую вместе мелкие частицы, из которых были слеплены искусственные тела демонов. Пыль и воздух, вот основные материалы, из которых демоны создают себя, будучи призваны в Мир... Хотя тело той же Шан было более материальным - по старому ритуалу, которым воспользовался Магчи, призываемому демону подготавливаются материалы для построения прочного тела.    Впрочем, об этом демонолог думал отстранённо, устало наблюдая, как исчезают последние следы демонов.    "Весьма неплохая работа" - подумалось ему. - "Пусть и слабые, но три демона за раз - это неплохое достижение..."    И тут из ямы с края появился четвёртый. Этот был намного меньше двух предыдущих, но оценивать демона по размеру как минимум глупо.    Новая угроза выглядела как две сросшихся посередине толстых змеи. Это определённо тоже был демон низкого ранга, однако демонолог потратил слишком много сил... К тому же он даже не мог определить аспект приближающегося противника. Впрочем, паниковать было не только глупо - паника никогда не помогает, лишь мешает - но и рано: "крепость" Магчи была ещё нетронута, да и Шан скоро должна восстановиться... Хотя демонолог предпочёл бы справиться без её вмешательства.    Но желания далеко не всегда совпадают с возможностями, гораздо чаще - наоборот... Да и сама демоница относилась к идее позволить кому-то другому сожрать её "хозяина" резко отрицательно. И потому демон только ещё начал вгрызаться в воздвигнутый магом защитный барьер, как фамильяр, ещё сохраняющая на теле следы взрыва, но уже боеспособная, оказалась рядом.    Первый натиск оказался более чем безуспешным: демоница стремительно разорвала "змею" надвое, однако каждая половинка незамедлительно превратилась в точную копию изначального демона, отрастив недостающее. Впрочем, Шан это не смутило и даже не замедлило. Впечатав одну из копий ногой в землю, демоница ухватила вторую и откусила ей разом обе головы, а затем принялась разрывать на части и поедать остальное.    - Неплохо... - удовлетворённо заметила она и облизнулась; оставшиеся на её теле раны зарастали на глазах. Помедлив, сформировалась и одежда. - Больше никого там нет.    Магчи кивнул.    - Хорошо. Из нападавших кто-нибудь выжил?    - Только тот, которого ты спас от жабы. Я решила, что он тебе нужен, так что не стала трогать.    - Правильно - согласился маг. - Ну что же... Бери его, и возвращаемся домой.       Впрочем, прежде чем это делать, Магчи осмотрел трупы и прихватил пару предметов из их снаряжения - оружие и амулеты. Последние были явно того же типа, с которым он столкнулся во время рейда с капитаном...       - Даже не знаю, мне злиться на тебя или быть признательным - заметил маг. Лакша вопросительно посмотрела на него, и он пояснил:    - С одной стороны, из-за твоих амулетов мне пришлось повозиться, поскольку не смог их сходу пробить, а с другой - ты помогла мне подготовить запас привилегированых, который помог уцелеть...    - Двойственно - согласилась ведьма. - Как сама жизнь. Но решать тебе... В конце концов, я в твоей власти.    Маг хмыкнул. Это звучало как-то... слишком беззлобно, и не со смирением, а просто спокойно.    - Ладно, - произнёс он - просто забудь. Пусть капитан с этим разбирается... А ты продолжай писать.    Лакша кивнула и продолжила упражнение по чистописанию.       По предварительным данным, на Магчи напала одна из местных банд, желающая отплатить за разгром притона и арест их приятелей; однако по словам захваченого магом бандита, ситуация была несколько сложнее, чем простая месть и даже ликвидация потенциальной проблемы. Впрочем, оно было и понятно; если их защищённость от чар объяснялась амулетами Лакши, которых ведьма успела изготовить и продать изрядное количество - и, к слову, за защитные могла бы отделаться крупным штрафом - то вот взрывные и демонологические... Мага в первую очередь интересовали последние. Именно они были главной угрозой, и они же были явной нитью к остальным событиям, творящимся в городе. Тот, кто вручил бандитам эти амулеты, явно изначально рассчитывал использовать людей в качестве кормёжки для свежепризванных демонов... По словам выжившего свидетеля, оказавшегося одним из "офицеров" разбойной братии, четыре амулета главарю передал какой-то неизвестный вместе с деньгами и взрывными стрелами-амулетами, и сообщил, что это секретное оружие, которое следует применять только в крайнем случае. Однако когда Магчи прижал нападающих и главарь решил прибегнуть к загадочному "секретному оружию", выживший, который с самого начала относился ко всей затее с подозрением, свой амулет активировать не стал - побоялся. И правильно сделал, поскольку появившиеся из каменных пластин демоны первым делом разорвали тех, кто их призвал... Магчи отметил себе материал амулетов; обычно такое делалось из толстой фольги на деревянной основе.    А ещё он отметил, что выживший не знал о том, почему маг оказался на месте сражения в нужное время; всё тот же неизвестный, нанявший бандитов, просто указал им место и время, приказав заранее подготовиться и устроить засаду. Мину бандиты тоже не устанавливали.    "Кто-то всерьёз нацелился на мою шею... Оно и понятно, я успел проявить себя существенным фактором и определённо помехой планам. Какими бы они ни были. Скверно, достать можно кого угодно... Я должен найти врага первым. Эхх, исследования придётся отложить..." - тоскливо завершил размышления маг. Вернее, завершил одно и перешёл к следующему. - "Капитан работает, и нельзя сказать, что безрезультатно, но нужно и мне самому постараться - в конце концов, моя шея... Но с чего начать? Полагаю, стоит попробовать с ат Дюбва, пока капитан занимается бандитами. Заодно проведаю госпожу Лиуру..."    Пожалуй, последнее было главным аргументом, хотя искать злоумышленника Магчи намеревался всерьёз.       - Баронета нет, господин маг - сообщил слуга.    - Нет? - с подозрением переспросил Магчи. - Куда он делся?    - Откуда ж мне знать? - развёл руками слуга. - По делам каким-то уехал. Но вы проходите, вас велено пускать.    Однако прежде чем встретиться с хозяйкой, маг ещё порасспрашивал слугу; по его словам, хозяин ещё вчера продал карету, которую сегодня взорвали на дороге. Кому - слуга не знал, просто пришёл человек и предложил хорошую цену, а заодно и кучера нанял. Похоже - и, как осознал Магчи, к некоторому его разочарованию - баронет не замешан в покушении. Во всяком случае, напрямую.    Как и показывал - точнее, не показывал - амулет, с Лиурой ат Дюбва всё было в порядке. Она ещё не оправилась от предыдущей нагрузки, но ни новой одержимости, ни каких-то других осложнений медик не нашёл. На всякий случай Магчи снова взял у неё образцы крови и волос - не только Се, но и Ка женщины было ослаблено стрессом и нагрузкой, что повышало риск обычных заболеваний. Магчи намеревался об этом позаботиться, разработав индивидуальное укрепляющее средство, учитывающее особенности организма и текущего состояния Лиуры. К её благополучию он относился не менее серьёзно, чем к собственному.    Ничего полезного узнать от женщины не удалось, да он и не пытался; ему было достаточно простой беседы. Лиура вела себя немного свободнее, чем в предыдущих случаях; вызвано ли это отсутствием мужа или тем, что она обвыклась с ним, Магчи не был уверен.    - Я слышала, вы женились? - неожиданно осведомилась женщина.    - Я? - удивлённо переспросил маг. - Опять какие-то глупые слухи?..    - Я выбрала наиболее приличную версию - улыбнулась Лиура. - Прошу простить меня, я хотела взглянуть на вашу реакцию. Это было забавно...    - Видимо, это про мою ученицу - хмыкнул Магчи. Вообще-то Лакша даже ещё не дала официального согласия на ученичество, но маг был уверен, что всё идёт к тому. - Всё, что я делаю, столь причудливо искажается слухами, что найти там крупицу истины до крайности затруднительно...    - Ну, я слышала, что в вашем доме живёт чернокожая красавица - сообщила Лиура, продолжая улыбаться. - Версии, кто она такая и откуда взялась, как вы можете предположить, весьма разнообразны... От взятой трофеем в бою принцессы с дальнего юга до явившейся по вашу душу демоницы из преисподней.    - Всего понемногу есть... - пробормотал Магчи себе под нос. Вслух же произнёс:    - В каком-то смысле, действительно боевой трофей. Несколько дней назад я с капитаном городской стражи участвовал в обезвреживании притона преступников, там её и взяли. Но поскольку Школа, которую я в некотором смысле представляю, не одобряет разбазаривания таланта, а у неё присутствуют неплохие способности, я решил взять её под свою опеку.    - И она действительно красавица?    - С вами не сравнится. Да если хотите, можете посмотреть... Она ждёт у дома.    Женщина задумчиво посмотрела на мага, затем кивнула.    - Это было бы... любопытно.    - С вашего позволения... - произнёс Магчи и подошёл к окну. Раскрыл его и выглянул наружу. - Лакша, Шан! Пройдите в дом.    Две женщины - вернее, женщина и демон - вошли в дом.    - Мой фамильяр, Шан - представил Магчи. - Моя... гостья, Чёрная Лакша. Баронетта Лиура ат Дюбва.    - Наслышана - кивнула Лакша, и парень удивлённо поднял бровь. Он ей не рассказывал про Лиуру...    - И что же именно? - с игривыми нотками поинтересовалась баронетта.    - Среди людей, с которыми мне довелось общаться - спокойно отозвалась ведьма - ходило много слухов о вашем супруге и причинах его стремительного обогащения. Учитывая совпадение по времени, большинство считало, что это как-то связано с его браком, и соответственно - с вами. Версии ходили разные...    Ведьма умолкла.    - Чувствую себя на вашем месте - слабо улыбнулась Лиура, обращаясь к Магчи. Снова повернулась к Лакше. - Например?    - Например, что вы из рода хранителей некоего сокровища, которое он и прибрал к рукам. Ещё - что он продался демонам в обмен на богатство, или продал вас. Хотя всё это, конечно глупости. А самая вероятная версия...    Неожиданно ведьма пристальным взглядом уставилась прямо в глаза баронетте.    - Как высоко ты можешь воспарить, видящая?    В голове Магчи что-то словно щёлкнуло, и картинка сложилась. Это всё связывало - и обогащение её мужа, и сам брак, и одержимость с рецидивом... Если Лиура обладает даром ясновидящей, то это всё объясняет. При всей неосведомлённости мага в этом вопросе, не связанном с его специализацией и вдобавок весьма редком, он знал, что ясновидящие прозревают будущее, поднимаясь духом в эфир, и при этом подвергаются различным опасностям. Одна из которых - столкновение с тамошними обитателями.    Лиура закусила губу, утратив лелеемую аристократическую маску. Впрочем, на взгляд Магчи, так она выглядела ещё привлекательнее.    - Как я понимаю, вы хотели сохранить это в тайне - неодобрительно произнёс маг. - Я не могу быть точно уверен в причинах такого поведения, лишь предполагать, но вы понимаете, какой опасности себя подвергаете? Вы дважды подряд подверглись атаке духов, и это не случайность - случайность скорее то, что это произошло только сейчас. В идеале вам лучше бы не взаимодействовать с эфиром и его обитателями - женщина вздрогнула, но Магчи поспешил добавить - но, полагаю, вы не можете себе этого позволить, так что необходимо хотя бы предпринимать меры безопасности...    Лакша кивнула.    - Любой провидец в первую очередь заботится о том, чтобы безопасно вернуться из вышнего мира - произнесла она. - Как и любой демонолог в первую очередь заботится о безопасности...    На этот раз кивнул Магчи.    - Собственно, любой маг в первую очередь заботится о ней - заметил он. - И в остальных сферах деятельности не повредило бы... В общем, сударыня, я обещал, что сделаю всё возможное для вашей безопасности, и сдержу слово - но если вы будете пренебрегать опасностью, я могу не справиться...    "Скорее, я не смогу справиться" - мрачно подумал маг, но озвучивать не стал.    - Я... Учту это - кивнула Лиура.       - Любопытно... - задумчиво произнесла Лакша, когда они возвращались домой.    - Ты хочешь что-то спросить? - поднял бровь маг.    - Хочу, но тебе не понравится вопрос.    - Вот как?.. Ну, всё же попробуй.    - Помни, ты сам разрешил спросить - заметила ведьма. - Тебе явно небезразлична Лиура ат Дюбва - почему же ты не пытаешься ничего сделать?    - Действительно, почему? - хмыкнул Магчи, решив не спорить с первой частью вопроса. Ведьма была слишком проницательной женщиной, так что отговорки выглядели бы глупо и даже недостойно. - Возможно, это связано с тем, что она замужем?    - Возможно - согласилась Лакша. - Но, может, с чем-то другим? То, что она замужем, не мешает как минимум энергичнее пытаться завоевать её расположение. Да и замужество... Существует множество способов решения этой проблемы. Тем более, для человека с твоим социальным положением и твоими возможностями.    В первый момент Магчи разозлился и едва не нагрубил в ответ. Однако... Прежде всего, он действительно сам дал разрешение спрашивать. Да и если поступить, как подобает демонологу, и отстраниться от эмоций, можно согласиться, что ведьма говорит верно...    Магчи глубоко вздохнул. Возразить ему, по сути, было нечего, но... Согласиться он тоже не мог.    - Это... неподобающе - произнёс он.    - Ты нерационален - заметила Лакша. - Но тем лучше для меня, не так ли?    И она умолкла, прикрыв глаза.    "Ну, её можно понять" - мысленно хмыкнул Магчи. - "Я бы на её месте после первого опыта ученичества тоже с подозрением относился ко всем, тем более к тем, кто набивается в учителя. Так что удачно получилось, что я ненароком проявил себя как принципиального человека..."       Вернувшись домой, Магчи посадил Лакшу за изготовление нового набора привилегированых амулетов, и сам тоже взялся за дело - ему нужно было поработать не только над взятыми у Лиуры образцами, но и над своими заклинаниями, как защитными, так и атакующими. Последняя стычка показала - того, что у него есть, может не хватить...    Увеличивать количество слоёв защиты он уже не мог, да и поддерживать такую защиту долго невозможно, так что следовало оптимизировать и улучшить отдельные слои. Плюс дополнительно модернизировать заклинание ужаса с учётом продвинутых защитных амулетов, и подумать об эффективных заклинаниях против демонов, а также химер, големов, животных, дрейков... Магчи вздохнул. Работы много, но за него это никто не сделает... Даже Лакша.       Разумеется, за несколько часов невозможно успеть добиться ощутимых результатов; от силы, начертить пару заклинаний на разные случаи. В любом случае, маг делал, что мог, ощущая недостаточное количество часов в сутках. Лакша тоже усердно трудилась, но результаты её усилий ещё нужно проверять - при всём прогрессе отношений, Магчи не спешил ей доверяться настолько, чтобы не проверить то, от чего может зависеть его жизнь. В итоге лёг спать он уже глубокой ночью, завершив на бумаге три новых заклинания и наметив направления, в которых следовало двигаться дальше.       На этот раз Лакша и Мартин готовили вместе; слуга на кухне жарил рыбу, а ведьма во дворе выпекала что-то мучное. Магчи, признаться, было любопытно, что она собирается приготовить в этот раз; он лишь надеялся, что будет не так остро.       - Кексы?.. - с лёгким удивлением осведомился парень, рассматривая выставленное перед ним угощение.    - С изюмом, в сахарной глазури - кивнула Лакша.    - Я уж решил, ты опять что-то из своего готовишь... - хмыкнул маг, пробуя кекс. - Ммм... Отлично. Капитан, попробуй - вкусно.    Ралани с явным сомнением и подозрительностью во взгляде взял кекс, переводя взгляд с него на ведьму и обратно.    - Всё чисто, я проверил - сообщил ему Магчи, с аппетитом поедая свой и принимаясь за следующий. - Да, Лакша, неожиданный у тебя талант... Но приятный.    - Это было частью моего обучения - отозвалась ведьма. Сама она с заметным удовольствием ела рыбу, приготовленную слугой.    - В смысле? - удивился стражник. - Ты же вроде ведьма, разве нет?    Лакша кивнула.    - Так при чём тут выпечка?    Женщина только загадочно улыбнулась. Ралани подозрительно посмотрел на неё и отставил поднос с кексами.       - Так всё-таки, что общего у выпечки и твоего обучения? - поинтересовался Магчи, когда стражник ушёл, сообщив, что сейчас у него появилась некая ниточка и скоро могут быть результаты.    - Я уже говорила про лемуров - сообщила Лакша. - И про то, что моя... наставница многому у них научилась. Так вот это удалось ей потому, что она хорошо готовила пирожки с ягодами.    - Серьёзно?..    Лакша кивнула.    - Лемуры любят сладкое и выпечку, но готовить не умеют. Для того и похищают женщин - чтобы они им готовили. Ведьмы, которые это знают, пользуются к своей выгоде - готовка в обмен на магические секреты...    Магчи хмыкнул.    - Н-даа... Чего только на свете не бывает.       Когда вечером Магчи выбрался из лаборатории, чтобы пообедать, его ожидала записка от капитана Ралани.    "Есть информация, но нужно твоё участие. Заходи в штаб стражи, как сможешь".    - Кто принёс? - осведомился маг, пребывающий после ложного вызова к Лиуре настороже.    - Обычный посыльный - ответил Мартин и усмехнулся. - Цыплёнок.    Учитывая, что говорил капитан за завтраком, сообщение, скорее всего, настоящее. Магчи кивнул. Вообще-то было поздновато, но стоило сходить - капитан практически жил в штабе стражи, так что сейчас должен бы быть на месте. А время терять не стоит...       - Я побеседовал с Зарракиным - сообщил капитан. - Как и следовало ожидать, он не оставил конкурента без внимания. Но он осторожен, так что сразу действовать не стал, а там уже конкурент и сам пропал.    - Но что-то он узнать успел - утвердительно произнёс маг. Ралани кивнул.    - Точно. Во всяком случае, так он говорит.    - То есть моя помощь нужна, чтобы выжать из него эту информацию?    Глава стражи снова кивнул.    - Ему что-то от тебя нужно, и он согласился рассказать то, что знает, если ты будешь участвовать.    - Не что-то, а всё - вздохнул маг. - С другой стороны... После того, что было в последнее время... Он приглашал только меня или нас обоих?    - Обоих.    - Это может быть ловушкой. Если избавиться от нас обоих, то способность города к обороне серьёзно уменьшится. Из значимых фигур останутся только бургомистр и командор, и в крепости уже было... кое-что.    - Я об этом думал - кивнул капитан. - Лучше быть чрезмерно подозрительным, чем мёртвым... Ситуация действительно достаточно напряжённая. Правда, на меня покушений пока не было, но, возможно, это пока. Так что мои люди будут наблюдать за встречей, а ты позаботься о защите со своей стороны.    - Разумеется - кивнул маг.       Они не стали откладывать встречу на завтра. И маг, и стражник были вполне готовы, а торговец сообщил, что готов принять их в любое время суток, так что сразу после разговора двое, которых, пожалуй, можно было назвать приятелями, несмотря на разницу в возрасте, направились к месту встречи. Часть отряда стражи следовала за ними открыто, часть вышла заблаговременно, и ещё несколько человек сопровождали их скрытно. В другом случае это могло бы показаться чрезмерной перестраховкой, но после взрыва кареты и последовавшего побоища Магчи подозревал, что подобных мер предосторожности может оказаться недостаточно, если торговец действительно соучастник преступников и заманивает их в ловушку. Достаточно вместо одной мины поставить две... Его десятислойная, на пределе возможностей, защита, такого не выдержит. Не говоря уж о доспехе капитана - обеспечиваемая им защита на максимуме соответствовала двум-трём слоям той, что поднял маг, да и не мог капитан постоянно держать её активной.    В общем, риск оставался вполне серьёзным, и даже тот факт, что встреча была назначена в городе, где вряд ли кто-то рискнул бы применять столь серьёзную магию, не успокаивал - если с убийством городского мага и главы стражи синхронизировано нападение на город, то привлечение внимания к происшествию уже не будет играть роли. Так что действовать приходилось очень осторожно... Магчи отдал Ралани несколько привилегированых амулетов и двигался, пытаясь поддерживать максимально возможную защиту и одновременно сканировать местность. Получалось плохо.    Впрочем, на них никто не нападал. Горожане, немногочисленные в это время в этих местах, поспешно уходили с дороги мага и стражника, и ни Магчи, ни наблюдатели из числа стражи не замечали никаких подозрительных личностей. Впрочем, расслабляться до окончания переговоров не следовало. Да и после них...    Зарракин жил на краю купеческого квартала на противоположной от дома Магчи стороне города. Небольшой дом походил скорее на крепость, чем на место проживания; обнесённый высокой каменной стеной с нанесёнными на неё кое-где защитными заклинаниями, он в целом выглядел так словно был готов к отражению нападения в любой момент.    - Может, у него и энерголовушка под домом есть? - хмыкнул Магчи, рассматривая этот мрачный бастион с окнами-бойницами.    - Есть - кивнул Ралани. - Пару лет назад выправил разрешение.    - Мрачно... - пробормотал маг. - В таком случае, на кой ляд ты согласился встречаться здесь? Если он действительно что-то затеял, это самоубийство.    - Мы встречаемся не в доме - пояснил стражник. - Вон там.    Он поднял руку, указывая на небольшое озерцо неподалёку; точнее, на беседку рядом с ним. И в ней кто-то уже был... Капитан направился к беседке и Магчи двинулся следом за ним.    Невысокий человек. Фигура скрыта мешковатой накидкой, но заметно, что он полный, если не толстый. На голове - глубокий капюшон, скрывающий лицо. Крайне подозрительно... Впрочем, Ралани выглядел спокойным.    - Анзо Зарракин? - осведомился он. Человек в капюшоне кивнул.    - Присаживайтесь - произнёс он басовитым голосом. Слегка повернул голову в направлении Магчи и откинул капюшон.    Обычное лицо пожилого, лысеющего мужчины, с толстыми губами и пухлыми щёками. И крупной язвой на левой щеке.    - Так что вы можете рассказать? - осведомился капитан.    - Могу кое-что... - отозвался торговец, внимательно разглядывая мага. - Я ожидал, что вы будете постарше. Да и, признаться, повнушительнее... Особенно после всех этих слухов.    - В слухах очень мало правды - сухо ответил Магчи. - Давайте лучше к делу, время дорого.    - Похоже, вас тоже зацепили слухи о моей не лучшей, должен признать, репутации - заметил Зарракин. - Впрочем, неважно. Я готов рассказать вам, что знаю, если вы пообещаете помочь мне.    - Смотря в чём - отозвался маг.    - Всё по закону, всё по закону... Я слышал, вы не только демонолог, но и неплохой целитель.    - Пока никто не жаловался - пожал плечами маг. - Но если это всё, вы могли бы не устраивать цирк, а просто официально обратиться. Я не отказываюсь от подработки, когда у меня есть свободное время.    - Я хотел бы наладить долговременное сотрудничество - сообщил торговец.    - Пока всё в рамках закона и я не занят более важными делами - готов рассмотреть предложенную работу - ответил Магчи, бросив короткий взгляд на капитана.    - Хорошо, я приму это как обещание - кивнул Зарракин. - В таком случае, о имеющихся у меня сведениях...       Торговец действительно предоставил ценную информацию... если не врал, конечно. Однако проверить её можно было только одним способом...    - Отправишься в крепость? - произнёс Магчи. - Без командора тут не обойтись...    - Это точно - кивнул капитан. - Прямо сейчас и сходим, не будем тянуть.    - Иди один. У меня сейчас будет своя работа...       По словам торговца, он сразу заметил, что новый торговец амулетами пользуется маскировкой, однако не стал спешить проявлять своё знание, решив сперва выяснить, кто такой этот новичок и что из себя представляет. Для чего приставил своего человека наблюдать... И вскоре наблюдение дало очень любопытные результаты. Во-первых, наблюдатель был свидетелем того, как "амулетчик" намеренно проиграл солдату из гарнизона один из своих амулетов. Во-вторых - и это заставило выслушивающего рассказ демолога основательно напрячься - он не раз выбрасывал амулеты в мусорные кучи и помойные ямы. И, наконец, в-третьих... Когда "амулетчик" избавился от всего своего товара и покинул рынок, наблюдение за ним сохранялось - и наблюдатель смог проследить за ним за пределы города, куда "амулетчик" направился, выполнив то, для чего приходил.    И слежка привела наблюдателя в горы. Когда на пути "амулетчика" появилась стая крагов, наблюдатель смог спрятаться, а вот объект его наблюдения не просто не подвергся нападению - он командовал крысами... Наблюдатель счёл ситуацию достаточно важной, чтобы попытаться продолжить наблюдение, и смог-таки вновь выследить объект - в долговременном стойбище крагов. И по его наблюдениям, человек был вождём крыс...    После всего этого наблюдатель смог вернуться и даже нарисовать карту с указанием места, где находится стойбище. И теперь, если рассказанное было правдой, следовало действовать быстро... Причём сразу как минимум по двум направлениям: отыскать и уничтожить разбросаные в городе амулеты с заточёнными в них демонами и попытаться захватить "амулетчика" в стойбище крагов. И то, и то необходимо сделать как можно быстрее, и оба занятия сложны и опасны...    К счастью, наблюдатель был столь тщателен, что пометил на карте города места, в которых объект его наблюдения оставлял амулеты, но он не мог поручиться, что это все - всё же он не мог наблюдать каждую секунду круглые сутки. Однако Ралани и так завистливо покачивал головой и расспрашивал Зарракина, где он берёт таких спецов... На что торговец лишь загадочно улыбался. И сейчас Магчи с этой картой в руках обходил город.    Рыться в мусоре не было желания не только у самого мага, но и у его фамильяра, но чутьё последней на негативные эманации быстро позволило найти первый амулет; и то, что он обнаружился там, где было указано, подтверждал рассказ купца. Конечно, если всё это не было состряпано для отвлечения внимания... Но даже если так, обезвредить амулеты было необходимо.    Магчи вынужденно ослабил защиту - иначе ему не хватало концентрации для работы с амулетами - но бдительности не ослаблял. Да и Шан, которой очень не понравилось быть разорваной на части, была настороже.    К ночи удалось найти и обезвредить большинство амулетов, но - и это беспокоило мага - не все. И самое скверное - вместо одного из амулетов нашлись его обломки... Немного успокаивало то, что демон, судя по состоянию амулета, вырвался на свободу как минимум пару дней назад, но никаких сообщений или даже слухов о происшествиях не было; это означало, что либо демон не смог удержаться в мире, либо слишком слаб и промышляет мелкими животными... пока что. В пользу последнего говорило отсутствие в округе собак, кошек и даже крыс. В любом случае, сложности ещё можно предотвратить...    Главная проблема в другом - в тех амулетах, которые не удалось найти. Может статься, что их демоны тоже уже освободились, разрушив амулеты на неопознаваемые части... И тогда в скором времени город ожидают серьёзные проблемы.    Демонолог неохотно решил, что простыми методами тут уже не обойтись, и направился домой. Понадобятся решительные меры...    Демонология - комплексная наука. Она изучает устройство демонов, методы борьбы с ними и контроля, среду их обитания, а так же отдельных конкретных демонов. Хорошо изученное менее опасно, и повадки и пристрастия некоторых демонов изучались десятками, а то и сотнями лет. Некоторые даже являлись учебными пособиями для студентов... Но большинство, вроде Лисая, использовались для более практических целей. Существовал список демонов, которых можно призывать для различных задач с низким риском призыва и его последствий. Разумеется, если соблюдались все правила техники безопасности.    И для случай, подобного нынешнему, тоже существовал свой демон. Даже не один, собственно - трое демонов аспекта голода, достаточно сильных, чтобы справляться с мелкими демонами, и достаточно разумных и слабых, чтобы не рисковать нарушать приказы призывающего их демонолога и нападать на людей. Хотя, разумеется, печати на них накладывались в любом случае.    Их призывом Магчи и занялся, спеша выполнить свою работу, пока не произошло трагедии. Круг, печати... Подумав, он решил подстраховаться, и на всякий случай подготовил сырьё для материализации, чтобы обеспечить демонам более прочные тела и более надёжную опору в мире.    Грулги, демоны аспекта голода, выглядели как крылатые поросята, с мордами, напоминающими скорее морды бульдогов, чем свиные. Под печатями они и так были смирными, а завидев Шан, и вовсе боязливо сжимались. Отправив всех троих - призывать для большей безопасности следовало по одному - на поиски амулетов и демонов, Магчи задумался о следующем действии. Отправившемуся ловить подозреваемого отряду очень пригодилась бы поддержка мага, но покидать город сейчас не стоит - а в идеале, и лабораторию. Если бы можно было быть уверенным в Лакше, можно было бы послать её... Магчи вздохнул. Ладно, придётся работать с тем, что есть - тем более, отряд наверняка уже в пути. Но не беспокоиться маг не мог - кем бы ни был на самом деле загадочный амулетчик, врагом он оказался опасным, коварным и целеустремлённым. А если краги, с которыми придётся иметь дело солдатам, взяли новых пленников-дрейков... Это будет бойня.    Хотя у командора есть опыт "работы" с крагами, но в этот раз ситуация сложнее - неизвестно, что могли заготовить крысы под руководством неизвестного. Это может даже быть ловушкой, чтобы захватить людей в качестве жертв для призыва...    Магчи покачал головой. Остаётся рассчитывать на опыт командора и на то, что они с капитаном тоже понимают ситуацию и не беспокоиться о том, на что невозможно повлиять. Скверно только, что не успел организовать путь отступления из города...       Была уже поздняя ночь, но маг не мог уснуть, а посему работал в лаборатории. Подготовив ещё пару привилегированых амулетов, он занялся образцами взятых у купца тканей.    И сразу стало очевидно, что съедающие его язвы - не болезнь.    - Ещё одно проклятье - хмыкнул Магчи. - Любопытно.    Он зевнул и снова вгляделся в передаваемую заклинанием картинку. Проклятье, наложенное на купца, не имело практически ничего общего с тем, которому подверглась работница борделя; совсем другое воздействие, куда более медленный эффект. Но его можно было считать даже более скверным - проклятье на гетере убивало быстро, но безболезненно, а вот то, что лежало на купце, могло и вовсе не убить, но жизнь с ним превращалась в пытку. Множество незаживающих, болезненных язв по всему телу могут заставить жалеть о том, что не умер... Пока что проклятье было на ранней стадии, и купец держался, но время работало против него, и теперь Магчи прекрасно понимал, почему он так хотел заручиться помощью хорошего целителя. Хотя Зарракин создавал впечатление человека, который не станет ограничиваться лишь целительскими услугами, если сможет добиться большего...    В дверь постучались. Хмм?    - Что такое? - осведомился маг.    - Это Лакша. Я принесла кофе.    - Входи - отозвался маг.    В руках женщины был поднос с кофейником, парой чашек, сахарницей, кувшинчиком молока - и кексами. Поставив его на свободный столик, Магчи привычно проверил продукты, привычно ничего не нашёл, и сел за стол, жестом предлагая Лакше присоединяться.    - Всё ещё опасаешься, что отравлю? - осведомилась ведьма, имея в виду проверку. Магчи спокойно кивнул.    - У нас с тобой нет причин доверять друг другу - заметил он. - Надеюсь, только пока.    - Всякое возможно... - едва заметно улыбнулась женщина. - Если не секрет, над чем ты работаешь?    - Не секрет. Но взгляни сама...    Маг приглашающе взмахнул рукой в направлении лабораторного стола, оставшись сидеть на месте.    - Хмм... Проклятье? - без особой уверенности предположила женщина, изучив образцы.    - Верно - кивнул Магчи. - Встречалась с таким?    Ведьма отрицательно мотнула головой.    - Я изучала проклятья, - ответила она - но в практическом плане. И в основном, как их налагать, а не снимать.    - Ну, в нашем случае важнее второе - заметил Магчи. - И зная теорию, можно снять даже те проклятья, принцип работы которых неизвестен. В том и смысл изучения теории - она позволяет работать с неизвестным, но основанным на той же системе. Полагаю, во всём твоём обучении упор был на практику, верно?    Ведьма кивнула.    - Зная теорию, легче овладеть новыми навыками - продолжил маг. - Или адаптировать старые к ситуации, или даже самостоятельно разработать что-то новое... Хм. Прости, увлёкся немного. В любом случае, у тебя не такая уж плохая подготовка, раз сумела распознать проклятье.    - Это скорее интуиция - отозвалась Лакша. - И логика. Если ты столь тщательно изучаешь образец, - да и по признакам, которые я могу разобрать - это или какая-то опасная болезнь, или проклятье. Но если бы это была болезнь, то в городе, скорее всего, были бы приняты какие-то меры, так что проклятье было более вероятно.    - Разумный вывод - кивнул маг. - Временами острый ум и наблюдательность успешно заменяют точные знания. Впрочем, только временами... А в сочетании они вообще способны творить то, что входит в историю. Отличные кексы, между прочим... Неудивительно, что за них открыли пару секретов.       Они разговаривали как об отстранённых, так и о практичных вещах, а когда кофе и кексы кончились, Магчи вернулся к работе. Впрочем, Лакша не ушла; хозяин привлёк к делу и её. Пусть ещё и не ученица, но уже подмастерье...    Для того, чтобы полностью разобраться, как снимать данное проклятье, ещё потребуется осмотр самого пострадавшего, но и по образцам Магчи с небольшой помощью Лакши смог сделать некоторые прикидки. Подход, применённый в прошлый раз, тут не сработает, скорее всего - проклятье имеет более сложную структуру - но задача вполне решаемая, пусть и не самая простая. Хотя, опять же, сперва нужно тщательно осмотреть самого проклятого...    Неожиданно на листе бумаги, висящем на стене, в центре заклинания вспыхнула точка, одна из трёх, расположенных треугольником. Вспыхнула - и тут же погасла, оставив в бумаге маленькую прожжённую дырочку. А затем замерцали две остальные; демонолог поспешно активировал заклинание, и точки угасли, оставив, однако, бумагу в целости.    - Что это было? - осведомилась ведьма, от внимания которой не ускользнуло происшедшее.    - ЧП... - пробормотал маг. - Похоже мне нужно взглянуть лично... Срочно.    - Что-то серьёзное? - нахмурилась женщина, следом за хозяином выходя из лаборатории.    - Да уж... Возможно, весь город в опасности.    - Тогда тебе может пригодиться и моя помощь.    Маг на секунду замер, с сомнением глядя на ведьму.    - Хмм... В принципе, это в твоих интересах... Ладно. В демонологии разбираешься?    Лакша отрицательно мотнула головой.    - Ладно, тогда побудешь просто резервом... И вот, держи.    Он протянул ей амулет Ясности Ума.    - Если будет действительно опасно и я стану вести себя неадекватно, активируй.    "Надеюсь, к этому не придётся прибегать, но эффекта всё ещё должно бы хватить... Тем более, плюс успокоительное".    Вспыхнувшая точка означала, что один из грулгов был уничтожен. Двое остальных попытались порвать печати, и демонолог немедленно изгнал их обратно в Иное, отметив точку, с которой пришёл сигнал. Похоже, "свиньи" столкнулись с серьёзным противником... Всё-таки не успел предотвратить. Магчи сжал челюсти; хотя винить себя, по сути, ему было не в чем, но всё же... К тому же, как ни крути, ситуация была опасная. Неизвестный противник - и, возможно, не один - сумевший сходу уничтожить пусть и не особо сильного, но и не самого слабого демона... Магчи снова активировал защиту на максимум и выпустил фамильяра вперёд, освещая улицы ночного города одним из привилегированых амулетов. В тесноте улиц даже не воспользоваться амулетом маневрирования, если что...    Маг, ведьма и демон приближались к точке, откуда пришёл последний сигнал; Магчи отметил, что это рядом с домом, где жил "торговец амулетами". Бросил взгляд на фамильяра; она повернулась к нему и пожала плечами.    - Никого не чувствую, только обычные человеческие страсти. Хотя...    Шан томно потянулась всем телом и словно бы принюхалась.    - Вон там - она указала направление пальцем - есть что-то... магическое. И, кажется, довольно мощное.    - Проверим - кивнул Магчи, на ходу передавая Лакше амулет со сканирующим заклинанием. Активированое заклинание подтвердило слова демоницы: впереди, в направлении дома "амулетчика", находилась некая концентрация энергии. Однако что это такое?.. - Шан, сбегай посмотри.    Демоница исчезла в указанном направлении; маг передал своей второй спутнице ещё один амулет, защитный. Та без слов активировала его.    Неожиданно через связь с фамильяром ударило ощущение... пустоты? Достаточно близкое слово. На миг Магчи даже растерялся, не зная, что делать, если что-то сумело одним махом уничтожить не только сравнительно слабого грулга, но и многократно более сильную Шан, однако в следующий миг с облегчением осознал, что она всё ещё цела и остаётся в Мире. С облегчением - поскольку это означало, что противник всё же не настолько опасен. Но что произошло?.. Если бы это была ещё одна мина, взрыв был бы слышен и даже виден на таком расстоянии...    - Шан, что там? - обратился Магчи к вернувшейся фамильяру. Она выглядела... уставшей.    - Активная энерголовушка. Такие называют "Пасть демона" - отозвалась двигающаяся намного медленнее, чем несколько минут назад, демоница. - И что-то ещё, но я не смогла подойти ближе. Очень мощная ловушка, даже меня неплохо зацепило...    - Насколько сильно? - нахмурился маг. Всё же Шан - важная боевая единица...    - Минут через десять оправлюсь, но я не могу туда подойти. Мелочь она вообще высосет мгновенно...    "Стоит ли проверять самому?.. Пожалуй, всё же стоит. К тому же, что бы там ни было, ничего хорошего от этого не предвидится, а кроме меня заняться некому..."    Рационально рассуждая, поторопиться обезвредить неизвестную угрозу может быть даже менее опасно, чем тянуть время, однако сейчас парень не обдумывал риски - он просто выполнял свой долг. Не отрабатывая плату за обучение, а применяя полученные знания для того, для чего их получал - для защиты людей.    Приблизившись к дому - по словам демоницы, энергетическая ловушка работала внутри его стен - Магчи, прежде чем входить в него, воспользовался заклинанием "визуализации локации", оно же "дальновидение" - вернее, снова поручил Лакше активировать его. Хотя на деле "дально" здесь было излишним - заклинание действовало всего на какие-то несколько десятков метров - но временами эти медлительные и расходующие порядочно энергии чары бывают полезны. Как сейчас.    Над начерченым на земле узором заклинания сформировалось фантомное изображение довольно просторной, совершенно пустой комнаты.    - Увеличь детализацию - обратился Магчи к Лакше. Та послушно добавила в заклинание энергии; чёткость убражения увеличилась, и теперь можно было разобрать, что помещение - пол, стены, даже потолок - было покрыто сложнейшим узором. Часть которого слабо светилась.    Магчи вгляделся в узор... и не выматерился в голос только потому, что у него не было возможности изучить ругательства. Вместо этого он сорвался с места, бросившись к дому.    Впрочем, несмотря на всю спешку, он не забыл воспользоваться ещё одним заклинанием, визуализирующим магию - и потому смог увидеть не только наложенное на дверь активное заклинание, но и вплывшего в помещение сквозь противоположную стену демона, похожего на призрачную медузу. Вплывшего - и немедленно рассеявшегося туманом, втянувшимся в линии опутывающего комнату заклинания, засиявшие ярче.    Прежде чем маг успел обезвредить ловушку на двери - а также немагическую, спускающую во входящего арбалетную стрелу - в комнату пробрался ещё один мелкий демон, и вновь оказался поглощён ловушкой, питающей заклинание призыва - а это было именно оно. И, судя по сложности и масштабности заклинания, то, что должно было явиться, способно уничтожить весь город...    А самым скверным было то, что заклинание, похоже, уже начало работать. Дополнительный приток энергии от поглощаемых демонов, определённо гонимых сюда печатями Приказа, лишь ускорял процесс...    Наконец, Магчи справился с дверью - и остановился у порога, вглядываясь в узор уже собственными глазами. Любое неосторожное воздействие на заклинание подобной сложности, даже просто шаг в помещение, может привести к непредсказуемым последствиям - к катастрофе. В лучшем случае, накопленная энергия выделится во взрыве... А по прикидке мага, её здесь было достаточно, чтобы снести, возможно, и не весь квартал, но уж ближайшие окрестности - точно. Необходимо найти способ безопасно обезвредить неизвестное заклинание, и срочно...    "Как раз то, о чём я говорил Лакше..." - подумалось изучающему рисунок магу. - "Так, что там было в теории для таких случаев?.. Отвод энергии. Не годится, её здесь слишком много - выйдет тот же самый взрыв, даже если смогу не нарушить заклинание. Постепенное рассеивание... слишком долго, пока я смогу его наладить, призыв уже произойдёт. Та-ак... Для начала нужно хотя бы оградить помещение от демонов - только дополнительного притока энергии мне и не хватало - и деактивировать ловушку. Какое-то время у меня, похоже, ещё есть, работает это заклинание довольно медленно..."    Выскочив из дома, Магчи поспешно взялся за работу. Наблюдавшая за происходящим Лакша помочь ему ничем не могла; объяснения, что именно нужно делать, заняли бы слишком много времени, но её резервы энергии ещё должны пригодиться.    В процессе рисования типового - только что крупноразмерного, вокруг всего дома - ограждающего заклинания мысли мага стали упорядочиваться, и в его мозгу замерцала идея. Заклинание в комнате призывает неизвестного демона - или, скорее, демонов - постепенно создавая широкий и прочный проход в Иное; попытка вмешаться в работу заклинания без тщательного изучения слишком рискованна, а на тщательное изучение нет времени. Однако... Если дыру невозможно зарастить, можно попробовать прикрыть её крышкой. Есть две проблемы, "размер" и "прочность", и обе они упираются в энергию. Магчи сильно сомневался, что ему хватило бы энергии даже с наполненым накопителем - а после подрыва кареты и последовавшей схватки он всё ещё был пуст... Тем не менее, не позволяя этим пораженческим мыслям отвлечь себя, он чертил необходимое заклинание, дополняя ограждающее.    - Шан, следи за окрестностями - скомандовал он, не отрываясь от рисуемого узора. - Не подпускай к дому демонов. Лакша, мне понадобится твоя помощь - с заклинанием я справлюсь сам, но нужно будет очень много энергии.    Обе его спутницы кивнули.    Пока что всё шло, как надо. Заклинание в доме всё ещё "разогревалось", Шан прикончила ещё пару демонов - сколько же всего было амулетов?.. - а демонолог заканчивал заклинание "крышки". Или, скорее, затычки.    - А теперь и твоя очередь - сообщил Магчи, обращаясь к ведьме. - Я сделаю, что смогу, но одному мне не справиться. А вместе у нас есть хоть какой-то шанс предотвратить... Большие проблемы.    - Значит, попытаешься предотвратить большие проблемы? - задумчиво произнесла ведьма. - Хорошо... Учитель. Начинай, а я помогу, чем смогу.    Магчи кивнул и начал вливать энергию в линии. Лакша несколько секунд постояла рядом, задумчиво глядя на мага, а затем бросилась наутёк...    Парень рефлекторно стиснул кулаки, но преследовать беглянку не имело смысла - на это не было ни времени, ни сил. Тем более, он уже начал вливать энергию в заклинание, и обрывать этот процесс нельзя. Без ведьмы будет сложнее... Но шанс всё равно остаётся, только опасность возрастает.    Он, продолжая вливать энергию в заклинание "затычки", достал из сумки тубус и расстелил на земле - достаточно ровной в этом месте - один из подготовленных заранее рисунков.    - Шан! - позвал маг. Демоница незамедлительно явилась. - Становись в круг.    Увы, но демоны не могут использовать человеческую магию ровно так же, как люди - демоническую... хотя после общения с Лакшей в этом и появились сомнения. В любом случае, сейчас демонолог мог сделать только одно, если хотел спасти город и выжить самому: воспользоваться энергией своей фамильяра, сняв её ограничитель. Амулетом Ясного Ума воспользоваться некому, но есть ещё успокоительное... Шансы всегда есть, просто в некоторых случаях они ничтожно малы. Хотя если выбирать из двух вариантов с ничтожной вероятностью успеха... Лучше выбрать тот, который по совести.    "Первый уровень ограничителя... Отключен".    Как и в прошлый раз, неуверенность отступила, однако Магчи всё же помедлил, прежде чем снимать второй слой ограничителя. Впрочем, что так, что так потребуется много энергии, так что при неполном снятии ограничителя аспектное отравление будет таким же, только несколько более растянутым во времени. А если произойдёт прорыв - как минимум частичный вполне возможен - лучше иметь фамильяра в полной боевой готовности. Иметь, гм...    Успокоительное уже действовало, так что маг удержался от взгляда на демоницу и постарался сосредоточиться на деле. Вроде бы получается... Он снова придавил желание взглянуть на Шан. Вместо этого произнёс:    - Умолкни.    Отвлекающие страстные стоны прекратились, и Магчи продолжил заполнять своё заклинание перекачиваемой из демоницы энергией, ощущая через связь с заклинанием давление - не только нагрузку от активации массивных чар, но и сдерживаемый ими напор постепенно активирующегося заклинания призыва в комнате. Похоже, без "пробки" уже началась бы материализация демона, или демонов...    Всё так же равномерно вливая энергию в "затычку", Магчи снова вошёл в пустой дом. Концентрировать внимание сразу на двух - фактически, даже больше - делах было сложно, и становилось всё сложнее. Всё же, он сумел разобрать в заклинании призыва, сияющем уже почти целиком, элементы, отвечающие за накопление энергии... кажется. Однако идей по их безопасному обезвреживанию всё ещё не было.    - Если бы у меня была хотя бы пара часов... - пробормотал он вслух. - Похоже, остаётся только давить силой...    И преимущество в этом было не на его стороне. Сходу было невозможно определить, КПД какого из двух активных заклинаний выше, но в заклинании призыва использовалась энергия неизвестного количества демонов, но никак не меньше пяти, пусть и мелких, а в "затычке" - энергия одного мага и одной демоницы. Правда, более сильной, но заклинание призыва высосало часть и её энергии...    "Если выживу," - отстранённо подумал маг - "первым делом постараюсь изучить устройство этой ловушки. Даже без Лакши, с ней можно вытянуть на магистра".    Подобные мысли... не успокаивали, но немного отвлекали от посторонних мыслей - о возможной катастрофе, и о Шан. И Лакше. И о Лиуре. И вообще о женщинах...    Магчи представил всех троих, и обнажённые женщины тут же начали заниматься чем-то дивно неприличным. Демонолог потряс головой, избавляясь от видения, и потянулся за новой порцией успокоительного, но помедлил: симптомы психического отравления проявлялись пока не очень сильно, а злоупотреблять успокоительным тоже не следует. Неизвестно, сколько ещё придётся держаться...    Послышался негромкий, но неприятный звук - словно кто-то скрёб ножом по стеклу или глиняной тарелке. Один из мелких амулетных демонов, смахивающий на комара-переростка, пытался пробиться через выставленный демонологом барьер. В другой ситуации Магчи поспешил бы его уничтожить или хотя бы просто изгнать, но сейчас предоставил биться в барьер, морщась от противного звука - тратить силы на посторонние дела не было возможности, а если выпустить Шан из круга, усилится эффект психического отравления. Благо, судя по всему, сейчас печать принуждает демона выполнять одну задачу - двигаться в комнату призыва, чтобы стать топливом для заклинания - так что пока что он безвреден. На его сдерживание уйдёт меньше сил, чем на уничтожение...    Давление заклинания призыва нарастало; с "той стороны" кто-то определённо стучался в незапертую, но заставленую с другой стороны дверь. И эманации Шан продолжали течь в Се мага, вызывая желание... Просто - желание. Давление магии и жар страсти... Когда Магчи поймал себя на том, что открыл рот, чтобы позвать Шан и разложить её здесь же на полу, он принял новую порцию успокоительного. Однако у его действия есть свой предел... И если он наступит раньше, чем выдохнется заклинание призыва... Нет, лучше об этом не думать. Лучше думать о чём-то отстранённом. Хотя бы о тех же кексах. Они были вкусные... Сладкие, мягкие, словно тающие во рту, приятной формы, как раз под руку... Округлые такие, как женская грудь... Да тьфу ты!    Магчи всерьёз подумал о том, чтобы привязать себя к чему-нибудь. Остановило разве что то, что сделать это так, чтобы он не смог развязаться, некому, кроме Шан, а приближаться к ней сейчас... чревато.    Как бы ни пытался маг бороться с психическим отравлением, его эффекты накапливались. И если похоть худо-бедно удавалось держать под контролем, с самоуверенностью было сложнее. В обычном состоянии Магчи ни за что не рискнул бы вносить изменения или даже дополнения в работающее заклинание, но сейчас он не задумывался о возможности ошибки. Тем более, если ничего не сделать, это уже не будет иметь значения - его предел приближался, а заклинание призыва не демонстрировало признаков выдыхания.    "Я - гений" - самодовольно подумал маг, активировав заклинание энерголовушки. Оно успешно заработало, направляя излишки энергии, выделяемые заклинанием призыва при каждом "толчке" неспособных материализоваться демонов, в его собственное заклинание "затычки". Эффект был небольшим, но даже это ощущалось, облегчая прессинг. И всё же этого было недостаточно...    Магчи задумался было о том, как устроить заклинанию призыва небольшое - или большое, хе-хе - "кровопускание", решив проигнорировать риск, когда услышал какой-то звук, с противоположной от запертой в круге Шан и долбящегося в барьер демона стороны. Похоже на звуки шагов... И не одного человека, группы. Он осторожно выглянул наружу.    Группа мужчин - кажется, видно было в ночной темноте плохо - приблизилась к начерченому им заклинанием. Прежде чем он успел предупредить неизвестных не трогать линии - кем бы они ни были, повреждение заклинания "затычки" убьёт и их - люди остановились и один из них, присев у начерченых на земле линий... направил энергию в заклинание. Вообще-то активация одного заклинания несколькими магами одновременно имеет свои сложности, но Магчи сохранял достаточно ясности ума и контроля, чтобы удержать заклинание стабильным, подстроив свой выход энергии. Неизвестный мужчина, похоже, тоже имел какой-то опыт, поскольку действовал аккуратно, не мешая магу.    Остальные - всего пятеро - тоже присоединились к первому. Они действовали несколько более неаккуратно, но Магчи сумел стабилизировать и их энергию. Кто бы ни были эти пятеро и откуда бы они не взялись, их вмешательство подарило проблеск надежды...    Однако со смягчением положения и отступлением страха гибели, на предотвращении которой маг был сосредоточен до того, на него в полную силу навалилось желание. Проклятье, если бы не необходимость оставаться на месте, поддерживая своё заклинание, сейчас он со всех ног бежал бы в бордель... И не факт, что добежал бы. Самое скверное, Магчи осознавал, что не может поручиться за себя, если бы по пути попалась мало-мальски привлекательная женщина...    И тут она появилась.       Магу было отчаянно стыдно. Настолько, что он заперся в своей лаборатории, не выбираясь даже на обед, но и работать оказался не в состоянии - просто сидел, уставившись в одну точку, и предавался самобичеванию. В фигуральном смысле, разумеется.    Всё-таки он не удержался... И хотя обвинить его было не в чем - во всяком случае, коллегия магов его однозначно оправдает - для собственной совести психическое отравление не было достаточным оправданием. Так сорваться, да ещё и при свидетелях... Демонолог снова схватился за голову, массируя виски, в которых пульсировала тупая боль. Да ещё и с пострадавшей... гм, (в голову мага тут же вкралась мысль, что было непохоже, чтобы она страдала) нужно что-то делать. Магчи был уверен, что о произошедшем уже знает весь город.    Под дверью появилась бумажка; видимо, слуга, не рискнув сейчас стучаться, решил всё же о чём-то сообщить. Вздохнув, Магчи всё же нашёл в себе силы встать и подобрать записку. Прочитав её, он встряхнулся, кое-как привёл себя в порядок, и неохотно побрёл наружу. Как бы ни было стыдно, всё же Ралани и Лариго - его начальство, и объясниться с ними необходимо. Да и узнать, как прошла их операция по задержанию...       Стол был накрыт неожиданно празднично, и первым, на что, вздрогнув, обратил внимание Магчи, оказались кексы.    - Неважно выглядишь - сообщил Ралани. - Переутомление, я так понимаю?    "Он что, издевается?" - неожиданно злобно вспыхнуло в уме у мага. Он только было открыл рот, чтобы высказаться, когда его перебил командор.    - Ну, поздравляю... С предотвращением акции, и со свадьбой заодно.    Магчи резко перешёл от злобы к недоумению. Со свадьбой?.. Он бросил взгляд на смиренно стоящую в углу комнаты женщину с загадочной улыбкой на лице и стал стремительно прокручивать в уме варианты. По большому счёту... это неплохой выход. И даже слухи можно будет если не придавить, то перенаправить... Он вздохнул.       - Когда Ашат чуть ли не весь гарнизон вывел, я вообще-то думал, что он перебарщивает - рассказывал Ралани. Ашатом, как выяснилось, звали командора. - А на деле едва справились... Крысы там такие силы собрали, что нам в итоге пришлось отступать и выманивать их под тяжёлые амулеты. Хорошо ещё, повелись... А если бы ещё и заклинание в городе сработало, точно хана была бы.    - Проблема в том, что взять их предводителя не удалось - мрачно сообщил Лариго. - Кто знает, что ещё сможет устроить этот колдун...    - Ну, по крайней мере в наш город он вряд ли снова сунется - хмыкнул Ралани. - И то хорошо. А ловлю этого крысиного царя предоставим щитовикам - это уже не наша работа. А с твоей-то стороны как?    - То заклинание должно было призвать что-то... - отозвался демонолог. - И если бы оно сработало, единственное, что можно было бы делать - бежать и надеяться, что демон иди демоны отвлекутся на других и окажутся выдавлены обратно в Иное до того, как доберутся до тебя. Я пытался не дать ему активироваться, но если бы Лакша не успела привести городских ведьм, мне точно не хватило бы сил. Даже так едва справились... Как и у вас, в общем. Но тебе не кажется что ты слишком уж весел? Мы едва сумели предотвратить катастрофу, силы гарнизона понесли потери...    - Но предотвратили же - пожал плечами капитан. - Могло получиться гораздо хуже, вот и радуюсь, что не получилось. Жизнь, б.., такая сволочная штука, что если не научиться радоваться всему, спиться можно. Как вон твой предшественник. Между прочим, не знал, что это дело - он продемонстрировал жест двумя руками - тоже в магии используется.    - Используется иногда - неохотно ответил Магчи, скривившись, когда стражник задел свежую моральную рану. - Для синхронизации Се или обмена энергией, при сложной магии.    Собственно, из-за изучения этой практики он и оказался впервые в борделе... Хотя, разумеется, об этом маг рассказывать не стал. Теоретически даже этот метод мог использоваться для укрепления Се, однако в Школе его не практиковали, поддерживая моральный облик... по крайней мере, официально. Да и женщин среди магов немного...    И, между прочим, это одна из причин, почему маги любят брать персональных учениц... Хотя самого Магчи в Лакше интересовали её знания, а не сиськи.    Впрочем, он мысленно соглашался с капитаном, что последние тоже очень неплохи.    В любом случае, с практической точки зрения брак был вполне приемлемым и практически со всех сторон выгодным, как для самого мага, так и для ведьмы. Тем более, что он чувствовал себя перед ней в двойном долгу за то, что она вовремя привела подкрепления, и за то, как он с ней обошёлся. Но всё же... Даже если забыть о Лиуре - в конце концов, она уже замужем - что-то Магчи не нравилось. Возможно, то, что Лакша, как и капитан, была слишком уж довольной для сложившейся ситуации...    Однако ни это, ни отсутствие личного желания жениться, не было достаточной причиной, чтобы отказываться. Тем более, что это спасало и репутацию... гм, то, что от неё осталось.       Стражник и военный пробыли в доме мага до глубокой ночи, существенно развеяв его депрессию. Командор с таким аппетитом уплетал выпечку ведьмы, что в конечном итоге не выдержал и Ралани, и Магчи сделал слуге пометку купить ещё изюма - благо, как выяснилось, за нейтрализацию заклинания городскому магу полагалась ещё и премия, после оформления всех документов. Участвовавшим в нейтрализации ведьмам, к слову, тоже полагалась, но поменьше. Правда, ещё и на организацию свадьбы придётся потратиться - совсем уж скромно нельзя, не поймут.    Парень вздохнул. Сознательно он уже смирился и даже начал строить планы, но всё же было как-то не по себе. Да и как дальше обращаться с потенциальной супругой - не был уверен... Он так и не решился с ней поговорить. Проклятье, не пристало демонологу быть таким нерешительным!..    Он собрался с мыслями и решительно шагнул в выделенную Лакше комнату.    Ведьма молча кивнула, приветствуя хозяина дома.    - Почему ты сбежала? - осведомился Магчи.    - Я оценила ситуацию и решила, что мы вдвоём можем не справиться - ответила женщина. - Так что решила сбегать за людьми, которые могут помочь. Я успела кое-с кем познакомиться в городе... А на объяснения попросту не было времени. Похоже, я и так едва успела...    - Ну, допустим - хмыкнул маг и задал неожиданный вопрос:    - Ты знаешь, что такое армрестлинг?    Лакша с лёгкой растерянностью кивнула.    - Одна партия. Если сможешь победить, женюсь. Даю слово.    - Это... странный подход - заметила ведьма. - Но как пожелаешь.       - Я так и знал - кивнул Магчи, потирая руку. - Это всё было спектаклем. С этими модификациями ты сильнее, и вполне могла бы отбиться, если бы хотела... Впрочем, своей вины я отрицать не собираюсь - пусть и под воздействием психического отравления, но действовал я самостоятельно. Надеюсь только, в будущем ты направишь изобретательность в нужное русло.    Он вздохнул.    - А ещё ты выбрала неверный объект приложения усилий. В Школе можно было бы найти более выгодную партию.    Лакша промолчала, но по её улыбке можно было понять, что её и так всё устраивает.       Затягивать с бракосочетанием не стали. Гостей было больше, чем рассчитывал молодой маг - на церемонию напросились "значимые персоны" города - но в целом всё прошло быстро и без особых изысков. Наконец, дело дошло до первой брачной ночи.    - Не так! И не туда! Энергичнее!    - Интересные игрушки ты используешь...    - Я за безопасность. Этому ещё детей учат...    - Возможно, тебе стоит и с Шан попрактиковаться?..    - Да уж, нам обоим есть чему учиться друг у друга...    Подобные фразы можно было услышать из лаборатории, где пара молодых супругов занимались куда более интересным им сейчас делом, чем банальный секс: наукой магии.       Парочка на удивление хорошо сработалась. Лакша обладала прекрасной памятью и прилежно выполняла задания, помогая магу; вскоре, учитывая её предыдущий опыт и проявляемую эффективность, Магчи назначил ей сразу ранг ассистента, минуя подмастерье и ученика. Каковы бы ни были её планы на будущее, пока что никаких претензий предъявить было нельзя - как и сам маг, она усердно трудилась, демонстрируя неплохие успехи. Правда, по заключению Магчи, из-за неправильной разработки Се в детстве - вот и пойми, допущено ли это было по незнанию или учительница намеренно ограничивала силу ученицы - её резервы энергии не смогут превзойти и те, которые имеются у него. Но это далеко не самое главное для хорошего мага, тем более, что кое-какие подвижки всё ещё были возможны... тем более, раз уж она всё равно жена. Да и накопители никто не отменял...    Заклинание призыва, доставившее ему столько хлопот, Магчи скопировал заклинанием запечатления и постепенно изучал, параллельно работая с проклятьем Зарракина; оно постепенно поддавалось, и купец не уставал осыпать целителя комплиментами - впрочем, стараясь не перебарщивать. Учитывая, какие страдания должно бы доставлять это проклятье, фальши в его словах, скорее всего, не было, но при этом купец всячески старался наладить дружеские отношения, в то время как Магчи старательно проводил линию общения "целитель-пациент".    Через полторы недели в город прибыла совместная комиссия военного, судебного, и магического ведомств; они везли с собой диск связи на замену испорченному коммуникатору гарнизона, но основной задачей, разумеется, была проверка произошедшего. Допрашивали всех причастных, и больше всего промурыжили мага, как самого активного участника событий. Раньше он с таким не сталкивался, и, несмотря на понимание действий комиссии, впечатление осталось не лучшее.    В этот раз его допрашивал только один из троих; вроде бы он представлял Имперский Суд.    - Поздравляю - сообщил пожилой мужчина по имени Салазар. - С вас не только сняты все подозрения, но и вы выдвинуты на орден Сокола.    Магчи кивнул. В этом не было ничего неожиданного, и ложная скромность тут ни к чему.    - Приятно слышать, что меня оценили по заслугам. Всё это было достаточно тяжёлым испытанием, и награда вполне уместна.    - Бесспорно - хмыкнул проверяющий. - В любом случае, ваши способности привлекли внимание. Что вы скажете о возможности поработать на "Щит и меч"?    Теперь хмыкнул маг. Предложение было... интересным.    - В принципе... хорошо - ответил он. - Но у меня есть пара условий. Во-первых, в первую очередь я верен коллегии магов, так что в случае конфликта интересов...    Он пожал плечами, Салазар согласно кивнул.    - А во-вторых, я бы предпочёл работу щита, а не меча.    Его собеседник снова кивнул.    - Как вам предложение занять пост регионального наблюдателя с правом действия?    Магчи поднял бровь.    - Не больно ли жирно так сразу?    Салазар слегка улыбнулся.    - У нас практически нет людей в этом регионе - он был слишком спокойным и гарнизоны справлялись, в результате здесь лишь необходимый минимум. Так что в вашем реальном положении практически ничего не изменится.    - Впрочем, перспектива есть... - задумчиво произнёс Магчи. - Да и возможностей всё же побольше. Хорошо, я согласен.       Парой плюсов, которые официально проистекали из одобрения комиссии, а практически - из занятия магом поста в структуре госбезопасности Империи, были разрешения на энерголовушку и амулет связи. Причём если первым ему нужно будет заняться самостоятельно, то вторым Салазар его снабдил сразу. Металлический диск был в несколько раз меньше того, который установили в крепости, но хотя его дальность была соответственно меньше, - тем более, если запитывать личной энергией - он был проще и удобнее в использовании, а сверхбольшая дальность магу была и не нужна. Тем более, что передать сообщение на другой конец Империи можно и поэтапно.    В качестве же минуса можно было рассматривать главное - и единственное - конкретное поручение, выданное Салазаром: найти "Крысиного царя", как с подачи Ралани стали называть неизвестного злоумышленника, подробно разобраться, что именно он успел сделать, и предотвратить будущие подобные инциденты. К счастью, задание действовало лишь в границах порученного вниманию мага региона; не то, чтобы ему нельзя было искать "Крысиного царя" за их пределами, просто это было необязательно - это уже работа других региональных наблюдателей. Хотя сотрудничать никто и не запрещал.    Ещё магу сообщили, к кому можно обращаться по определённым вопросам. Не все эти люди работали непосредственно на "Щит и Меч", но все могли оказаться полезны в тех или иных обстоятельствах, хотя с некоторыми, как предупредил Салазар, возможны сложности. Так или иначе, это было неплохим подспорьем - не только для работы наблюдателя, но и для личной деятельности мага.    Разумеется, ему предоставили и результаты официального расследования; их было довольно много, но по первому взгляду извлечь что-то полезное из этого вороха информации будет достаточно сложно. Впрочем, Магчи был намерен сделать всё, что в его силах - в конце концов, никто не может гарантировать, что следующая попытка злоумышленника в другом месте не окажется успешной, равно как и что все его "подданые"-краги уничтожены. К тому же у мага были к нему и личные... претензии.    Комиссия изучала в основном происходившее в городе, так что городище крагов оставалось неизученным, и эта задача легла на плечи Магчи. Командор предусмотрительно оставил там отряд, целью которого были поиски и истребление недобитых крагов, так что осмотреть местность можно было достаточно безопасно.    Лакша отправилась с ним. Как и остальным, ей он не стал рассказывать о своём новом роде деятельности, но это не мешало рассматривать... гм, супругу, как перспективную помощницу.    - Я хочу найти того, кто устроил все эти проблемы - сообщил он ведьме. - Рассчитываю на твою помощь.    - Месть - дело хорошее - одобрительно кивнула она. - Я постараюсь.       Добирались до места маг с сопровождающими вместе с группой солдат, отправленных во временный гарнизон для пополнения запасов и смены вахты. На этот раз дорога была более длинной, но и более спокойной; если в окрестностях и оставались краги, показаться на глаза они не посмели.    Само городище крыс располагалось вокруг входа в пещеру; вернее, в пещерный комплекс, где и располагалась основная часть поселения. Территория была слишком большой, чтобы даже просто осмотреть за один день, не то что надеяться найти некие улики, указывающие на злоумышленика и его дальнейшие планы, но - ничего не поделать... По крайней мере, углы и пещерки, принадлежащие значимым в обществе крагов персонам вроде шаманов, заметно выделялись на общем фоне - и не только окружающими их магическими знаками, но и несколько большей чистотой.    Магчи захватил из дома изрядный запас одноразовых амулетов запечатления и теперь расходовал их один за другим. Шан носила за ним тяжёлые сумки со всем необходимым, включая эти самые амулеты, а Лакша внимательно осматривалась и записывала всё, что чем-то привлекало её внимание, а заодно прикидывала, где может находиться то, то их интересует. Ещё с ними было несколько солдат, и хотя они несколько отвлекали, да и приходилось регулярно отвлекать их с Шан друг от друга, но маг предпочитал подстраховываться.    Осмотр занял три дня. Возможно, в пещерах оставались ещё какие-то тщательно замаскированые секреты, но маг в этом серьёзно сомневался. Да и искать их без даже уверенности в их существовании можно до бесконечности. В то время как некие интересные находки были и так...    Помещение, в котором определённо жил человек, удалось найти довольно быстро - оно не было как-то спрятано. Да и в нём самом каких-то тайников найти не удалось - лишь немного человеческой мебели, остатки еды да пара простых бытовых амулетов. А вот то, что находилось рядом с ним, было существенно интереснее. Пустая пещера, стены которой были расчерчены малопонятными рисунками, а в центре находилась обработанная каменная тумба с гладкой поверхностью и следами крови, напоминающая алтарь в городском храме.    - Любопытно - заметила Лакша. Магчи вопросительно посмотрел на неё. - Напоминает о культах поклонения духам.    - Что ты имеешь в виду?    - У меня на родине, - пояснила ведьма - многие, неспособные контролировать свою жизнь самостоятельно, надеются на помощь духов - в обмен на приношения и жертвы. Что-то вроде того, как в империи используют богов, только менее утилитарно. И менее надёжно.    - И это работает? - скептически хмыкнул маг.    - Иногда - кивнула женщина. - Хотя в большинстве случаев просто непонятно, дали ли молитвы и приношения какой-то результат. Например, в этом году в семье молящегося никто не заболел - но было ли это естественным ходом событий или результатом вмешательства духов?    - Бардак какой-то - констатировал маг. - Нерациональный. Да и - там всё так плохо с медициной?    Лакша просто кивнула.    - Бардак... - повторил маг. - Определённо, кто-то должен этим заняться.    Женщина снова кивнула.       Если злоумышленик и держал какие-то записи в своём логове, они давно были уничтожены, и Магчи сомневался, что собранная в городище крагов информация будет иметь какую-то практическую ценность, но, по крайней мере, он сделал, что мог. Однако след "Крысиного царя" потерян, и это не слишком хорошо. Нельзя сказать, чтобы Магчи действительно непременно хотелось отомстить, просто он опасался, что следующая попытка злоумышленника может оказаться более успешной, какую бы цель он не преследовал на самом деле. Даже если следующим объектом нападения будет не его город, а какой-то другой... Магу этого не хотелось бы.    Всё же, пусть и слабая, основанная на множестве предположений, но зацепка была. И у неё имелся явный плюс - даже если она окажется неверной в главном, польза всё равно будет. Магчи просмотрел список контактов, которым его снабдил Салазар.    Вообще-то сотрудникам "Щита и меча" рекомендуется не вести никаких записей, связанных с делами, но в данном списке не было ничего как секретного, так и компрометирующего. Ни один из людей в списке не был секретным сотрудником; они были просто "полезными людьми" - консультантами, торговцами, людьми со связями... И работали, как правило, за отдельную плату.    Магчи искал как раз консультанта. Причём по тому же вопросу, который так интересовал его всего чуть меньше месяца назад: спиритистике. Ввиду отсутствия у нужного человека собственного амулета связи связаться с ним напрямую было невозможно, но это решаемо... Всё же у демонологов есть свои преимущества. Впрочем, следует признать, что у других направлений магии есть свои.    Демоны-посыльные годятся только для доставки сообщения на довольно небольшие расстояния, да и не всюду они могут пробраться - в крупных городах не такая уж редкость энерголовушки и питаемые ими разнообразные амулеты, в том числе и противодемонические - но всё же считаются достаточно надёжным средством связи. Насколько демоны вообще могут быть надёжны. Даже при нелюбви Магчи к любым демонам, он решил, что в данном случае их использование оправданно, так что, призвав напоминающего сову демона аспекта одиночества, вручил ему письмо. Демон был вполне в состоянии отыскать адресата по имени, и даже забрать ответ, но военные предпочитали не пользоваться этим методом, даже при наличии демонолога. По ряду причин - в том числе и той, что перехватить такого посланника при наличии ещё одного демонолога даже проще, чем обычного курьера, да и "дальность действия" у курьеров побольше. Зато летает "сова" существенно быстрее, так что Магчи ожидал ответа уже на следующий день. Могло бы быть и быстрее, но сейчас вечерело, так что, скорее всего, когда демон найдёт адресата, тот уже будет спать...       - Ты так ешь, словно пока меня не было, другого источника пропитания у тебя не было - заметил Магчи, глядя как Ралани поглощает завтрак. Включая выпечку.    - Тебе кажется - опроверг капитан. - Между прочим, новость слышал? Баронет ат Дюбва разводится.    Магчи подавился.    - А подробнее?..    - Да что там подробнее-то? - пожал плечами стражник. - Ну, был по делам у нашего бургомистра, и видел, как ат Дюбва от него выходит. Полюбопытствовал, что такое - человечек-то подозрительный... - ну и выяснилось. Не сегодня так завтра всё оформят, по его словам.    - Это... странно - пробормотал маг. Что-то произошло, пока его не было и он не мог получать сигналы от амулета мониторинга?.. Или...    Демонолог покачал головой, в которую даже закралась мысль послать к дому баронета демона-шпиона. Это определённо было странно - с чего бы вдруг купцу, состояние которого основывалось на способностях жены, разводиться?       - Это действительно странно - задумчиво произнесла Лакша, когда капитан ушёл. - Почему торговец хочет разорвать узы, что связывают его с ясновидящей? Возможно, кто-то предложил хорошую цену?    Первой мыслью Магчи было высказаться, что в Империи не торгуют людьми, но промолчал. Все, знающие баронета, утверждали, что деньги он любит больше всего, да и не только деньгами могли бы надавить. А для заинтересованных лиц способности ясновидящей могут быть достаточным соблазном для любых методов... И развод, а затем новый брак - удобный способ передачи контроля.    Впрочем, это лишь предположения. Не лишённые некоторых оснований, но всего лишь предположения.    - Что ты собираешься делать? - осведомилась Лакша.    - А что я могу сделать? - отозвался Магчи и тут же поправился: - Вернее, с чего бы мне что-то делать? Меня никто не просил об услугах.    - Возможно - едва заметно улыбнулась ведьма. - Но тебе не кажется, что слишком опасно оставлять способности ясновидящей без должного контроля и присмотра людей сведущих? Тем более, кто знает, кто и для чего решит их использовать? Враги Империи не дремлют.    "То есть она уже успела догадаться о моём назначении" - мысленно хмыкнул Магчи. - "В общем-то, она права... Хотя у нас и нет никаких законов о контроле над ясновидящими, но действительно нельзя позволить попасть ей в руки злоумышленников. Тем более, кого-то вроде этого "Короля крыс"..."    - Ты права... - пробормотал он.    Проще всего, конечно, было бы поговорить с бургомистром или приказчиком управления учёта населения. Но в этом случае о том, что этим интересовался городской маг, скорее всего, узнают люди, а Магчи этого не хотелось бы. Тем более, что это определённо станет основанием для новых нелепых слухов... Остаётся одно - снова призывать демона.    Демонолог вздохнул. Практика действительно ценна, но как же он не хотел лишний раз связываться с демонами... Даже ради этого...    Неожиданно он ощутила на теле дрожь контролирующего амулета; "почтовая сова" возвращалась.    - Я об этом позабочусь - кивнул он. - Но сперва ещё одно дело...    В письме, которое Магчи отправил спиритисту, основным был вопрос, существуют ли способы отслеживания обращений к духам и их спуска в Мир. Применительно к демонам подобное заклинание существовало, но было, к сожалению, слишком ограниченным во многих отношениях и в результате не только непрактичным, но и по сути бесполезным. Однако, возможно, в спиритистике ситуация лучше?.. Если "Крысиный царь" каким-то образом использует духов, то это может стать способом выхода на него.    Ответ был не слишком оптимистичным, хотя и не отрицательным. Да, подобное заклинание существовало и в спиритистике. Даже два, одно для обнаружения возмущений в эфире, появляющихся при спуске в Мир духов или их проекций, другое для обнаружения непосредственно духов. Но их эффективность была примерно той же, что и у демонологического аналога... Основными проблемами были малая зона действия и чрезвычайно высокий расход энергии; одиночный маг просто не в состоянии запитать мало-мальски эффективное заклинание поиска духов или демонов. Впрочем, нельзя сказать, что в этом плане всё безнадёжно. С получением разрешения на энерголовушку Магчи получил возможность обеспечить заклинание необходимой энергией; что же до дальности... Спиритист сообщал, что в настоящий момент он работает над альтернативной версией заклинания, использующей иной принцип детектирования и потенциально обладающей существенно большей зоной действия. Магчи незамедлительно принялся писать новое письмо, предлагая посильную помощь и не забыв упомянуть о том, что имеет возможность обеспечить эксперимент энергией. Укрепив ослабленные в пути печати на демоне, он отправил его в обратный путь, а затем... Вообще-то следовало бы призвать демона-шпиона, раз уж решил, но Магчи предпочёл сперва решить ещё один вопрос.    Послушай, Лакша - обратился он к сидящей рядом женщине. - Основы ты, в общем, знаешь, так что тебе пора бы начать определяться со специализацией.    Ведьма вопросительно посмотрела на него.    - Обычно это происходит не раньше четвёртого года обучения, но ты-то обучение уже проходила - пояснил маг. - Основы изучила, теперь нужно переходить к более глубокому изучению.    - А почему бы не изучать углублённо всё?    Магчи вздохнул.    - Ты же умная женщина... Нельзя объять необъятное. Имперская магическая школа накопила слишком много знаний, чтобы изучить всё. Приходится ограничиваться одним-двумя направлениями... Я изучал три, но алхимию - не слишком глубоко, и даже так это редкость. Даже второе направление обычно начинают изучать уже после выпуска.    - Я понимаю - кивнула женщина. - Тогда объясни, какие направления существуют для выбора.    - Прежде всего - алхимия и амулетостроение. Сейчас эти направления недооценены и не слишком престижны, но именно с них начиналась магия... Во всяком случае, Имперская. Когда-то алхимия специализировалась на производстве лекарств и ядов - зачастую это одно и то же - и, временами, укреплением оружия и доспехов для отдельных личностей, но сейчас это довольно широкая наука - от очистки воды и производства удобрений до разработки новых материалов.    - Очистка воды?.. - с заметным интересом спросила Лакша. Магчи кивнул.    - Угу. Чистая питьевая вода не везде доступна, так что это достаточно востребованно. Особенно переработка морской воды в питьевую сейчас интенсивно разрабатывается... Впрочем, это не отдельное направление, а просто одно из дел, которыми занимается современная алхимия. Потому она и непрестижна - в ней нет ничего яркого и героичного, просто будничная необходимая работа. И слишком скучная для большинства. Вершиной алхимии считается искусственное создание жизни, находящееся на стыке с виталистикой, но на практике создание гомункулусов маловостребованно, хотя это умение и остаётся гордостью алхимиков.    - С амулетостроением тоже не так всё просто - продолжил он. - К примеру, изготовление кадавров, в отличие от големов и гомункулусов, относится к этой дисциплине.    - А големы? - поинтересовалась внимательно слушающая женщина.    - Виталистика. А к амулетостроению относится даже разработка энерголовушек... И накопителей, разумеется.    Он похлопал по висящей на поясе "книге".    - В основном амулетостроение работает на армию - продолжил маг. - Практически всё тяжёлое вооружение - работа амулетчиков. Да и в лёгком используется постоянно...    - То есть это главная опора империи? - хмыкнула Лакша. Магчи отрицательно мотнул головой.    - Отнюдь. Та же виталистика, пожалуй, играет более важную роль... Впрочем, по большому счёту, все направления равно важны. Амулетостроение, в общем, занимается разработкой амулетов для разных сфер жизни, акцентируясь на тех, которые могут использовать если не обычные обыватели, то хотя бы маги-техники, без необходимости в профессиональных магах. Большинство, как я уже сказал, идёт в армию, но и в быту многое используется. Освещение, хранение продуктов, даже локальная связь... К слову, часть оборудования алхимиков тоже плод трудов амулетчиков.    - Думаю, понимаю - кивнула ведьма. - Какие ещё направления существуют?    - Если по списку, то дальше идёт элементалистика. Молодое направление, и я мало что о нём знаю. Вроде бы там занимаются манипуляциями со свойствами веществ и энергий...    Магчи пожал плечами.    - Не интересовался. Могу только сказать, что там порядочно теоретиков-разработчиков новых заклинаний, и боевиков, как ни странно. Дальше идёт спиритистика... Изучение духов, среды их обитания, и взаимодействия с плотским миром. Опять-таки, в этом я прискорбно слаб, но, полагаю, ты и так способна оценить.    Женщина снова кивнула.    - Следующая - моя основная дисциплина, демонология. Опять же, не думаю, что здесь тебе нужны дополнительные объяснения... Или нужны?    - Нет, благодарю. Полагаю, я успела понять достаточно.    - Вот и чудно. Дальше - жречество. Ты уже слышала рассказ Смотрителя Михаила, в общем-то, он всё объяснил. Не думаю, что тебя это заинтересует... Тем более, что жрецы даже не являются полноценными магами, они ближе к магтехам.    Возражений со стороны Лакши не было, так что он продолжил.    - Виталистика. Её ещё называют "магией жизни", хотя правильнее было бы сказать "биологическая магия". Она занимается процессами, происходящими в живых существах. В основном целительство, но на стыке с алхимией помимо не имеющего серьёзного применения создания гомункулусов она породила химерологию. Крайне важная дисциплина... На ней держится сельское хозяйство империи. Несмотря на большую территорию, у нас не так много земель, пригодных для ведения сельского хозяйства, а численность населения не такая уж маленькая. Плюс необходимо содержать армию... Химерология это позволяет, выводя растения и животных, разведением которых можно заниматься в сложных условиях, или повышая урожайность. Также большая часть боевой магии вышла из виталистики; тяжёлые армейские амулеты, правда, используют в основном заклинания элементалистики, но для самозащиты или боя без причинения разрушений применяется виталистика.    - Это направление кажется самым универсальным - заметила Лакша.    - Формально - да, но на практике самая универсальная - демонология. - Сообщил маг. - В любом случае, виталистика - моя вторая дисциплина. Из-за того, что она слишком широка, в ней происходит своё деление, ограничивающее универсальность. Я вот изучал целительство, причём сфокусированое на людях, пострадавших от магии.    - Точнее, демонов - заметила женщина. Магчи кивнул.    - Последняя дисциплина... Ну, это даже не совсем дисциплина. "Тайные искусства". Раньше назывались "Тёмные", сейчас думают снова переименовать... По сути, это собрание магических практик, не связанных с предыдущими направлениями. Проклятья, к примеру, память вещей, магические аномалии...    - Похоже, я являюсь как раз адептом "Тайных искусств" - усмехнулась Лакша. - Хотя, полагаю, мне будет уместным заняться изучением виталистики. Это достойное и полезное направление...    Магчи согласно кивнул.    - Не могу не согласиться.    - Но ещё я хотела бы получить знания и об алхимии, если это возможно.    - Почему нет? Оба направления мне знакомы, так что я смогу тебя подтянуть. Хорошо, завтра и начнём. А пока...    Он вздохнул.    - Мне нужно призвать демона...       - Вот, прочитайте - произнёс бургомистр. Баронет пробежал глазами документ.    - Хмм... Благодарю за работу. Но... Вот этот момент - он постучал пальцем по бумаге - кажется мне сомнительным.    - Выплата содержания бывшей супруге? - деланно удивился бургомистр. - Почему же? Что именно вас смущает?    - Эти выплаты кажутся мне... сомнительными. Я бы даже сказал, неуместными.    - Всё согласно законодательству. В случае расторжения длительного брака положено содержание.    - Но разве можно назвать этот брак длительным?    - По закону длительным считается брак, продолжавшийся дольше трёх лет - пожал плечами бургомистр. - Всё согласно законодательству.    - Но, возможно, во всё это вкралась какая-то ошибка? В даты, к примеру? Я готов заплатить вам за поиски, чтобы всё было чисто и точно, и сомнений не оставалось. Скажем, годовую норму содержания.    - Интересное предложение... Я не могу не отнестись с уважением к подобной любви к точности. Но чтобы проверить всё действительно тщательно, и никто не мог усомниться в правильности, потребуется поработать... Двухгодовая норма будет уместнее.    - Помилуйте! От силы полтора, больше у меня нет свободных средств.    - Из уважения к вам, согласен вторую часть получить позже.       - Вот же... негодяи! - возмущённо произнёс Магчи, просмотрев принесённую демоном запись вчерашнего разговора. - Я этого так не оставлю...    "Тем более, в общем-то, мне и по должности положено бороться с коррупцией" - подумалось ему.    Посадив демона-шпиона, изображающего муху, в стеклянную колбу с соответствующими знаками на поверхности, маг направился к ратуше.    - Как раз вовремя... - удовлетворённо пробормотал он, заметив у здания повозку с гербом ат Дюбва. Проигнорировав нескольких работников городской управы, пытавшихся его задержать, - Шан и заклинание телекинеза прекрасно помогали убирать препятствия с пути - Магчи вошёл в кабинет бургомистра.    - Здравствуйте - обратился он к паре присутствующих. - У меня для вас есть важное сообщение.    - Это настолько срочно?.. - начал было бургомистр, но маг его перебил.    - Да. Срочно и важно. Полагаю, вы в курсе серьёзности недавних событий?    - Разумеется - кивнул бургомистр, баронет повторил жест.    - Прекрасно. Возможно, вызнаете также, что я продолжаю искать возможные следы и "сюрпризы", оставленные злоумышленником. Извольте взглянуть, что показали принятые мной меры...    Он поставил колбу с демоном на стол и постучал по ней пальцем; "муха" сорвалась с места, заметавшись в сосуде, и из горлышка колбы повалил дым, сбившийся в плотное тёмное облачко. Облачко затем стало светлеть, пока в нём не появилось изображение. А после - и звук.    - Не хотелось бы заставлять комиссию возвращаться - подытожил Магчи. - Они определённо будут недовольны... Так что рассчитываю на ваше благоразумие. Сейчас и в дальнейшем...       - Могу я узнать, как прошёл твой визит в управу? - осведомилась Лакша, когда Магчи вернулся домой.    - Справедливость восстановлена... - хмыкнул он. - Осталось понаблюдать за баронеттой. А пока что, как я погляжу, у меня письмо...    Обмен письмами со спиритистом шёл каждый день, и Магчи задумался о том, что энерголовушку следует создавать как можно скорее. Однако для этого для начала нужен погреб, а имеющийся уже занят... Придётся нанимать рабочих. А затем закупать материалы и оборудование... По крайней мере, за саженцем не придётся далеко посылать - можно взять часть ткани в крепости и вырастить. Это несколько сложнее, и эффективность будет пониже - всё же для качественной наладки нужен профессионал в этой области - но маг был уверен, что справится.       Несмотря на то, что бумаги на развод - правильные - были подписаны ещё в присутствии Магчи, Лиура не покидала поместья ат Дюбва. Во дворе Магчи шли работы по обустройству погреба, будущего вместилища энерголовушки, и маг объяснял супруге, что представляет из себя современная АЭС.    - Магия есть во всём живом, как ты знаешь. Можно сказать, что виталистика - самое магическое из направлений магии... К сожалению, Се - часть организма, и содержащаяся в ней энергия необходима для нормального функционирования живых существ. Далеко не все обладают излишками, которые можно пустить в дело... Однако химерология помогла и с этим. Вообще-то она работает с Ка, биологической составляющей организмов, но Ка и Се взаимосвязаны, так что химерологам удалось создать это.    Он постучал пальцем по просторному глиняному сосуду, засыпаному слоем земли, в котором торчал морщинистый белый комок.    - Это гриб?    - Совершенно верно - кивнул маг. - Ещё не так давно считалось, что у растений и грибов Се близка к несуществующей. На деле же они просто интенсивно, но незаметно выделяют энергию через корни в землю. В любом случае, группе химерологов удалось создать этот гриб. Вот с этого комка можно за сутки снять избыточной энергии... ну, примерно столько, сколько содержит средняя Се обычного человека.    Ведьма удивлённо уставилась на гриб.    - Неслабый приход с одного гриба, верно? - улыбнулся Магчи. - А они ещё и быстро разрастаются... Чтобы занять всё отведённое пространство, ему понадобится от силы неделя. На сбор и установку оборудования съёма энергии уйдёт больше времени, полагаю...       Он немного ошибся. Командор Лариго был столь любезен, что предоставил городскому магу не только "рассаду", но и пару магтехов обслуживания гарнизонной энерголовушки, которые собрали и установили АЭС всего за два дня. Демон-шпион каждый день доставлял сводки подсмотренного из дома ат Дюбва; не так много, на самом деле, поскольку баронет сразу после происшествия в ратуше озаботился защитными амулетами, но кое-какая информация всё же была. И вот на третий день Лиура наконец вышла из дома. Вернее, вместе с экс-мужем выехала в экипаже в направлении города.    На тот момент Магчи занимался созданием набора сенсорных амулетов, которые по объяснению спиритиста являлись частью отслеживающего духов заклинания, однако оставить Лиуру без внимания он не мог. Так что...    - Лакша, продолжай одна, я потом проверю - сообщил он. - Мне нужно отлучиться.    Пересекаться с баронетом Магчи не стал; быстро выяснив его местонахождение - в купеческом квартале города - маг снова послал шпиона, а сам неспешно катался по городу, временами закупаясь различными мелочами вроде того же изюма или постоянно необходимых алхимических компонентов. Сочетание полезного с полезным...    Однако продлилось это недолго. Не больше чем через час шпион сообщил, что баронет возвращается домой, а его бывшая жена выезжает из города с каким-то купцом.    "Как минимум, я должен проверить, не силой ли её увозят..." - решил Магчи, стараясь не задумываться, что делать в ином случае.    Как выяснилось, информация шпиона была запоздалой: купец выехал почти сразу после того, как ему передали женщину, и за прошедшее время успел удалиться. Маг направился следом; впрочем без излишней спешки, чтобы не давать горожанам лишнего повода для слухов, и дать себе время на размышления.    - Впереди кого-то убивают - неожиданно сообщила Шан.    - Что?..    В следующий миг Магчи понял, что именно происходит.    - Защити Лиуру! - скомандовал он и выпрыгнул из коляски, помчавшись следом за скрывшейся впереди демоницей. Главное, чтобы не было уже поздно...       Эта группа разбойников была снаряжена значительно хуже тех бандитов, что едва не прикончили мага на дороге, но и купец был многократно менее готов к обороне. Он сам и один из двух его охранников уже были мертвы; второй пытался отстреливаться из пары небольших арбалетов, но в таком раскладе ему оставалось жить считаные минуты. Лиуры не было видно; судя по всему, она находилась внутри фургона, и Магчи мог лишь надеяться, что женщина жива. В обтягивающей его ткани виднелись дыры, определённо от стрел, и это не добавляло оптимизма.    По крайней мере, шансы на выживание охранника с вмешательством демоницы резко возросли. Хотя она и не защищала его, так что гарантий давать не стоило, но её появление сломало планы разбойников... и не только планы, но и шеи.    "Похоже, если кто-то и выжил, все сбежали" - решил маг, мельком взглянув на трупы и двигаясь к фургону.    Белое на красном... Смертельно бледная женщина, пронзённая парой стрел, неподвижно лежала на кипе ткани, окрасившейся в красный цвет.       - Разбойники кончились - сообщила Шан, влезая в фургон. - Охранника тоже прикончить?    - Не вздумай - резко ответил маг. - Это свидетель.    - Я о том же - заметила демоница.    Лиура коротко простонала; Магчи тут же снова сосредоточился на ней. Вообще-то раны не были серьёзными - стрелы, и даже не с широкими наконечниками, пробили руку и ногу - но... Магчи в любом случае уделял Лиуре всё возможное внимание. К тому же она успела потерять довольно много крови.    Он бережно взял женщину на руки.    - Шан, подвези мою коляску.       Разместив Лиуру в свой коляске - места в ней было немного, но на женщину хватило - Магчи осторожно привёл её в чувства.    - Что... где... вы?... - удивлённо произнесла Лиура, обнаружив перед собой знакомое лицо.    - На вас напали разбойники - сообщил маг. - К счастью, я вовремя оказался рядом. Я подозревал нечто подобное... Хотя надеялся, что ошибаюсь. Однако всё потом, сейчас вам необходимо есть и пить. Держите.    Он протянул женщине обнаруженные в фургоне флягу вина, в котором растворил успокаивающее, и кровяную колбасу. Удовлетворённо кивнул, когда она откусила приличный кусок, прожевала, и запила.    По пути к дому Магчи расспросил спасённую о событиях, предшествовавших нападению; всё соответствовало его предположениям. После того, как документы на развод были подписаны, баронет пообещал ей денежное содержание и предложил пока что съездить в родную деревню, повидать родителей. Он же и подобрал попутный транспорт... Лиура ещё отметила, что погибший купец был не слишком дружелюбен с её бывшим мужем, но взять пассажирку всё же согласился, за плату.       - Как я погляжу, ты преуспел - легко улыбнулась Лакша, когда Лиура оказалась размещена в одной из свободных комнат и забылась сном, отходя от переживаний дня.    - В каком-то смысле - вздохнул маг. - Во всяком случае, я спас двух человек...    "Но вот как быть дальше?.." осталось невысказанным.       Разумеется, капитану Ралани Магчи сообщил обо всём сразу; собственно, ещё до того, как добрался до дома, поймав в городе какого-то мальчишку и поручив ему отнести записку в штаб стражи. В результате в его доме капитан оказался не позже чем через пять минут после самого мага.    - Рассказывай давай - произнёс он. Это звучало довольно грубо, но за время знакомства Магчи успел достаточно изучить стражника, чтобы не обижаться и тем более не вставать на дыбы, как некоторые молодые маги из знати, стоит им почуять некий намёк на неуважение. Он кивнул и принялся рассказывать.    - Понятно - хмыкнул Ралани, выслушав до конца. - Очевидно, ат Дюбва не хотел выплачивать бывшей жене положеные деньги... А заодно и от конкурента избавиться попытался. Людей на место происшествия я сразу выслал, так что не беспокойся, прижму этого сукина сына... Он мне никогда не нравился.       Распрощавшись с капитаном, - к слову, прихватившим с собой пару пирожков, "для ребят" - Магчи задался важным вопросом: что дальше? В смысле, как быть с Лиурой?.. Пока что, понятное дело, нужно привести её в себя и защитить; а потом? Проблема.    Хотя для начала хорошо бы узнать, что планирует она сама. И, между прочим, узнать причину развода тоже следует. Но пока Лиура спит...       - В целом, очень неплохо, но одну заготовку ты всё-таки испортила - заметил Магчи. Лакша на миг словно бы сжалась... или показалось? - В любом случае, скоро можно будет начать испытания.    Теория, стоявшая за заклинанием, над которым работал спиритист - а теперь и демонолог, хотя Магчи обеспечивал лишь практическую часть - была слишком сложной для понимания неспециалиста, но в общих чертах... Амулеты-датчики не сканировали пространство; они регистрировали возмущения в "нижних" слоях эфира и их "отзвуки" в плотском мире, вызываемые спуском духов и их проекций в мир, а затем по неким загадочным формулам вычислялось место в мире, где это произошло. Эфир не имеет фиксированого сопряжения с материальным миром, и из любой его точки можно попасть в любую точку мира, так что расчёты были сложными и не давали стопроцентной точности, но спиритист рассчитывал на успех.    - Ещё штук пять датчиков, и можно будет проводить тестирование. Доделаем сегодня, и я отошлю Суази его порцию... А там уже, глядишь, и Крысиным царём займёмся.       Лакша проспала весь день и всю ночь - в противоположность магу, весь день и часть ночи проработавшему. Стоит отметить, что Лакша не просто механически изготавливала датчики; она интересовалась их устройством и даже выдала пару предложений по улучшению, одно из которых было принято спиритистом. Всё же практического опыта у ведьмы было достаточно.    Пять датчиков ушли Суази уже тем же вечером с почтовой "совой"; вообще, в теории, чем большую зону покрывают детекторы, тем эффективнее должно бы работать заклинание, но на практике помимо ограниченной дальности связи - и вызванной этим необходимости в ретрансляторах - не было возможности обрабатывать слишком большой объём полученной информации. В любом случае, зона, покрытая датчиками, и зона, в которой возможно обнаружение, не были одним и тем же; всё благодаря тому же фактору несопряжённости эфира с материальным миром. Большая зона покрытия лишь увеличивала шанс обнаружения и вероятность точного определения места.       - Госпожа Лиура проснулась - сообщил слуга.    - Отлично - кивнул Магчи. - Зови её к столу.    Войдя в столовую, женщина слегка поклонилась.    - Прежде всего, я хочу поблагодарить вас за спасение и извиниться, что не сделала этого раньше. Я чрезвычайно признательна вам за столь своевременную услугу, и если могу чем-то отблагодарить...    - Можете - хмыкнул парень. - Для начала, если перейдёте на более простой язык. Я, признаться, недолюбливаю этикет, придуманный аристократами, и все эти светские словесные кружева. Это излишняя трата времени... Аристократам его, может, и некуда девать, а у нас есть чем заняться. Так что просто присаживайтесь и угощайтесь...    Женщина кивнула и села за стол.       - У вас неплохой повар - заметила Лиура. На взгляд Магчи, она ела слишком мало... впрочем, это поправимо. - Особенно удались кексы.    - Кексы готовила Лакша - улыбнулся хозяин. - И вы правы, они хороши.    - Это... хороший талант. Временами я жалею, что совсем не умею готовить...    - У вас есть свои... таланты - улыбнулась Лакша. Женщины посмотрели друг другу на грудь.    - У вас обеих есть возможности развивать свои таланты или учиться чему-то новому - заметил Магчи. - Собственно, об этом я и хотел бы поговорить.       Осторожно, но настойчиво, упирая на свой статус как не только спасителя, но и целителя, а так же человека, отвечающего за её дальнейшую безопасность, Магчи удалось разговорить женщину. И, судя по всему, виновником развода являлся именно он...    После его последнего визита и объяснения опасностей воспарения в эфир Лиура больше не могла выполнять то, ради чего баронет её держал. При каждой попытке её охватывал неуправляемый страх, и она "выпадала" обратно в материальный мир. Убедившись, что женщина стала бесполезной, - и больше того, затратной для содержания - купец и решил от неё избавиться.    - Полагаю, это к лучшему - заметил маг. - А если вы решите развивать свои способности осознанно, избавиться от подобного психологического барьера будет не слишком сложно. Однако прежде всего вам следует определиться, чем вы хотите заниматься дальше.    - Я... Не знаю - тихо произнесла женщина, опустив голову. - Я ничего не умею...    - У вас есть редкий и востребованный талант - возразил Магчи. - Просто вам следует научиться пользоваться им осознанно, а не наугад, подвергая себя и окружающих риску. Полагаю, факультет спиритистики Школы примет вас с распростёртыми объятьями...    - Вы забываете о моём возрасте... - слабо улыбнулась женщина.    - Отнюдь. В Школу принимают в любом возрасте.    - Но баронет... - начала было женщина, и умолкла.    - Вас обманывал - кивнул маг. - Ему было выгодно держать вас под полным контролем, не давая лишней. Ваша способность слишком ценна, чтобы он позволил вам выскользнуть из его хватки, пока от вас есть польза.    Он покачал головой.    - Поразительно, что существуют такие олухи... У него в руках было настоящее сокровище, а он гнался за выгодой.    - Вы мне льстите... - без улыбки вздохнула Лиура.    - Вам просто нужно больше уверенности в себе - возразил Магчи, отметив, что дело даже хуже, чем казалось. Пусть и не комплекс неполноценности, но серьёзная недооценка себя... С таким отношением в Школе у неё могут быть проблемы. - Могу предположить, что вы редко покидали усадьбу...    - Вы правы - кивнула женщина.    - В таком случае, с этого и следует начать. Прогуляться по городу, возможно, пообщаться с людьми... Посещать приёмы... Как я уже сказал, вам необходимо больше уверенности в себе. Хмм...    Маг задумался. Амулеты он отправил, так что какое-то время есть, можно и прогуляться - с текучкой Лакша справится. А в ближайшие дни ат Лакрин собирается устроить несколько задержавшийся праздник по поводу спасения города, на который нужно будет взять Лиуру...    - Да - кивнул он. - Это определённо будет вам полезно.       Это было не только полезно, но и приятно, причём обоим участникам прогулки. Магчи решил, что временами всё же стоит отрываться от работы, пусть даже интересной, и развеиваться. Тем более, в столь приятном обществе...    Как бы горожане не относились к молодому магу и каким бы сплетням не верили, лицом к лицу они были подчёркнуто вежливы и предупредительны. Вызвано ли это опаской или благодарностью за предотвращение катастрофы, - слухи об этом, разумеется, тоже были известны всем - Магчи не был уверен, да его это и не интересовало, пока народ ведёт себя прилично и не портит приятную прогулку. Даже бредущая позади Шан вела себя тихо и спокойно... подозрительно тихо и спокойно. Сдерживаться и вести себя прилично демоны неспособны принципиально, так что... Магчи активировал амулет, пытаясь понять, что именно делает его фамильяр.    Через несколько секунд он, хмыкнув, деактивировал заклинание.    "Похоже, в городе ожидается бум рождаемости..." - мысленно хмыкнул маг. - "А небольшие побочные проблемы... не мои проблемы".       - Как вам прогулка? - поинтересовался Магчи за ужином, по возвращении домой. Обедали они в городском ресторане, и прогуляли почти весь день.    - Это было приятно - улыбнулась Лиура. - Благодарю вас.    - Если вас что-то интересует или беспокоит, просто скажите - вставила Лакша. - Мы рады помочь вам всем, чем сможем.    - Лакша права - кивнул хозяин. - Помимо того, что я не хотел бы позволить пропасть вашему таланту, вы находитесь в сложном положении, так что мой долг - помочь вам, чем смогу. К счастью, мои возможности достаточно велики... Да и в любом случае, приятно помочь столь привлекательной женщине.    - Разве не лучше было бы сосредоточить комплименты на своей супруге? - заметила Лиура.    - Я хорошо знаю себе цену и без комплиментов - усмехнулась Лакша. - К тому же я получаю их за работой. Я всё же ученица Магчи...    - И очень хорошая - кивнул маг, решив, что комплимент действительно будет вполне уместен. - Усердие, интерес к делу и живой ум дают очень хорошие результаты.    - Могу я задать вопрос?.. - неуверенно спросила Лиура.    - Разумеется. Мы же только что об этом говорили.    - В таком случае... Вы считаете, что я могла бы стать волшебницей... магом?..    - Специализированой, но да - кивнул Магчи. - Как я уже говорил, у вас есть редкий и ценный талант. Не думаю, что вы сможете выдавать значимые результаты в использовании заклинаний, но для карьеры спиритиста у вас есть блестящий задел. Главное, им воспользоваться, не дать пропасть.    - Это... интересно. Возможно, вы будете столь любезны, что расскажете и о Школе?..       - Возможно, это лишь моё заблуждение, но можно подумать, что ты хочешь от неё избавиться - заметила Лакша, когда Лиура удалилась в выделенную ей комнату. Магчи поморщился.    - Я хочу, чтобы её талант не пропал. А сам не могу с этим помочь - совершенно не разбираюсь в спиритистике... Так что остаётся только один выбор.    - Почему же? - возразила ведьма. - Почти всегда есть альтернативы... Ты сам это говорил. И в данном случае - разве нет в круге твоего общения нужного специалиста?    - Ты... Права - пробормотал маг. - Хмм... Это следует обдумать. Но пока что займёмся делом.    - С удовольствием - соблазнительно потянулась женщина.       Тестирование заклинания прошло успешно. Суази призвал мелкого духа, детекторы успешно зарегистрировали возмущение, заклинание выдало данные, пригодные для обработки, и итоговые координаты совпали с местом призыва. Энерголовушка Магчи выдавала уже достаточно энергии, так что основное заклинание он оставил постоянно активным. Главной проблемой оставались амулеты-детекторы; из-за небольшого запаса энергии могли функционировать от силы пару суток, после чего нуждались в перезарядке. Конечно, использование привязанных демонов решило бы это затруднение, но Магчи считал, что игра не стоит свеч. Вообще-то спиритист намекал на такое решение проблемы, но Магчи ответил, что для этого необходимо специальное разрешение... хотя с его текущим постом он, пожалуй, мог бы выдать его себе сам.    Сам демонолог в переписке затронул тему корреспондентского обучения, сообщив, что у него на примете есть перспективный человек, у которого, к сожалению, сложности с транспортировкой. Спиритист обещал посодействовать, особенно если упомянутый человек будет считаться его учеником.    Среди всех прочих дел Магчи ухитрялся находить время и на начатые ранее исследования. И даже получать какие-то результаты... К примеру, термометр показал, что безамулетная магия Лакши формирует заклинание в воздухе перед её лбом. Продвинуться дальше Магчи, к сожалению, не успел, но это уже было что-то.    С заклинанием призыва, которое использовал "Крысиный царь", было хуже. Нет, основная часть, отвечающая за призыв, была в общих чертах понятна, но Магчи в первую очередь интересовала энерголовушка, способная вытягивать энергию из демонов, и эту часть заклинания не удавалось даже толком вычленить. Обычные Абсорбирующие ЭнергоСистемы, как можно понять по названию, просто впитывают избыточную энергию; проклятья паразитируют на Се, растрачивая энергию или направляя на некую вредную работу. Но высасывание энергии и перенаправление в отдельное заклинание?.. Возможно, это тоже можно считать формой проклятья, но Имперская магическая школа ничего подобного не знала. Лакша, по её словам, тоже. Откуда, вообще, взялось подобное заклинание?.. Кто в мире располагает такими знаниями? Сплошные вопросы без ответов...    Хотя в спиритистике демонолог совсем не разбирался - если не считать вынужденно изученный недавно материал - общую теорию магии, изучаемую всеми факультетами, он знал хорошо, и старательно передавал её Лиуре. К сожалению, экс-баронетта была несравнимо более трудной ученицей, чем Лакша, и не только потому, что ведьма уже располагала неким багажом знаний. И даже не только потому, что общество Лиуры изрядно отвлекало Магчи, сбивая с рабочего настроя. У женщины просто были не слишком хорошие способности к учёбе; точнее, к запоминанию и пониманию теории. Немногочисленные доступные на её уровне практические навыки она осваивала легко, а вот с теорией... Ей давалась лишь механическая зубрёжка. Благо, хоть упорства хватало... "Её слишком хорошо выдрессировали" - как задумчиво прознесла Лакша после одного из занятий, имея в виду обучение этикету и манерам, которое прошла урождённая селянка.    К слову, ведьма старалась помогать Лиуре, и хозяину дома временами казалось, что та отвечает его супруге куда большей симпатией, чем ему. Возможно, не доверяет мужчинам?...    В любом случае, прогресс был, а вскоре спиритист прислал и обещанные учебники основ спиритистики. Техники транса, управления сознанием, ориентации в эфире - всё это там описывалось, равно как и необходимые меры безопасности, и Лиура вновь начала осваивать свой дар, руководствуясь на этот раз научным подходом вместо интуиции.    Проблему зарядки детекторов Магчи решил, пусть и не полностью, при помощи пары "почтовых сов", которые каждые два дня собирали амулеты, а затем разносили обратно. Несколько раз заклинание обнаруживало некие возмущения эфира, но слишком слабо, чтобы определить координаты; а пару раз это и вовсе оказалось результатом практики Лиуры. Всё же маг продолжал поддерживать его в рабочем состоянии... И вскоре это дало плоды. Реакция эфира, не слишком сильная, но достаточно чёткая для анализа, указала на горы к северу; на следующий день последовала новая, и координаты примерно соответствовали. С учётом общей неточности вычислений можно было утверждать, что это то же самое место.    Посланный на место демон-шпион не смог добраться до места, наткнувшись на магический барьер, но заметил скопление крагов. Похоже, попалось то, что нужно...    Однако что делать с этим дальше? Возможно, командор и сможет организовать ещё одну войсковую операцию, но польза от неё очень сомнительна. Крупный отряд совершенно не в состоянии незаметно подойти к месту, - даже маленький вряд ли с этим справится на территории крыс - а если "крысиный царь" будет знать о подходе врага, то просто снова скроется. Вот каким образом, спрашивается, можно поймать - или хотя бы уничтожить - этого мерзавца на его территории?.. Задача из задач. В голову лезли лишь дурацкие идеи вроде "распылить над местностью много усыпляющей пыли", от которых Магчи раздражённо отмахивался. Хотя через какое-то время эта идея начала казаться ему вполне разумной... По крайней мере, в сравнении с другими.    - Возможно, попытаться наслать на него проклятье? - без уверенности предложила Лакша. - Или воспользоваться тем же методом, что использовал он сам - подбросить амулет с демоном?    - Я вообще сомневаюсь, что демоны будут против него эффективны - заметил Магчи. - Как раз судя по его методам. Он наверняка демонолог...    Ведьма задумчиво провела пальцем себе по губам.    - Осы - наконец, произнесла она. Какой-то миг Магчи вопросительно смотрел на неё, затем его глаза расширились.    - Действительно! Это может сработать. Но всё же сперва следует подумать, какие ещё варианты возможны...       Обкатка плана, варианты, подстраховки... Супруги снова засиделись до глубокой ночи, но план начал обретать вполне реалистичные очертания. К завтраку на следующий день Магчи вышел не совсем выспавшимся, но вполне довольным.    Звонок в дверь в это время стал уже совершенно привычным, однако в этот раз было кое-что новенькое.    - К вам гости - сообщил слуга. Магчи кивнул, решив, что вместе с Ралани решил заскочить и Лариго, но на пороге появился незнакомый молодой человек, довольно полный и в мантии мага, с знаком различия химеролога.    - Прошу прощения за вторжение - поклонился он. - Меня зовут Лаймо ат Ранзи. Я прибыл сюда как глава археологической экспедиции Школы и счёл уместным встретиться с человеком, обнаружившим итирское захоронение...    Он принюхался, и выглянувшая из его воротника змеиная голова сделала то же самое, проведя в воздухе языком.    - ...и, эм, прошу прощения, что прервал ваш завтрак - смущённо закончил химеролог.    - Ничего страшного, - улыбнулся Магчи - я всё равно уже и не помню, когда в последний раз завтракал без помех... Присаживайтесь.       Химеролог оказался вежливым и вполне приятным парнем; как выяснилось, он был на год старше Магчи и увлекался археологией и историей; даже называл ит Нейпса, которому, собственно, Магчи и отправлял сообщение о находке, учителем, хотя не занимался ни алхимией, ни тайными искусствами. А ещё...    - ...И вот для этого как раз хорошо подходят черви. Они не только могут найти все осколки, но и не повреждают ценные фрагменты при раскопках, к тому же моя последняя порода выделяет слизь, защищающую находки от воздуха при извлечении на поверхность.    Как ни сложно найти привлекательную женщину, готовую с интересом слушать подобные рассказы, ат Ранзи это удалось. Лиура удалилась из-за стола ещё до того, как химеролог увлёкся рассказом о своей работе, а вот Лакша внимательно слушала и даже задавала вопросы. Магчи слушал нейтрально, но не вмешивался; эта тема его не слишком интересовала, но, во-первых, он был уверен, что действия Лакши вызваны не просто любопытством, а во-вторых... Появление химеролога оказалось очень удачным. Если удастся уговорить его помочь, планы по захвату или ликвидации "Крысиного царя" обретут новую прочность... Магчи в любом случае был бы вежлив с гостем, но сейчас он оказался ещё и заинтересован в установлении хороших отношений. Собственно, скорее всего, Лакша вела к тому же...    Наконец, когда увлечённый рассказом химеролог прикончил - кажется, даже не заметив этого - всё, что оставалось на столе, Магчи, выгадав удобный момент, произнёс.    - Знаете, у меня есть к вам просьба. Не могли бы вы оказать нам кое-какую услугу по специальности?..       Изначальная идея была основана на "тайдзу", старинном проклятьи; точнее, методе доставки проклятья к цели. Проклятье наносилось на летучее насекомое - осу, пчелу, или москита - а затем насекомое направлялось на цель. Хотя этот метод, как и большинство других старинных практик, в своём базовом виде давно вышел из употребления, став слишком известным и к тому же обладая рядом слабостей, он всё же оставался основой для других вариантов. К примеру, проклятье переносимое насекомым, быстро убивало носителя, не успевающего временами даже добраться до цели - заменить проклятье ядом. Даже краги смогли применить этот подход, и небезуспешно, выведя чёрных ос. Насекомые-разносчики болезней, паразитические, пожирающие дерево, пищевые припасы и грибы в энерголовушках... Химерология не слишком эффективна в качестве оружия войны, но для проведения диверсий и ослабления противника она работает даже лучше, чем демонология. Последняя - скорее оружие устрашения и террора...    Ходят даже слухи, что вся раса крагов - результат усилий неких химерологов, хотя удачных или неудачных - вопрос.    В любом случае, ат Ранзи согласился помочь, и это было хорошо. Ни Магчи, ни Лакша не были магами, сведущими в химерологии, так что им пришлось бы ограничиться простейшей версией - Лакша, к примеру, предлагала попросту отловить несколько чёрных ос крагов и смазать им жала дополнительным ядом. У самих крыс иммунитет к яду их ос, так что они не обращают особого внимания на временами летающих свободно "питомцев"; "Царь", разумеется, будет осторожнее, и, скорее всего, будет пользоваться репеллентом, но об этом позаботится направляющая насекомое к цели магия.    Тем более, Магчи в любом случае собирался страховаться и подстраховываться... Неприятный опыт наглядно продемонстрировал, что даже с казалось бы чрезмерными перестраховками он едва-едва ухитрялся справиться. Этот противник очень и очень опасен...       Даже просто модификация нескольких насекомых - дело небыстрое, тем более, что это было лишь услугой, выполняемой в свободное время. Впрочем, сигналы о возмущении эфира продолжали регистрироваться по тем же координатам, и шпиону Магчи удалось заметить издали человеческую фигуру среди лагеря крагов, так что по крайней мере пока что объект оставался на месте.    Химеролог справился быстрее, чем ожидал Магчи - всего за три дня. И даже лично привёз готовые "образцы"... Впрочем, это явно было вызвано не уважением к городскому магу, а желанием нормально поесть после нескольких дней питания шахтёрской кухней и продуктами из своих запасов. И тягой к прекрасному... В смысле, к Лакше и Лиуре.    В принципе, химеролог и на Шан поглядывал с интересом, хотя и носил амулет от демонов. Но стоит отметить, что поглядывал он на всех именно что с интересом; Магчи даже казалось, что зрелище пирожков вызывает у ат Ранзи куда большее вожделение.       - Как успехи с мавзолеем? - поинтересовался Магчи.    - Великолепная находка! - с энтузиазмом отозвался химеролог. - Жаль, надписи в прихожей повреждены, но и так - великолепно! Впервые удалось увидеть настолько хорошо сохранившееся захоронение. Хотелось бы, конечно, взглянуть на стражей в рабочем виде, ну да это во мне уже жадность говорит...    Он улыбнулся.    - Поверьте, вам не хотелось бы встретиться с ними в рабочем виде... - покачал головой Магчи. - Они меня едва не прикончили. И это при том, что мой фамильяр существенно сильнее среднего. Всё же итиры хорошо разбирались в магии...    - Это да - кивнул ат Ранзи. - Тем ценнее подобные находки - не только они приоткрывают тайны истории, но и дают новые знания о магии... А если удастся довести до ума заклинания считывания памяти, то мы получим столько новых знаний...    Змейка, фамильяр химеролога, кивнула, явно соглашаясь с хозяином.    - Я с вами полностью согласен, - произнёс Магчи - но, в первую очередь, будьте осторожны. Как знать, возможно, там есть ещё стражи... А ваш фамильяр не выглядит способным защитить от них.    - Шаша - не боевой фамильяр - согласился ат Ранзи. - Но у меня есть ещё парочка питомцев, в которых я могу быть уверен.    - Завидую - хмыкнул демонолог. - Я в своей никогда не могу быть уверен...    Змейка определённо прошипела что-то утешающее.       Они ещё немного поговорили - Магчи заинтересовался кое-какими тонкостями работы археолога и возможностями применения червей, способных бурить даже камень и точно выполнять вложеные программы бурения - а затем распрощались. Причём химеролог прихватил с собой всю оставшуюся выпечку - в качестве благодарности и оплаты за работу.       Ещё пара дней на тренировки по управлению творениями химеролога и прочую подготовку, и Магчи решил, что дальше тянуть нет смысла. С Медленно живущим он договорился заранее; кузнец обещал найти проводника. Разумеется, Магчи очень не хотелось подвергать себя опасности, но... Учитывая масштаб действий "Крысиного царя", оставить его на свободе может быть ещё опаснее. Хотя и лезть маленькой группой во владения крагов, чтобы захватить их лидера - тоже не самое безопасное занятие...    Разумеется, демонолог сообщил Ралани и Лариго, как своим непосредственным начальникам, о задумке. Ралани предложил пойти вместе с ними, и Магчи был склонен принять предложение, поскольку уже имел возможность убедиться в боевых способностях капитана, но в конечном итоге всё же был вынужден отказаться: растягивать маскировку, необходимую на вражеской территории, на себя, фамильяра, и проводника - ещё куда ни шло, но ещё и на капитана можно и не потянуть. В конце концов, путь до места неблизкий...    Командор же, выслушав объяснения мага, некоторое время что-то обдумывал - определённо, варианты содействия - но в конечном итоге просто вздохнул и махнул рукой.       Магчи собирал вещи - проводник должен был встретить его у городских ворот - когда к нему подошла Лиура.    - Прошу прощения, - обратилась она - но я должна вам сообщить нечто важное.    - Я слушаю - кивнул парень.    - Мои способности... Я лишь в начале пути, но я снова смогла ими воспользоваться.    - Поздравляю - улыбнулся парень. Женщина покачала головой.    - Благодарю, но речь не о том. Я видела... - она на секунду умолкла. - Вас и ваших спутниц, и предательство.    - Даже так? - хмыкнул маг. - Благодарю за предупреждение.       Лакша вызвалась идти вместе с мужем, и Магчи был этому рад - всё же наличие двух людей, профессионально владеющих магией, серьёзно увеличивает шансы - но после предупреждения Лиуры у него появилась мысль оставить супругу дома. Однако всё же решил этого не делать - лишь быть к ней внимательнее, а на Шан добавить новую печать.       Присланный Дакарисом проводник, разумеется, был дрейком. Или была, Магчи не умел отличать женщин и мужчин дрейков друг от друга. В любом случае, проводник поклонился, и после объяснений Магчи, куда им нужно попасть - довольно путаных - подтвердил, что справится с этим, но попросил слушаться её - всё же её... - в пути. Разумеется, Магчи и Лакша не спорили, а Шан права голоса не давалось.       Они добрались до цели без происшествий - хотя несколько раз замечали на расстоянии небольшие группы крыс - за какие-то три дня. На спокойной ровной местности, конечно, путь не занял бы и суток, но в горах, кишащих врагами, от которых приходится скрываться, три дня можно было считать очень и очень хорошим результатом. Пожалуй, они управились бы и быстрее, если бы Магчи был в более хорошей физической форме, но парень был кабинетным учёным и ничуть этого не стыдился - тем более, что постоять за себя он мог более чем эффективно, просто не был приспособлен к длительным физическим нагрузкам. Впрочем, даже без физических упражнений развитая Се благотворно влияла и на Ка, укрепляя тело и значительно поднимая выносливость, так и в этом плане всё было не так плохо.    Чем ближе они оказывались к цели, тем больше крагов попадалось, и тем больше усилий проводнику и магам приходилось предпринимать для сохранения незаметности группы. Хотя зрение у крагов и слабое, но обоняние и слух неплохи, да и шаманы, хотя и не шли ни в какое сравнение с настоящими магами, вполне могли использовать сторожевые и наблюдательные чары, особенно собираясь группами. А в том стойбище, где находился "Крысиный царь", шаманов было немало. Да и сам он представлял из себя неизвестную величину, но определённо не был чужд магии.    Наконец, Магчи решил, что они подошли достаточно близко. Проводник сумел отыскать удобную пещерку-укрытие - шаманы крагов поставили у входа сигналку, но маг её без труда обезвредил - и Магчи с Лакшей принялись готовиться к захвату и последующему бегству. Осы, муравьи, черви, Шан - у всех была своя роль. Проводника - проводницу - они отослали; если всё ухитрится пройти гладко, то с Быстро живущей встретятся в оговорённом месте, а если нет - то, удирая, будет проще не беспокоиться о том, чтобы прикрывать ещё и её.    Было бы глупо, если бы после всех усилий, приложенных для того, чтобы добраться сюда, человека не оказалось в стойбище, однако, к счастью, "Крысиный царь" всё ещё был здесь. Лакша взяла на себя управление осами, а Магчи - муравьями и червями; последние, впрочем, в прямом управлении не нуждались, работая по установленной заранее программе. Магчи выпустил их первыми, и основное время подготовки ушло на их работу.    Наконец, пришло время активных действий. Объект старался держаться на расстоянии от крагов, но не скрывался, так что найти его проблемой не было. Однако от идеи вырубить его и похитить, когда он отдыхает в личных покоях, пришлось отказаться: они оказались защищены сложной магией, убившей первую осу на лету.    Впрочем, долго ждать, пока он выйдет наружу, не пришлось, и когда он это сделал, Магчи и Лакша были наготове. Муравей демолонолога проворно заполз в штанину человека, а оса уселась на другую ногу, вонзив жало. Немного странно, но "Крысиный царь" даже здесь постоянно носил свою фантомную маскировку, так что его лицо не изменилось; он просто смахнул осу, не обращая внимания на то, что его ужалили. Никакого противоядия или лечебных чар он не применял; максимум через несколько минут яд должен был начать действовать...    Но эффекта не было. Несмотря на то, что укусивший его в другую ногу муравей был ничуть не менее ядовит, человек не демонстрировал никаких признаков отравления. Даже если он прошёл модификацию организма, подобная устойчивость двум различным ядам слишком неестественна... Можно было бы даже подумать, что это обманка, кадавр, предназначенный для обмана нападающих и шпионов, но органы чувств насекомых сообщали о настоящем, живом человеке.    - Опасность... - неожиданно сообщила Шан... и застыла на месте. В следующую секунду части стен пещеры обвалились в нескольких местах, пробитые с другой стороны, и в пещеру повалили краги.    Первый удар двух магов заставил часть крыс замертво осыпаться на пол, но в следующий момент часть из них начала вставать - их явно прикрывали шаманы.    - Бежим - произнёс Магчи. Однако у выхода из пещеры тоже появилась серая масса вооружённых крагов... Шан всё ещё была недееспособна, обездвиженная связывающим заклинанием шаманов, так что рассчитывать приходилось только на себя. Двойной удар должен был расчистить путь... но завяз в магическом щите. А в следующий миг магические удары обрушились уже на пару магов, и со всех сторон навалились крысы...       Магчи очнулся лежащим на горячем камне; руки и ноги связаны и привязаны к колышкам, вбитым в камень. На теле - ни амулетов и прочего имущества, ни даже одежды. Рядом он заметил находящихся в том же положении Лакшу и Шан; последняя, правда, вместо верёвок была опутана связывающими чарами.    - Запаздываете - заметил мужской голос. - Ваша спутница давно пришла в себя.    - Она покрепче, чем я - ответил маг, поворачивая незафиксированую голову в сторону говорившего. Разумеется, это оказался всё тот же "Крысиный царь". Он сидел рядом на подобии каменного трона и рассматривал своих пленников. - Я так полагаю, у вас есть какое-то предложение?    - Неудивительно, что мой план провалился... - хмыкнул неизвестный. - Вы умный человек... Да, есть. И очень выгодное... У вас есть возможность не только сохранить ваши жизни, но и получить новые знания и возможности.    - Вербуете... - хмыкнул маг. Мужчина кивнул.    - На кого вы работаете? - осведомился Магчи.    - На себя - усмехнулся его собеседник. - Только и исключительно на себя.    Магчи нахмурился. Это было... неожиданно.    - Я полагал, - медленно произнёс он - что вы работаете на разведку одного из соседних государств.    - Логичное предположение, но вы ошиблись. Я не связан с правителями людей, хотя не против использования их в своих целях...    "Не связан с правителями людей"?.. Демонолог нахмурился ещё сильнее. Он не считает себя человеком?.. Но кто?.. Одержимый был бы заметен сразу, да и не мог бы вести себя столь спокойно и рационально...    - Кто... Что вы?.. - пробормотал он.    Мужчина явственно усмехнулся.    - Позвольте представиться. Найникал Лу, известный когда-то как бог дипломатии и переговоров...    - ...И зачем я вам понадобился?    - Мне нужны жрецы - пожал плечами назвавший себя богом. - В оригинальном смысле этого слова, разумеется, а не в том, в котором его используют сейчас. Я пытался работать с крагами, но они слишком малоэффективны... Их племя берёт количеством, а не качеством. В общем, мне нужен кто-то с хорошими способностями к магии и развитым интеллектом.    - Полагаю, город вы хотели использовать как жертвоприношение... - пробормотал Магчи. Вроде бы за троном он заметил край своей сумки. - Итиры пленили всех богов, значит, освободились вы недавно, и, могу предположить, лишь частично, иначе об инциденте сообщили бы всем магам. Следовательно, вам нужны силы для полного освобождения, причём сразу много - постепенные накопления будут вытянуты.    - Прекрасная дедукция - кивнуло божество. - Не буду спорить, всё именно так. Мне неинтересны остальные боги, но интересует личная свобода. А хороший персонал - половина успеха любого плана... Так что когда ваш фамильяр - он кивнул в сторону Шан - сообщил о готовящейся акции моего устранения, я решил, что это прекрасная возможность для вербовки.    - Шан? - поднял бровь Магчи. - Зачем ей было это делать, и как?    - Возможно, она хотела освободиться от контракта? - пожал плечами "Найникал Лу". - Демонов крайне сложно понять... А как - я связался с ней через сон, рассчитывая на что-то в этом роде. С правильным подходом демонов почти всегда можно обратить против их хозяев. Так что вы скажете о моём предложении.    - Лакша? - осведомился маг у молчавшей всё это время ведьмы.    - Тебе решать - коротко отозвалась она.    - Верно - согласился возможный бог. - Она меня тоже интересует, но моё предложение направлено вам.    Магчи всмотрелся в Шан. Странно, но все печати были на месте. Или нет?.. Он вгляделся пристальнее...    "Он не знает моей полной силы" - послышался в ушах мага шёпот, и он с трудом сдержался, не вздрогнув. - "И он считает, что я на его стороне. Я рассчитывала на эту ситуацию... Сними ограничитель, и я уничтожу его сосуд".    "Найникал Лу", похоже, не уловил этого короткого сеанса связи; он спокойно ожидал ответа Магчи. Тот же задумался. Как быть?..    - Это... интересное предложение - неспешно произнёс он, решив, что определил, где именно находится. - С одной стороны, мне не нравятся массовые убийства и натравливание демонов на мирных жителей... оставим в стороне попытки покушения на меня, не будем приплетать личное. С другой, я не считаю себя таким уж большим патриотом, да и умирать как-то не хочется. К тому же, учитывая применённое вами в городе заклинание, у вас есть чему научиться... Но есть ещё присяга перед Школой. И, к слову, кое-чему я у вас уже научился.    - Чему же? - осведомился "Крысиный царь".    - Всегда нужно подстраховываться - сообщил маг и направил энергию под землю.    Он взял у химеролога ос, муравьёв, и червей. Первые двое использовались для нападения; черви же... Лакше Магчи сказал, что это подстраховка на тот случай, если поверхностных насекомых заметят или от них будет какая-то защита; на самом же деле получившие нужную программу поведения черви бурили под всем стойбищем набор заклинаний. И сейчас маг активировал одно из них, вложив чуть ли не весь свой резерв.    Косое лезвие, выскочившее из земли, лишь на миг замедлилось в защите одержимого богом человека, разрубив его надвое.    - Лакша, можешь нас освободить? - бросил он жене. Использованные чары были слишком неточными, чтобы попытаться разрезать ими узы, к тому же он истратил слишком много сил, а вот безамулетный телекинез Лакши должен бы сработать.    - Сейчас - отозвалась ведьма, и верёвки начали с треском рваться.    - Наши вещи за троном - сообщил Магчи, избавляясь от остатков верёвок и приближаясь к кругу, в котором была заперта Шан. И что с ней делать?.. Вздохнув, он разрушил сдерживающий узор. Действительно, любого демона можно обратить против хозяина, и глупо их в этом винить... Просто нужно лучше контролировать. Хотя и любопытно, каков был её план на самом деле. Заставить его сорваться? Если бы сейчас он снял ограничитель, скорее всего, она действительно справилась бы с одержимым - он оказался слабым - но вот дальше... Без амулета Ясного Ума и успокоительного ничем хорошим это не кончилось бы.    - Держи - протянула ему Лакша одежду и вещи; он поспешил одеться. Сама женщина уже успела это сделать. - Теперь нужно убираться отсюда... Мы свою задачу выполнили.    Магчи кивнул.    - Вопрос в том, как это сделать... И, кажется, крысы уже знают о смерти своего повелителя. Шан, постарайся их задержать.    Он достал из сумки один из свитков и расстелил его на земле.    - Лакша, мне понадобится твоя помощь. Я истратил слишком много сил на удар, так что этот призыв проводить тебе.    Женщина кивнула и поднесла руку к линиям заклинания. В центре круга возник плоский серый квадрат, из одного угла которого торчало нечто, напоминающее длинный тонкий хвост. Демон принялся расти, пока его не остановили границы заклинания; убедившись, что печати проявились, Магчи аккуратно надорвал свиток, и демон продолжил расти. Квадрат со стороной около двух метров парил в полуметре над землёй.    - Залезаем - сообщил Магчи и скомандовал:    - Шан, отступаем! Лакша, держи защиту.    Сжимающая в руках охапку дартов и камней демоница моментально оказалась на спине летающего демона рядом с парой магов; следом за ней повалили крысы, тут же поймавшие её метательные подарки. Различными частями тела.    Плоский демон взмыл ввысь. Краги попытались ответить Шан и остановить беглецов, но швыряемые ими предметы отскакивали от выставленного Лакшей щита... внезапно он развалился.    - Шаманы... - проворчал Магчи, поддерживая свой щит, дублирующий творение супруги. - Скверно... Ну да главное набрать высоту, там не достанут.    В ответ на его слова с земли взмыли... птицы? Летучие мыши? Гм... скорее, летучие крысы.    - Похоже, он действительно поработал с шаманами... - пробормотал маг, поглаживая накопитель.    Первый краг, снабжённый крыльями летучей мыши, встретился с брошеным Шан дартом; несмотря на выставленную шаманом защиту, оружие пробило его голову навылет и едва не угодило в следующего. Летучие шаманы попытались связать магией транспортное средство людей, однако Магчи, быстро опустошая накопитель, сумел отразить атаку и заставить ещё одного шамана потерять способность к ориентации, воспользовавшись тем, что он вложил все силы в атаку. Которая едва не добилась успеха - эти крылатые мутанты были заметно сильнее среднего шамана крагов.    Шан метнула ещё два дротика и продемонстрировала пустые руки.    - Скверно... - пробормотал Магчи. Накопитель тоже был пуст, так что он неохотно зачерпнул энергии у фамильяра. Лакша отбила ещё одну атаку, но было заметно, что это даётся ей с трудом.    - Если ещё остались осы, попробуй использовать их - посоветовал маг. - Я займусь защитой.    Женщина кивнула и извлекла из своей сумки кувшинчик с испещрёнными небольшими отверстиями стенками; откупорила его, и оттуда выбралось несколько ос. В отличие от чёрных ос крагов, внешне неотличимых, эти несли на своих жалах яд, смертельный и для крысюков. Хотя насчёт этих, крылатых, Магчи и не был уверен...    Сам маг не только поддерживал барьер, от которого за пару секунд успели отскочить брошеный нож и два заклинания, разрушив один из слоёв. Он тоже зарылся в свою сумку, достав из неё пару алхимических гранат, которые вручил демонице, и квадратный деревянный амулет, из одной стороны которого торчали острия десятка толстых игл. Подумав секунду, его он тоже вручил демонице, успевшей метнуть гранаты в цель. Снизу громыхнуло, и воздух заполнило плотное жёлтое облако.    Токсичный газ, не спешащий рассеиваться, основательно испортил видимость, но даже так Шан прицельно выпустила две иглы из амулета... однако и краги оказались не так просты. Летучий демон содрогнулся от удара снизу; по его поверхности прошла волна, едва не сбросившая пассажиров. Он накренился и принялся терять высоту.    Магчи скривился и снова зарылся в сумку; вручил Шан ещё одну гранату и вылил на демона синеватую жидкость из небольшого стеклянного флакона. Жидкость мгновенно впиталась, и крен прекратился; один из шаманов, вылетевших из газового облака, внезапно потерял равновесие и принялся падать. Демонолог удовлетворённо хмыкнул и зачерпнул у Шан ещё энергии.       И Магчи, и Лакша были измотаны, но они постепенно удалялись от стойбища крагов, оставляя за собой трупы одержимого и шаманов, численность которых сократилась вдвое, но они упорно продолжали преследование. Впрочем, их силы определённо тоже были на исходе; всё же даже усиленные, они оставались крагами, и не обладали существенными резервами энергии. Собственно, даже божество на это жаловалось...    Запас алхимических снарядов и привилегированых амулетов, пригодных к использованию, у Магчи иссяк; осы и силы Лакши тоже закончились. Последним ресурсом оставалась энергия фамильяра, и Магчи использовал её экономно, больше не атакуя, лишь поддерживая защиту. Проблема была ещё и в том, что запас сил транспортного демона тоже был невелик, да ещё и истощён ранением; если их преследуют и по земле, а шаманы удержатся на хвосте и смогут поддержать пехоту... Будет скверно.    А ещё взгляд демонолога стал то и дело переползать на лежажую без сил Лакшу. Психическое отравление начинает сказываться, несмотря на сравнительно небольшое количество зачерпнутой у фамильяра энергии... Похоже, частое применение энергии демона не вырабатывает сопротивляемость, а расшатывает её. Или дело в её роскошных формах, покачивающихся на ветерке в такт движениям демона...    Магчи встряхнул головой и укрепил защиту, в которую тут же впечатался магический удар. Хм... Кажется, преследователей стало меньше.    И действительно, в следующий момент ещё один шаман отстал, принявшись спускаться.       Самый упорный преследовал их ещё минут двадцать, но в конце концов отстал и он. Однако, убедившись, что больше никого у них "на хвосте" не осталось, компания тоже пошла на снижение. Как и шаманы, летучий демон тоже держался в воздухе из последних сил...    - Преследователей поблизости вроде бы нет, - заметил Магчи - но позволить себе передышку мы не можем. Нужно встретиться с проводницей и возвращаться в город.    Лакша кивнула. Она ещё не была способна на более-менее существенную магию, но двигаться была вполне в состоянии.       К месту встречи с Быстро живущей супруги вышли усталыми, но невредимыми, сумев обойтись без стычек с крагами... во всяком случае, личных. Шан несколько раз уничтожала небольшие группы крыс, не давая никому уйти.    - Выдохся? - осведомилась Лакша, бросив взгляд на мужа.    - Пока ещё нет. Меня просто беспокоит... всё это. С этим богом нужно что-то делать...    - Но не нам - заметила ведьма.    - Предпочтительно - согласился демонолог. - Это всё-таки... не совсем в нашей компетенции.       Возвращение домой прошло тяжелее, чем путь к месту, но группа всё же добралась. Ещё в паре стычек пришлось поучаствовать и самим магам, а однажды - снова призывать транспортного демона. Заодно Магчи провёл для супруги небольшой урок, объяснив, что данный демон хотя и не является фамильяром, но зарезервирован персонально за ним; отлов и укрощение нескольких слабых, но полезных персональных демонов входит в процесс обучения демонологов. "Общественные" демоны, вроде библиотечных бесов, могут быть уже призваны кем-то и недоступны, когда нужны, поэтому за каждым демонологом закреплено несколько "персональных" демонов на различные случаи. И некоторые этим злоупотребляют...    - И как много ещё запасов у моего супруга? - поинтересовалась Лакша.    - Есть кое-что - отозвался Магчи. Заглянул в сумку. - Но меньше, чем хотелось бы сейчас... Если доживу до магистра, думаю, стоит взять девизом "Помни о подстраховке".    Лакша задумчиво перевела взгляд со своей сумки на его и кивнула.       - Впереди проблемы - сообщила вернувшаяся проводница. Пока маги делали передышку и подкреплялись остатками пайков, она разведывала дорогу. - Краги, много. Большие.    - Попробуем перелететь? - предложила Лакша.    - Если только недалеко... - отозвался Магчи, встряхивая флакон с остатком чернил. - Его, вообще-то, не следует призывать слишком часто. Это же демон Апатии, активность для него противоестественна.    - Ты заботишься о демоне? - подняла бровь ведьма.    - Я забочусь о том, чтобы он не растаял у нас под ногами - спокойно ответил демонолог, рисуя узор. - А это вполне возможно, если злоупотреблять им. Техника безопасности - превыше всего...    Подтверждая его слова, демон, в прошлые разы паривший спокойно и ровно, слегка подрагивал. Поморщившись, Магчи вылил на него остаток жидкости, которую применил при ранении этого "транспортного средства".    - Это последний раз - сообщил маг. - В ближайшую неделю на него можно не рассчитывать.    - Мы почти на месте - отозвалась опасливо наблюдающая за процессом Быстро живущая. Демон явно вызывал у неё страх, хотя уговаривать воспользоваться столь необычным транспортом дрейка и не приходилось; магу она определённо доверяла. Насколько мог судить Магчи, она была одной из тех, кого он вместе с группой солдат спас от крагов. - Лагерь солдат недалеко.    - Это хорошо - кивнул Магчи. - Забираемся, чем меньше мы на нём пробудем, тем лучше.    - Мне кажется, или он стал меньше? - поинтересовалась Лакша.    - Не кажется - коротко отозвался демонолог, вглядываясь вниз. - Ого!.. Ничего себе...    - Действительно... - пробормотала ведьма, глядя на собравшихся внизу крагов.    То, что они видели под собой, не было привычными субтильными крагами-"гражданскими", достававшими временами лишь до колена взрослому человеку. Это не были даже краги-воины, некоторые из которых могли достигать ростом плеча человека.    - Ратиры... - пробормотала проводница. - Краги-гиганты...    Видневшиеся внизу монстры, сохраняя общие очертания крагов, были никак не меньше трёх метров ростом. И хотя Магчи заметил их не больше десятка, но...    Внезапно один из крысиных гигантов поднял голову, вглядевшись в небо. В следующий миг он зарычал, и, подхватив лежавшую у его ног здоровенную каменюку, швырнул её в цель.    Лакша что-то прошипела и выставила на пути камня косой барьер - не блокируя его, а отклоняя в сторону. Магчи, в свою очередь, заставил демона славировать в сторону от угрозы... но тут к первому крысогиганту присоединились остальные.    - Проклятье... Шан.    Демоница кивнула и спрыгнула с транспортного демона, навстречу следующему валуну. Её кулак столкнулся с каменным снарядом; камень разлетелся на части, а саму демоницу сила удара подбросила вверх, закрутив вдоль оси. Третий камень снова отбила Лакша, ухитрившись оттолкнуть его в сторону четвёртого, а Магчи окружил всю компанию сферическим барьером, занимаясь любимым с недавних пор занятием - подстраховкой.    Шан, крутанувшись в воздухе, ухнула вниз - точно на голову одного из крысогигантов. Столкновение, которое из человека вышибло бы дух ничуть не хуже, чем из крага, на которого она упала, на демоницу, похоже, не оказало никакого эффекта; когда огромная туша начала падать, она изящно перепрыгнула на крага по соседству. Поворот - и следующий гигант заваливается наземь со свёрнутой шеей, а демоница уже сидит верхом на следующем.    - Сильна... - пробормотала Лакша.    - За то и держу - отозвался Магчи, выруливая за высокую скалу по соседству. - Думаю, она справится и догонит нас.    "Проблема скорее в том, как бы она не порвала печати, выпив всех этих гигантов"...    В принципе, печати на Шан особо надёжные, рассчитанные на повышенные нагрузки, но кто знает, сколько энергии можно выжать из гигантов? Обычно краги не представляют из себя ничего особенного в плане Се, но с таким размером...    Несущий на спине пассажиров демон перевалил через высокую скалу, и...    - По-моему, с той стороны было лучше... - пробормотал демонолог.    Перед глазами магов предстало поле боя. Множество трупов крагов, в том числе как минимум десяток гигантов, устилали камни; и ещё большее количество продолжали сражаться. Имперцы вроде бы успешно держали оборону, и трупов людей заметно не было, но солдаты медленно отступали, и Магчи уже знал, что тяжело раненых и трупы просто стараются немедленно убирать с линии фронта - раненых на лечение, трупы - чтобы не допустить осквернения.    Магический удар заставил замереть одного из гигантов, поднявшего камень для броска, и в следующий момент в его голову вонзился арбалетный болт. За дальнейшим Магчи наблюдать не стал; он направил демона в направлении замеченной сверху пары повозок.    Обнаружив неожиданный воздушный десант, охрана повозок сперва насторожилась, подняв оружие, но поскольку перед ними всё же были люди, а не крысы, нападать не спешили; затем один из солдат узнал мага, побывавшего в лагере, когда искал следы торговца амулетами. Сами охранники тоже были снабжены амулетами, в том числе защищающими от иллюзий, так что они могли быть уверены, что это не трюк шаманов крагов.    - Раненые? - кивнул Магчи в сторону повозок. Как уже упоминалось, маги приравниваются к офицерам, так что солдат кивнул.    - В этой - да. В той - покойники.    - Ясно. Как у вас с целителями?    - Мастер целитель погиб, его ученик работает.    - Ясно - повторил маг. Повернулся к своей спутнице. - Лакша, сможешь слегка поддержать отступление? Не подставляясь.    Ведьма кивнула.    - Я буду здесь, займусь ранеными - сообщил Магчи, сейчас переключившийся в "режим" медика. - Держи, на всякий случай.    Он передал ей несколько оставшихся амулетов - часть была непригодна в полёте, парочку маг изготовил по дороге. Хоть и грубые, они всё же могли пригодиться.    Повозки медленно, чтобы не отрываться от солдат, прикрывающих их, двигались по проложеному в горах подобию дороги. Ученик медика, определённо слышавший прошедший снаружи разговор, не прореагировал на забравшегося внутрь мага; пытался чем-то помочь раненым, но его навыков определённо было маловато. К тому же мальчишка определённо уже истратил все резервы энергии, и такими темпами, по беглой прикидке Магчи, ему самому скоро понадобится медицинская помощь...    - Передохни - коротко скомандовал маг и перестал обращать внимание на паренька. Тэкс, раненые... Пациенты - около пятнадцати человек - здесь в основном делились на два типа. Первый - переломы и ушибы внутренних органов, травмы определённо получены от камней и дубин гигантов; можно предположить, что основная часть погибших - жертвы как раз "ратиров", как их назвала проводница, шагающая сейчас снаружи, рядом с солдатами. Хотя эта группа выглядела скверно, но ученик целителя успел с ними поработать, и немедленная опасность их жизням не угрожала; а вот со второй категорией было хуже. Небольшие ранки, временами - застрявше в плоти дарты и стрелы с зазубренными наконечниками; само по себе это было не страшно, но, как известно, краги практически всегда используют яды... И состояние отравленных было скверным. Вдобавок, запас медикаментов...    - Почти все медицинские припасы были уничтожены вместе с мастером Микой. Камень упал - сообщил ученик целителя, заметив взгляд Магчи. Парнишка ухитрился устроиться рядом в переполненом фургоне так, чтобы не мешать магу, и сейчас внимательно наблюдал за его действиями.    "Похоже, из него выйдет толк" - отметил Магчи.    - Плохо, но сделаю, что смогу - отозвался он, одной рукой взявшись за целительский амулет, а другой, на которую успел надеть перчатку, проводя над ранами солдата, находящегося в самом тяжёлом состоянии. - Я сейчас выведу яд из ран, найди, чем их обтирать.       Среди запасов мага были не только боевые амулеты, но и знахарские припасы, и это немного упрощало ситуацию; к тому же мальчишка ухитрился спасти кое-что из палатки отрядного целителя. Но всё же этого было маловато; раненых было чуть меньше двух десятков... и они продолжали прибывать, пусть и всего пара человек. Энергорезервы Магчи после переходов и перелётов тоже были не в идеале, но он старался по крайней мере убрать непосредственную угрозу жизням солдат. Нескольких даже удалось поставить на ноги, и они выбрались наружу, освободив тесное помещение.    - Магчи? - послышался снаружи женский голос, и целитель, бросив последний взгляд на своих пациентов и убедившись, что они должны дотянуть до города - если на повозку не нападут - выбрался наружу.    - Краги отступают - сообщила Лакша. - Кажется, они забрали что-то из пещер, и после этого их основные силы стали отступать.    - Статую - уточнила Шан. Кажется, миг назад её не было рядом... - Я видела, один из тех крылатых шаманов улетел со статуэткой в руках. Попыталась его сбить, но он защитился.    - Статуэтка?.. - пробормотал маг.# Он бросил короткий взгляд на фамильяра и убедился, что печати целы. - Понятно...    Лакша вопросительно посмотрела на мужа.    - Помнишь в храме, когда спрашивали бога? - произнёс Магчи. Лицо женщины озарило понимание. - Скверно всё это...    Солдаты и проводница с любопытством слушали, но не вмешивались.    - Ладно, оставим пока эту тему... - вздохнул маг.       Отряд понёс серьёзные потери, и, хотя краги отступили, командующий офицер имперцев тоже приказал отступать к крепости. И первым делом, убедившись, что отступление идёт нормально, он подошёл к магу.    В принципе, Магчи мог бы принять командование у лейтенанта, появись у него такое желание, но как раз желания у него и не было. Так что он просто обменялся с военным парой фраз, порекомендовав позаботиться об ученике лекаря, и дальше продолжал путь рядом с перевозящим раненых фургоном, молча и в окружении трёх женщин разных видов.       - ...И это всё - закончил Магчи. Вернувшись домой, он первым делом воспользовался амулетом связи, чтобы сообщить о том, что выяснил, своему ну, начальству. По обеим линиям, "Щита и меча" и Школы. Первый внимательно выслушал и сообщил, что свяжется, попросив держать кого-то у амулета, а второй...    - Значит, ты его разрубил? - задумчиво переспросил архимаг, с которым соединили демонолога после того, как он сообщил магистру о освободившемся... частично освободившемся боге. Пришлось ещё и повторить рассказ в третий раз... - Труп не уничтожил?    - Не было времени - отозвался Магчи. - Краги атаковали. А нужно было?    - Желательно. Боги... Достаточно сильны, чтобы восстановить тело. Даже в их нынешнем состоянии. И статуя, говоришь...    Пожилой мужчина потёр гладко выбритый подбородок.    - Я слышал об инциденте, кожда одна из статуй-медиумов была потеряна. Нужно будет подробнее разобраться с этим делом... А вам, молодой человек, я выношу благодарность от имени Школы. Пока отдыхайте, но если что - с вами свяжутся. Чем тратить силы на сражения, лучше займитесь исследованиями... Я слышал от вашего куратора, что у вас есть талант.    - С превеликим удовольствием - совершенно искренне кивнул демонолог. - Благо, тема есть... И не одна.    - Надеюсь вскоре услышать о тебе в связи с новыми открытиями - слабо улыбнулся архимаг и отключился.    - Он совершенно прав... - пробормотал Магчи. - Сражения, приключения, расследования... Каждый должен заниматься своим делом.    И он направился в лабораторию. Его ждала работа, исследования... и возможно, новые приключения?.. Впрочем, для хорошего учёного его работа - уже приключение...       Прошёл месяц. Несмотря на опасения мага,ничего особенного в городе и его окрестностях не происходило; даже капитан стал заглядывать на завтрак не каждый день. По слухам, о которых сообщил слуга, Ралани подбивал клинья к какой-то состоятельной девице, и "пропущенные" завтраки проводил у неё дома.    Работа над безамулетной магией и заклинанием призыва, оставшимся от божества, медленно, но продвигалась, равно как и обучение двух дам. Погружённый в работу маг старался не думать о том, как быть со сложившейся ситуацией; пока что ему хватало просто общения с объектом его влюблённости. Лакша же лишь усмехалась, наблюдая за этой странной парочкой.    Шан... Оставалась собой. Впрочем, демоница вряд ли изменится и спустя сотню лет, так что это естественно. Разумеется, она не избежала наказания по возвращении в город, но это ничуть на неё не повлияло, насколько можно было судить.    Жизнь шла. Несмотря на все бурные события, ознаменовавшие приезд мага в город и начало его службы, сейчас город казался именно таким, как отзывался о нём куратор - "тихий городок на задворках Империи, где ничего никогда не происходит". И хотя Магчи научился не доверять кажущейся тишине, на своей шкуре испытав, что может скрываться в тихом омуте, он научился также и пользоваться затишьем - будь оно постоянным или временным. Маг искренне надеялся, что дальнейшая его жизнь будет столь же тихой и спокойной, но... Где-то скрывался беглый бог, определённо имеющий зуб на мага, сломавшего его планы и убившего его сосуд. Где-то на юге, где не исполняются законы Империи, хоть эти земли и являются её частью, живёт колдунья, планы мести которой продолжают зреть в одной целеустремлённой голове. И рядом, буквально на расстоянии вытянутой руки, остаётся неразрешённой странная ситуация, похожая - но не являющаяся им - на любовный треугольник... Судьба не любит выпускать из рук интересные игрушки.

Связаться с программистом сайта.

Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"


Источник: http://samlib.ru/d/dawydow_s_a/nezhelannyjfamilxjar.shtml

Похожие новости


Пошагово рисуем самолет
Как сделать тайник в сталкер зов припяти
Забор в саду своими руками фото
Как сдать в домашних условиях спермограмму
Сделай своими руками из вентилятора
Как сделать пинг в стим




ШОКИРУЮЩИЕ НОВОСТИ


Back to Top